Автор: Metall

Клуб "Новолуние" часть I: Её Звериная Натура

 
07.02.2018 Раздел: проза Перейти к комментариям ↓
 

ПРЕДИСЛОВИЕ

Август Шторм

225г. от крушения

 Вот уже две с лишним сотни лет минуло с тех пор, как канула в лето цивилизация наших предков, на обломках которой мы и воздвигли свои города. Рухнула под весом собственного величия и амбиций, не выдержав столь беспринципного посягательства на законы природы, практикуемого нашими предшественниками. Ну а мы… что же… мы лишь унаследовали этот изуродованный мир и выбирать не приходится. Но рассказ мой не будет преисполнен сетованиями на то, как тяжела сегодня жизнь. Отправляясь в свое путешествие по городам современной Земли, я ставил перед собой иную цель. Какую? Поведать всем нашим потомкам, каково на самом деле было жить в это неспокойное время, и поверьте, здесь есть о чем рассказать.

 Чем мои истории будут отличаться от всех прочих, рассказанных и записанных иными моими современниками? Это очень интересный и правильный вопрос. Основное отличие моих историй будет в их неподдельности, правдивости. Читая их, вы можете быть уверены, что я рассказал все как было, ничего не пропустив, не упустив и не умолчав намеренно. Нет, конечно же, я не был очевидцем каждой их этих истории, более того, я не был очевидцем ни одной из них, но видите ли, это мне и не нужно. Я встречался с каждым из очевидцев, кого смог найти и кто согласился со мной говорить. Вы можете возразить: «Август, ведь нет никаких гарантий, что эти люди тебе не соврали, или не приукрасили чего-то». Отвечу - конечно соврали, конечно приукрасили, они же люди. Однако правда была записана мной не с их слов, а с их мыслей, с их памяти. Как? Благодаря моим особым умениям. Это не телепатия, ну или не совсем телепатия. Я не могу прочитать мысли людей, но когда они начинают мне что-то рассказывать, я вижу их воспоминания, они всплывают образами в моей голове. Я словно настраиваюсь на их волну. Это сложно объяснить, но я четко понимаю, когда человек задействует те области мозга, что отвечают за память. Делая это в моем присутствии, он словно открывает мне двери к своим воспоминаниям и приглашает войти. А дальше все просто - бери да пользуйся. И чтобы не говорил человек, я все равно увижу правду, узнаю, как все происходило на самом деле.

 Только не думайте, что в наше время нечто подобное встречается сплошь и рядом, совсем нет. Открыв в себе эти способности еще в детстве, я благоразумно умолчал о них, приложив не малые усилия, чтобы овладеть ими и развить в нужном направлении. По сути, я мог бы развить их в любом направлении, превратив в оружие и средство достижения своих целей. Не сомневаюсь, что так поступили бы многие, но не я. И не потому что я считаю себя праведным гуманистом, отнюдь. Просто мне показалось куда более интересным посвятить свою жизнь пересказу историй о чужих жизнях, странствиях и приключениях, которые, по моему мнению, не только не должны бесследно кануть в прошлое, но и просто обязаны быть переданы потомкам именно в таком виде, в котором могу предоставить их только я один.

 Из всего вышесказанного, как вы, наверное, уже поняли, следует, что я не передаю чужие слова, я воссоздаю прошлое в своей голове, собираю его как пазл из чужих воспоминаний, чтобы впоследствии записать и рассказать вам. Псхиокинетическая реконструкция событий, вот как, пожалуй, я мог это назвать. Что думаете? Не слишком ли глупо или громоздко звучит? Название пока еще в разработке, так что не судите строго.

 Какое же длинное получается предисловие. Простите за это, ведь рассказ пойдет совсем не обо мне.  

 И так, все что нужно знать, чтобы понять как сейчас устроена жизнь, укладывается лишь в несколько предложений. Мир предков пал и обрушил его Виктор Риес, великий полководец и военачальник, чьи мотивы остаются для нас неизвестными. Главным его оружием стали легионеры – чудовища, выведенные генетиками прошлого для ведения войн. Риеса нет, предков тоже, а легионеры все живут и плодятся, изобилуя разнообразием, они продолжают следовать своей основной задаче - охоте на людей. С ними нам и приходится делить планету, и соседство это не из приятных.

 В годы хаоса, последовавшие сразу за крушением старого мира, выжить удалось немногим, по большей части тем, кто спрятался в бункерах пережидая бурю. Такими были и основатели крупнейшего торгового узла в этой части света, города Горизонт обнесенного стометровой стеной и накрыто невидимым глазу энергетическим куполом, под которым ныне проживают почти четыре сотни тысяч человеческих душ. Именно этот город и стал первым пунктом моего путешествия, а значит именно ему я посвящу первый том моего сборника.

 Приятным городом Горизонт назвать сложно. По сути это выдающий образец классового неравенства, пусть и мало кому из его жителей знаком этот термин. Город разделен на два уровня, верхний и нижний, а те в свою очередь поделены на сектора. В каждом секторе свои законы и правила жизни, установленные так называемыми клубами, в действительности мафиозными группировками, поделившими между собой город. Главы этих группировок, а так же крупные бизнесмены и наследники богатых семей, чьи предки были выходцами из бункера, проживают в верхнем городе, и их можно считать правящей элитой. Нежась в лучах солнца и не испытывая практически никаких лишений, они в прямом и переносном смысле ходят по головам жителей нижнего города. Там, внизу, на узких темных улочках, куда с неохотой спускаются небожители и совсем не заглядывает солнце, проживает более семидесяти процентов всего населения города. Их жизнь не легка и опасна, но и там люди находят себе место, честным или, что чаще, нечестным путем добиваются своих целей, а иногда даже умудряются проложить путь наверх. Однако не стоит думать, что попав в верхний город, можно сражу же позабыть обо всех невзгодах. Горизонт такое место, где всегда найдутся люди жаждущие того, что есть у тебя, будь то деньги, положение или занимаемое место. Это одна из причин, почему в культуру и быт его жителей так тесно вплелось оружие. Второй причиной является тот факт, что Горизонт изначально и прославился как изготовитель и продавец разнообразного вооружения, и по сей день является крупнейшим поставщиков оружия в соседние города. Что уж говорить, если даже валютой в городе являются пули, наминал которых напрямую зависит от калибра, редкости и востребованности данного типа патронов.

  Много всего можно рассказать о жизни в Горизонте, но опять же, моя история не совсем об этом. О чем же она тогда? Моя история о событие, запустившем цепную реакцию последствий, изменивших не мало жизней. Моя история о людях, без которых не произошло бы данного события. А стержнем этой истории станет тринадцатый клуб Горизонта, самый молодой и возможно самый загадочный из них, настолько неоднозначный, что в первые же годы своего существования успел породить немало споров о своем статусе и правах, а так же сотни разнообразных, преимущественно жутковатых слухов о его главе.

 Что же… дополнительное представление будет излишним, и так уже слишком затянул со вступлением, потому разрешите начать.

 

часть I

ЕЁ ЗВЕРИНАЯ НАТУРА

«Я в дерьме! Увяз по самое горло и вот-вот захлебнусь! Наверное, еще никогда прежде я не был в такой заднице. А я многое повидал. Но все это уже не имеет значения, ведь скоро моя жизнь закончится».

  В темноте раздался металлический скрежет засова. Следом за этим звуком мрак расступился перед ярким светом, озарившим маленькую, пустую комнату без окон. В помещении, похожем на подвал, с каменными стенами покрытыми плесенью, в углусидел человек, который тут же закрыл ладонями глаза, пряча их от жалящего света, так внезапно вторгшегося в его мир. Голый по пояс, со связанными по запястьям руками, он, не смотря на физически развитое, крепкое тело, изрезанное белыми полосками старых шрамов, выглядел жалким и потрепанным. На его коже виднелись следы недавних побоев, но особенно они затронули лицо.Под правым глазом расплылась большая гематома, основательно раздувшись и налившись фиолетовым, почти черным цветом с ореолом желтизны. Переносицу украшала цепочка ссадин, а на нижней, распухшей губе багровой полосой красовалось рассечение, которое болело куда сильней всех прочих увечий. Запекшаяся кровь из ноздрей обрамляла губы и, спускалась по подбородку,а далее по шее до самой груди. Но если убрать все вышеописанное, то можно было бы обнаружить красивое, почти арийское лицо парня, который совсем немного не дожил до своего двадцати восьмилетия. Теперь уже дожить до этой даты он не рассчитывал.

«Вот и дождался» - подумал он, поднимаясь навстречу гостям – «Палачи пришли по мою душу».

 Тяжелая дверь со скрипом открылась. Узник, щурясь, постарался рассмотреть своих посетителей. Но не зрение, а нюх подсказали ему, кто именно явился в эту камеру, и сердце сжалось от страха.

 «Запах духов. Терпкий аромат полыни. Ее аромат. Блэки. Сама госпожа смерть, лично явилась за мной. Какая честь».

Спустившись по каменной лестнице, в комнату вошли двое крепких мужчин в потертых кожаных куртках с серебристой полосой на правом рукаве – отличительным знаком членов клуба «Новолуние», и молча встали по бокам от дверного проема. За ними следом зашла высокая, худая женщина в длинном плаще из тонкой кожи с серебряными пуговицами и такой же полоской на рукаве, что и у подчиненных.Ее черные как уголь прямые волосы, не собранные ни в хвост, ни в косу, свободно ниспадали с плеч почти до самого пояса, и выделялись особым бархатным блеском на фоне абсолютно черного одеяния. Бледная, белая как мел кожа, резко контрастировала с этой чернотой. Гладкое лицо женщины выдавало ее молодой возраст, навряд ли переваливший за третий десяток, однако было в его острых чертах и выступающих скулах нечто хищное и опасное, а в зеленых глазах читалась какая-то особенная мудрость. Все это вкупе наводило на ассоциации со старым, умудренным годами охоты волком или иным хищником, встреча с которым в лесу не сулила бы ничего хорошего.

 Она остановилась в полуметре от заключенного, возвышаясь над ним сантиметров на пять-семь. Внимательный, пытливый взгляд гостьи с интересом принялся изучать узника.

 «Этот взгляд!» - он поежился, ощутив как холодок, нет, мертвенный холод, пробежал вверх по его позвоночнику – «Черт меня дери, да она не может быть человеком. Пусть она и похожа на женщину, Блэки просто не может быть ею. Достаточно лишь раз взглянуть в ее глаза, и в этом не остается никаких сомнений».

- Друг мой, Фокс – сиплый, словно подорванный криком голос, зазвучал холодно и спокойно - Признаюсь честно, я не очень рада нашей сегодняшней встрече.

Блэки потрепала его светлые волосы, слипшиеся от крови и грязи.

- А ты что скажешь, дорогой?

 «Просто убей меня, прошу» - мысленно взмолился он - «Ненужно речей. Я подвел тебя, я знаю. Просто убей и все. Зачем тебе эти игры с едой?»

- Прости меня – прошептал он, с трудом ворочая губами, и тут же ощутил презрение к самому себе. 

 «Как же я жалок. Мне не хватает смелости сказать ей что-то еще кроме пустых извинений, не смотря на то что сейчас, казалось бы терять то уже нечего. Черт, да я не могу даже посмотреть этой бестии в лицо». И это было правдой. Хватило лишь короткого мига, на который их взгляды встретились, чтобы Фокс опустил свои голубые глаза в пол и теперь разглядывал высокие сапоги своей гостьи и ее черные брюки, опоясанные толстым ремнем с массивной металлической пряжкой. На этой пряжке был изображендиск луны, большую часть которого скрывала тень и лишь тонкая полоса полумесяца блестела серебром – такова была эмблема клуба Новолуние, единственным главой и основателем которого Блэки являлась.   

- Вот прям так сразу? – Блэки комично подняла левую бровь скорчив гримасу удивления, что в общем-то ничуть не умалило опасности читающейся в выражении ее лица - За что конкретно я должна тебя простить? За то, что не выполнил свою работу? За потерянный груз?

Блэки протянула руку, коснулась длинными тонкими пальцами его подбородка и резко потянула вверх, обращая лицо Фокса к себе.

- А может за то, что не смотришь мне в глаза?

 «Зная, как сильно я боюсь тебя, ты упиваешься этим. Хищница. Ты страшнее, опасней и хладнокровнее все тех чудовищ, что бродят за стенами наших городов. Тебе бы стоило быть их королевой».

- Молчишь? Это значит, что тебе нечего мне сказать, кроме глупых извинений?

- Это была спланированная засада. Нас ждали. Натравили на нас разрушителей.

- Выходит, что ты не только позволил заманить себя в ловушку, но и не смог отбиться?

- Я недооценил ситуацию – снова отвел он взгляд - Ошибся.

- Ошибся? – усмехнуласьБлэки – Как профессионально это звучит. Очень серьезно ты ошибся, мой друг.

- Я знаю. Я… готов…

- К чему? - она саркастически поморщилась, а по ее губам скользнула хищная улыбка - К смерти?

«Хочешь, чтобы я умолял тебя об этом, тварь?!» - Фоксу почти удалось произнести это вслух. Но когда слова все же застряли комом у него в горле, пришла одна четкая мысль, что ниже пасть уже нельзя. Он ощутил, что достиг самого дна, куда не проникает свет солнца, а рядом кружит кровожадная акула - Блэки. Но ему было уже плевать почти на все. Почти. 

- Да. Я готов понести наказание от твоей руки.

«Ну что, довольна бестия? Получай. А теперь убей меня и хватит игр».

- О, мой дорогой Фокси, все это конечно очень мило. И все же… ты не умрешь. Пока не умрешь.

 Она чуть подалась корпусом вперед,почти вплотную приблизившись к его лицу, и снова внимательно посмотрела ему прямо в глаза. Улыбка на ее тонких, практически бесцветных губах стала шире, обнажив белоснежный оскал.

«Что же тебе нужно от меня, акула? Какого черта я буду жить?»

- Ты в серьез решил, что сможешь так легко отделаться? – Блэки быстро щелкнула зубами всего в миллиметре от кончика его носа. Фокс вздрогнул и отшатнулся. Девушку заметно позабавила его реакция.

- Ну, уж нет. Сначала тебе предстоит исправить свою ошибку. 

 Она резко отстранилась ис силой толкнула его в грудь рукой. С силой, которой обычно не ожидают от женщины, да что там, даже не от каждого мужчины. Фокс повалился на спину. Жутковатая, звериная улыбка не сходила с лицаБлэки. Она смотрела на него сверху вниз, и Фоксу показалось, что она сейчас бросится на него, как животное, и вцепится в горло этими маленькими, но без сомнения острыми клыками, что виднелись у нее во рту. Но Блэки не шелохнулась.

- О твоем искуплении мы поговорим чуть позже. А пока… друг мой Фокс, расскажи обо всем, что там произошло.

 Фокс шумно сглотнул. Он даже не попытался подняться.

- Это случилось на закате, примерно в полпути от дома. Мы совершили сделкуи возвращались с грузом в Горизонт.

 

***

Неистово завывая, ветер швырял из стороны в сторону белую снежную пыль. Снег таял, едва добравшись до земли. Видавший виды серый броневик, местами пораженный коррозией, меся жидкую грязь шестью массивными колесами, тяжело тащился по разбитой дороге, заключенной в тески уродливого без листвы, серого леса.

- Ну и погодка. Словно по дерьму едем – пробурчал Дуэйн. Широкое лицо здоровяка-водителя выражало искреннее омерзение.

- Скоро будем под куполом, не ной – сонно отозвалась рыжеволосая Каста, сидевшая позадиДуйэна, на месте стрелка, закинув свои длинные прекрасные ножки на приборную панель.

- Скоро? Нам всю ночь тащиться.

Каста сладко зевнула, и потянулась.

- Катим по дороге и славно. Ты же не ногами по этому говну топаешь.

- Ногами, не ногами – пробурчал Дуэйн – Все равно противно.

- Какой ты нежный.

 На мониторе радара замигала красная точка.

- Эй! – вскрикнула Каста, резко приняв вертикальное положение в своем кресле – Стоп, стоп! Стой!!!

Дуйен дал по тормозам, колеса броневика встали и, проскользив еще несколько метров по грязи машина остановилась.

- Чего орешь? В чем дело?!

- Тут у нас кажется разрушитель – Каста внимательно вглядывалась в показания приборов.

- Где?

- Примерно в километре на северо-запад. И приближается.

Дуйен, хоть и знал, что это бессмысленно, все же машинально посмотрел намониторы внешнего обзора. Снаружи, в синевато-серых сумерках на фоне лысых стволов деревьев кружились маленькие снежинки.

- Включай гасители.

- Кажется, в этом уже нет смысла. Несется прямо на нас! Вот же дерьмо!

Каста выпрыгнула из кресла, и несколько раз с силой ударив кулаком по двери, ведущий в грузовой отсек броневика, принялась натягивать серые армейские штаны, поверх коротких черных шорт.

- В чем дело Кас?

- Сам взгляни! – Каста махнула рукой в сторону мониторов, застегивая ремень на штанах.

Дуейноткрыл было рот, чтобы задать следующий вопрос, но в этот момент дверь открылась и в кабину заглянула голова Фокса, взъерошенного и сонного.

- Что случилось?

- Разрушитель – Каста застегнула молнию на коричневой, кожаной курточке, обшитой светло-серым мехом на вороте – Скоро будет здесь.

 Фокс глянул ей через плечо, и его глаза расширились. 

- Мать вашу. Боевая готовность! – с этими словами он вновь скрылся за дверью.

 Каста обернулась на мониторы, и ее лицо тоже исказила гримаса ужаса. По зеленому экрану ползла уже не одна, а целых три жирные красные точки.

- Три разрушителя? – недоуменно спросил Дуэйн – Разве такое возможно?

- Потом думать будешь, давай за руль!

- И куда ехать?! – Дуейн с необычайной прытью, удивительной для такого здоровяка, тем более в условиях узкой кабины, вновь оказался на месте водителя.

- Не знаю. Сейчас Фокс решит. Просто будь готов.

 Каста прыгнула в кресло стрелка, и быстро пробежавшись пальцами по приборной панели, щелкая тумблерами и нажимая разноцветные кнопки, зарядила и привела все орудия броневика в боевое положение.

 Фоксвбежал в кабину и, перемахнув через спинку, оказался в своем кресле командира.

- Ну что там? Где они?

- Первый уже на подходе. Скорость сбавлять не собирается, пойдет на таран. Навожу главное орудие?

- Погоди. Где другие?

- Один обходит справа. До него метров триста.Как и до последнего. Как они нас, блядь, обнаружили?!

 Рев разъяренного чудовища проник под бронированный панцирь машины, и заставил содрогнуться всех кто находился внутри.

- Решай быстрее! – с ноткой истерики в голосе прокричала Каста.

- Дуйен, сдавай назад! – скомандовал Фокс – Каста, главный калибр на ближайшего!

 Мотор броневика взревел, колеса забуксовали, выбрасывая вперед комья грязи. Затем машина рванулась назад, слетела с дороги и принялась прокладывать себе новый путь через заросли. С противоположной стороны, с треском продираясь сквозь чащу, на дорогу выпрыгнула тварь, размером не сильно уступающая броневику. Монстр, покрытый чешуей зелено бурового цвета и более всего похожий на гигантскую ящерицу, с длинным, расстроенным хвостом-плетью, бешено взревел и бросился на машину, выставив вперед массивные когтистые лапы.

- Стреляю! – прокричала Каста и с силой вжала массивную кнопку. На мониторе перед ней красный квадратик прицела сомкнулся на широкой голове чудовища, с двумя выпирающими вперед бивнями.

 Из короткой пушки, выросшей на спине броневика словно рог, с треском вырвался сноп ослепительного синевато-оранжевого пламени, и в следующую секунду голова монстра перестала существовать. Ее просто не стало, как и шеи, и части туловища. По инерции тело разрушителя пролетело вперед еще пару метров и упало в грязь. Обугленные края раны, на месте, где еще недавно была голова чразрушителя, дымились.

«Перегрев! Перегрев!» - мигалажирная надпись на мониторе Касты.

- Убираю орудие в корпус.

- Что с другими целями?

- Еще один разрушитель совсем близко, справа.

- Развернись к нему личиком, Дуэйн! Каста…

- Поняла – перебила Фокса девушка, переключая управление на пулеметы.

Из-под брони показались две турели, с уходящей вниз лентой патронов.Дуйен дернул рулем и броневик, разбрызгивая в стороны комья грязи, развернулся передом ко второму разрушителю, силуэт которого уже был виден между деревьев.

- Третий заходит слева – сообщила Каста – Они берут нас в тески.

- Возьмуна себя левую турель! – выкрикнул Фокс - Дадим ублюдкампросраться!

 Правый пулемет, под управлением Касты, принялся поливать потоками свинца бегущего монстра.

 Разрушитель взревел и прибавил скорости, стараясь уйти из-под обстрела.

- Что, не нравится, выродок?! – Каста вошла в боевой раж.

Опустив дуло вниз, она прошлась разрушителю по лапам, и зверь, потеряв равновесие, рухнул на землю и перекувырнулся через себя.

- Добью его ракетой - Каста быстро набрала комбинацию клавиш и в ручную задала цель.

 Над кабиной броневика показалась четырехглазая ракетная пусковая система. Со свистом самая правая ракета покинула свое гнездо, промчалась над коротко подстриженными пулеметной очередью остатками леса, оставляя за собой дымный след, и с грохотом разорвалась, врезавшись в спину разрушителя.

- Лови, сука! – Каста вскинула кулаки кверху.

Фокс наконец различил силуэт последней твари, мчащейся прямо на них.

«Все под контролем» - так он думал. Был полностью в этом уверен. Очередь из пулемета должна была остановить тварь, а ракета завершить дело. У него все было под контролем. Как же он ошибался.

В зад броневика прилетела ракета. Прилета из-за деревьев, оттуда, откуда никто не ожидал нападения.

 Взрыв сотряс машину. Несколько мониторов потухли, по другим прошла рябь. Касту выбросило из кресла стрелка на пол.

- Что за черт?! – завопила девушка, держась за ушибленное плечо.

- Мы под обстрелом – констатировал Фокс, и в следующий миг вторая ракета разорвалась в правом боку машины.

 Фокса швырнуло вперед, и он пробил лбом монитор перед собой.

Тупая мысль пришла ему тогда в голову, что Дуэйн, хоть и не далек умом, все же был прав на счет необходимости использования ремней безопасности.

Воцарилась тишина. Кабина машины заполнилась дымом. Заискрила проводка.

- Черт возьми – Фокс стер пальцами кровь со лба.

- Откуда по нам стреляют? – Каста так и лежала на полу.

- Дуейн, увози нас отсюда!

- Не могу – прохрипел здоровяк, откашливаясь – Обе задние правые оси нам разнесли вдребезги.

- Они знали куда стрелять – заключил Фокс – Это засада.

- Фокс! Фоооокс!!! – завопила Каста указывая ему за спину.

 Фокс обернулся и увидел в мониторе бокового обзора разрушителя. Последний, недобитый монстр был совсем близко. Слишком близко для того чтобы успеть сделать хоть что-то. Монстр несся на них с неистовой яростью.Фоксбросился на пол и сгруппировался всего за миг до того как мощный удар сотряс машину. Огромные, острые как бритва когти принялись рвать броню. Схватив лапой левую турель, разрушитель рванул ее на себя. Послышался хруст внутри корпуса. Он рванул еще раз и, вырвав ствол с кусками электроники, отшвырнул его в сторону. За ним следом полетел длинный хвост ленты патронажа.

- Он скоро разберет машину на части! – закричала Каста – Нужно что-то делать! Срочно!

 Фокс прыгнул на ее место и взял управление левой турелью. Вот только она почти не поворачивалась, и камера была разбита, что лишало возможности наведения.

- Да что же это за хрень такая! – он с силой ударил кулаком по панели.

- Нужно валить из машины – уверенно заключила Каста.

- Прямо к нему? – возразил Дуэйн – Ты с ума сошла?!

- Он и так сейчас будет внутри. Надо бежать – она повернулась к Фоксу – Отстреливаться и бежать. Что скажешь?

- Согласен – Фокс стер ладонью кровь, заливающую ему правый глаз.

- А как же груз?! – не умолкал Дуэйн.

- Я не собираюсь ради него умирать – Каста поднялась на ноги.

- Да ты хоть знаешь, что с нами сделают, если его бросим?!

- А что сделает эта тварь, если останемся здесь?!

- Заткнитесь оба! – скомандовал Фокс – Я сказал уходим. Бросаем машину и груз. Валим в лес.

 Он первым покинул кабину, не дожидаясь ответа остальных. Ему уже стало понятно, что именно здесь происходит. Разрушители напали не просто так, эти твари никогда не действуют группами. Их натравили, использовали, чтобы остановить броневик, и теперь, когда они оказались в ловушке, невидимый враг пошел в атаку. По всей видимости целью атаки был груз Блэки, и Фокс поддерживал Касту в ее нежжелании умирать защищая эти ящики. Как бы не была страшна эта женщина в гневе, тварь на крыше и неизвестный противник в лесу казались ему в тот момент куда опаснее.

В грузовом отсеке большую часть занимали два массивных, длинных ящика, более всего напоминавшие гробы, только слишком уж большие. Вокруг них были свалены вещи и оружие, разложенный спальник, в котором еще совсем недавно мирно отдыхал Фокс и прочие вещи небольшой команды.

 Машину продолжали сотрясать удары массивных лап разрушителя, оседлавшего броневик. Его неистовый рык слышался сквозь толстый слой брони.

 Фокс быстро высыпал все содержимое первого попавшегося рюкзака на пол и стал забивать его гранатами, из ближайшего ящика.

- Чем ты занимаешься?! – сзади появилась Каста – Нам нужно бежать!

- Без этого мы далеко не убежим. Вооружайтесь, снаружи нас будут ждать.

- Кто?! – не унималась Каста.

- Я откуда знаю, кто?! Те, кто устроил нам засаду.

 Фокс с силой закрыл молнию напод завязку забитом гранатами рюкзаке и выпрямился.

- Вот, держи – кинул он рюкзак Дуэйну.

- Что мне с этим делать?

- Кинешь в тварь.

- Чего??!!

- Тебе нужно просто кинуть его в разрушителя. Потом беги. Ясно?!

 Тот неуверенно кивнул, обняв рюкзак обеими руками.

Зажав в правой ладони пистолет, а в левой дымовую гранату, Фокс подошел к кнопке открывающей рампу.

- Готовы?

- Нет – прохрипела Каста, зарядив гранату в подствольник своей штурмовой винтовки.

Он ударил рукой по красной кнопке и рампа грузового отсека стала опускаться. Сразу же он бросил влево дымовую гранату, в надежде заслонить их от взгляда тех, кто стрелял по машине из ракетницы.

- Не ждите пока откроетсяполностью! Бегите! Давайте! – скомандовал он.

Первой бросилась в проем Каста. Прыгнула, выполнила кувырок и, встав на ноги, кинулась прочь. Вслед за ней, с гораздо меньшей грацией выбежал Дуэйн.

- Кинь в него рюкзак! – прокричал ему в спину Фокс и ринулся следом.

 Здоровяк обернулся и на мгновение застыл. Разрушитель тоже замер на крыше броневика. Секунду или две они смотрели друга на друга, а затем Дуйэн закричал и что было сил, швырнул в него рюкзак с гранатами. 

Каков был шанс на успех такого плана? Фоксу было даже страшно подумать. Монстру стоило только отбить рюкзак в сторону, хвостом или лапой, и все кончено, весь план провалился бы. Но монстр перехватил рюкзак в воздухе и Фокс тут же вскинул пистолет.

 Выстрел – промах.

 Второй выстрел попал в цель, но безрезультатно.

 Третий выстрел и прогремел взрыв.

 Правая кисть передней лапы разрушителя разорвалась в клочья, которыми забросало окрестности.Фокса отбросило назад и с силой ударило о землю. Лицо и руки опалило взрывом.

Тварь схватила рюкзак, и он успел попасть в него – Фоксуповезло дважды. Но с силой взрыва он явно не рассчитал.

 Разрушитель взвыл. Свалился с машины и начал извиваться на земле возле броневика. Фокс безуспешно пытался вздохнуть. В глазах потемнело. Боль сковала все его тело.

 Наконец ему удалось набрать воздуха в легкие, и в тот же момент он закашлялся.  Перевернулся на живот и его вырвало. Весь мир в его глазах кружился.

 Монстр позади него начал подниматься. Но как только ему это удалось, со стороны леса в чудовище прилетела ракета. Разрушителя отбросило на несколько метров в сторону. Все вокруг заволокло дымом. В нос Фоксу ударил тошнотворный запах горелого мяса.

 Оценив ситуацию,он пополз по земле прочь от места побоища. Кажется, разрушитель все еще двигался, так как в него прилетела вторая ракета.

 Превозмогая боль, Фокс полз прочь, сосредоточившись только на этом, и стараясь не думать ни о чем другом. Конечно, его волновала участь друзей, но зная, что в данном случае никак не может им помочь, он старался помочь хотя бы себе самому.

Фокс полз, пока у него хватало на это сил. Намного меньше чем ему казалось, но все же достаточно, чтобы покинуть поле боя. А затем он забрался под кучу еловых веток и видимо почувствовать безопасность, его мозг сдался усталости и боли, и Фокс провалился в забытье.

 

***

- И как же ты добрался до города? – спросила Блэки, внимательно слушавшая историю Фокса, облокотившись спиной о стену и скрестив на груди руки.

«Надо отдать ей должное – слушатель она прекрасный» - отметил Фокс про себя. Блэки ни разу не перебила его, до этого момента.

- Своим ходом – ответил Фокс.

- До самого Горизонта? – она снова недоверчиво подняла бровь.

- Нет, конечно. Вышел к дороге, и через пару часов меня подобрала группа демонов. Оказали первую помощь и привезли в город.

- С чего это такое дружелюбие от демонов?

- Среди них был мой знакомый.

- Хм… - похоже, из всей рассказанной Фоксом истории, Блэки впечатлило только это – А ты везучий. 

 Тогда ему тожепоказалось, что это большая удача, встретить за стеной друга, который окажет помощь. Теперь же Фокс сомневался:«а не лучше ли мне было сгинуть там, в лапах какой-нибудь твари?Куда гуманнее, чем в лапах это маньячки».

- А как же твои напарники?

«По больному бьешь, сука!»

- Я не знаю. Когда очнулся, было уже совсем темно. Еле машину нашел. Из нее все вынесли, наши вещи, оружие и… - Фокс запнулся.

- Мой груз – закончила за него Блэки.

- Да.

- И ты поспешил в город, чтобы скорее сообщить мне об этой утрате. Выжил, можно сказать, только ради одной этой цели. Как благородно с твоей стороны.

«Кажется еще немного, и изо рта у тебя начнет сочиться яд».

  Блэки расцепила руки, оттолкнулась ими от стены и, подойдя к Фоксу вплотную, опустилась напротив, сев так, чтобы их лица оказались на одном уровне.

- Что мне с тобой делать, мм?

 Фокс молчал, потупив взор.

- Вроде и убить тебя есть за что, но после такой истории даже совестно как-то. Ведь вы так боролись за жизнь и за мой груз.

 В этот раз грубо и с силой она схватила Фокса за подбородок и резко вскинула его голову.

- Так боролись, что бросили его в лесу при первой же опасности!

- Прости – прохрипел Фокс.

- Твои извинения не вернут мне потерянных денег – она так сильно сжала пальцами его лицо, что острые черные ногти впились в кожу и из-под них потекли струйки крови.

- Тебя бы следовало линчевать на месте за такую ошибку. Но вот в чем дело.Частично это и моя ошибка тоже. Нанять на работу таких конченных идиотов как ты и твои дружки, что гниют сейчас в лесу.

 Отпустив Фокса, Блэки быстро поднялась.

- Тебе однозначно стоит с ними воссоединиться – она развернулась и зашагала прочь – Поедешь с нами в лес. Тащите его в машину парни.

«Куда катится моя жизнь?!» - с неким безразличием размышлял Фокс когда два парня, прежде молча стоявшие у двери, подняли его за плечи и потащили из комнаты –«Кажется, я абсолютно перестал успевать за событиями и уже не могу ничего предсказать наперед. Однако я все еще жив. Это удивительно! Более чем! Я действительно не думал, что переживу этот разговор! Я все еще жив и это радует. Вот только надолго ли?».

 

***

Макс Номад был не доволен. Нет, это еще мягко сказано. Он был разозлен, даже взбешен всем происходящим. Он ведь дал четкие указания. Никто, вообще никто не должен был выжить. Но оказалось, что один ублюдок все же добрался до Горизонта. Без груза, да, но он прибыл в город, и теперь находится у Блэки. И он все ей расскажет. Эта ситуация могла ни к чему не привести, или наоборот, повлечь за собой самые негативные последствия. Но ожидание хоть какого-то итога было хуже всего. Макс был человеком действия, он ненавидел ждать. И именно ожидание возможных последствий выводило его из себя больше, чем эти самые последствия.

- Макс – зашипела рация в его машине – Они едут.

 Номад обратил свой взгляд к монитору, до этого он смотрел в пол, уже очень долго, мысленно блуждая где-то в будущем, перебирая вероятности и пытаясь найти выход из любого возможно исхода. На мониторе отображалось широкое поле, раскинувшееся за пределами его броневика. И на другом конце этого поля, на самой границе видимости двигалась черная точка.

 «Ну, наконец-то» - подумал Макс. Он расправил плечи, похрустел костяшками пальцев, поводил головой, разминая затекшую шею и, распахнув дверь, покинул машину.

 Макс Номад был большим человеком, в самом прямом смысле этого слова. Он был просто огромным, как гора. Но главное, что во всех его объемах не было ни грамма жира. Только мышцы. Они бугрились на его руках, широкой спине и шее как у бульдога. Этих форм Макс добился сам, и невероятно собой гордился. Ему нравилось чувствовать силу в своих руках. Силу, которая позволяла ему одним прямым ударом убить человека. А если и не убить, то вышибить челюсть с половиной зубов и отправить в глубокий нокаут. За свою жизнь Макс убил многих людей, и почти половину из них он забил до смерти голыми руками. Он считал это поводом для гордости. 

 Выйдя под солнце, Макс, по привычке, провел рукой по короткому ирокезу темных волос. Не без отвращения он оглядел открывшуюся ему унылую картину – гигантское поле, лишь на самом краю которого виднелись черные столбики леса, было покрыто черно-серой мокрой грязью, из которой кое-где торчали голые кусты и маленькими островками лежал талый, грязный снег.Ледяной ветер беспрепятственно носился по этой пустоши. Макс чувствовал его холодные прикосновения на своей коже даже через плотные серо-зеленые штаны, заправленные в высокие ботинки, и того же цвета куртку, с красными полосами на погонах – отличительным знаком клуба Номад. Его угловатое лицо, с горбатым носом и широкими скулами, украшенное густыми бакенбардами и небольшим треугольником бородки под толстой нижней губой, следом за отвращением отразило на себе глубокое неудовлетворение, обращенное ко всему на свете, начиная погодой и заканчивая сложившейся ситуацией.

 Макс обернулся к парням точно в такой же униформе как у него, но с меньшим количеством красных полос на погонах, обступившим его длинную бронемашину на шестнадцати колесах, больше похожую на локомотив поезда. Макснашел глазами Стэна – молодого, смышленого паренька, который устроился на крыше, возле длинного пулемета, и развернул перед собой портативный компьютер в бронированном сером корпусе, и спросил:

- Они прислали опознавательный код?

 Только Стэну Макс доверял быть своей правой рукой во всех делах, включая это. Такую честь паренек заслужил достаточно быстро, проявив незаурядную смекалку и абсолютную преданность. И сейчас Стэн был единственным, кто наравне с Максом знал все детали плана, о котором не ведали даже главы его клуба.

- Прислали – кивнул он – Сразу как мы установили с ними зрительный контакт. А приборы до сих пор молчат. Как им это удается?

- Неспроста они называют себя призраками – скривился Номад и обернулся в сторону, откуда к ним двигалась машина.

- Я слышал, что все они мутанты, с юга – тихо сказала один из парней сзади.

- От кого ты это слышал? – отозвался его товарищ постарше – От шлюх в борделе?

- Да иди ты.

- Мутанты говоришь? – подхватил разговор еще один – Может и так. Как еще объяснить все, что они делают?

- Хорошая реклама – буркнула Макс, не оборачиваясь.

- Знаешь, кто они? – заинтересовался Стэн, не поднимая глаз от монитора. 

- Знаю, что никакие они не мутанты. Обычные наемники из Горизонта.

- Не такие уж и обычные.

- Призраков делает призраками три вещи – все так же глядя на стремительно приближающийся к ним фургон, говорил Макс – Первая это опыт. Они хороши в своем деле, тут не поспоришь. Вторая это отличная реклама, как я уже говорил. Большинство баек, что вы про них слышали, они сами и сочинили. Цену себе набивали. Ну и главное, это конечно же удача.

- Удача?

- Они оказались в нужном месте, в нужное время, и смогли правильно распорядились этим местом и временем. А теперь всем заткнуться и быть готовыми.

- К чему, Макс? – нахмурился Стэн - Я думал у нас с ними деловые отношения?

- Так и есть – кивнул Номад – Но мало ли что может пойти не так. Будьте готовы.

 Фургон сбавил скорость и остановился примерно в ста метрах от броневика номад. Машина напоминала длинный вагон, на восьми колесах, без видимых различий передней и задней части. Где находятся окна или хотя бы двери так же определить не представлялось возможным. Никаких выпирающих конструкций на корпусе, вроде антенн или пулеметных турелей, которыми были утыканы все прочие машины, покидающие стены городов. Никаких опознавательных знаков. Машина представляла собой глухой параллелепипед, со скругленными углами, выкрашенный в такой черный цвет, что кажется поглощала солнечные лучи.

- Дешевый пафос – Макс сплюнул в сторону.

 Раздалось еле слышное шипение, и в кузове машины открылся дверной проем. Оттуда спустились трое, скорее всего, мужчин. Их пол, возраст, расовую принадлежность и хоть какие-то иные отличительные признаки, кроме роста, установить не представлялось возможным, так как все они были облачены в глухие костюмы, такого же матово-черного цвета как и машина. Костюмы были сделаны из однородного, на вид скользкого материала, с заметным утолщением на груди. Из внешних атрибутов выделялся широкий пояс с большим количество подсумков и магнитных крепежей, на которых у каждого покинувшего машину призрака держался массивный крупнокалиберный пистолет, с длинным стволом. Глухие шлема костюмов так же не имели никаких отличительных признаков.

- Приветствую – кивнул Макс, шагнув им навстречу – Давно вас ждем.

- Мы прибыли точно во время – ответил ему механический, лишенный эмоций голос, из шлема призрака, который выступил на два шага вперед остальных. И только по этому факту можно было судить, что говорит именно он.

- Конечно. В пунктуальности вас не упрекнуть. Однако есть грехи похуже. Например, некомпетентность.

 Макс почувствовал, как солдаты за его спиной напряглись. Призраки же не шелохнулись. Они стояли совершенно расслабленно, и даже не прикоснулись к своему оружию.

- Ты уверен, что знаком со смыслом этого слова? – так же беспристрастно спросил призрак.

- На что ты намекаешь? – нахмурился Макс.

- Я не намекаю, а спрашиваю вполне прямо. Действительно ли ты знаком со смыслом слова некомпетентность? У меня имеются сомнения на этот счет.

- Ааа… - ухмыльнулся Макс – Так вы просто оскорбились. Ну что же, я готов извиниться. Сразу после того как вы объясните мне, какого черта произошло в лесу?

- Мы атаковали машину, забрали груз и уничтожили улики, как и было оговорено.

- Отлично. Просто замечательно, мать вашу! А то, что один из них выжил, вас не смутило?!

- Ему удалось скрыться – спокойно объяснял призрак – На преследование и устранение у нас указаний не было. Ты хотел груз и мы его доставили.

- Вместе с тонной проблем! Я разве не ясно выразился, сказав, что не хочу, чтобы это выглядело как заказ?

- Парень был ранен. Он остался один, за стеной, далеко от города. Оценив ситуацию, я пришел к логичному выводу, что у него минимальные шансы на выживание.

- И все же он выжил! – завопил Макс – Демоны притащили его в город! Уж не знаю чем он их купил, может минет сделал каждому, но факты таковы. Что скажите теперь? Все еще хотите объяснить мне значение слова некомпетентность? 

- Я думаю, мы сможем уладить этот вопрос.

- Как?! Сукин сын добрался до Блэки, и теперь она все знает!

- Он ничего не видел. Даже если она установит, что нападение осуществили мы, ей никак не удастся связать это с тобой или с клубом Номад. Нет никаких улик.

- Дело не в уликах! – Макс орал так, что слюна из его рта вылетала далеко вперед, едва не забрызгивая сапоги призрака – Дело в слухах! Эта сучка умная. Докопается до истины, поймет, кто за всем стоит и начнет задавать вопросы моему отцу. А тот непременно спросит меня о том, что хотелось бы оставить вне его ведения, пока не придет время.

- Мы готовы снизить цену на двадцать пять процентов – спокойно ответил призрак, никак не реагируя на вопли Макса.

- Скидка?! – он расхохотался как сумасшедший – Вы делаете мне скидку, мать вашу?!

- Есть иной способ уладить этот вопрос?

 Номад выдохнул, вытер губы тыльной стороной ладони и снова сплюнул в сторону.

- К вашему счастью есть.

- Я слушаю.

- Два часа назад Блэки покинула Горизонт. Поехала расследовать потерю своего груза. Лично, понимаешь? – Макс скривил рот в презрительной ухмылке – Сучка не наигралась в искателя приключений. И шило, что свербит в ее заднице, дает вам возможность исправить ошибку.

- Ты представляешь, сколько будет стоить заказ на главу клуба?

- Новолуние?! Да какой это к черту клуб?! – отмахнулся Макс - Новолуние это шайка зарвавшихся уродов, во главе с фригидной сукой, которую давно следует поставить на место.

- И все же остальные клубы признали статус Новолуния. Блэки член совета. Один только этот факт сильно завышает цену.

- Я тебе вот что скажу. Если сделаете все чисто, как умеете, и никто не узнает, что это были вы, а именно такой расклад в моих интересах, я дам вам коды безопасности от тоннелей под сектором Номад. Слышал, что вы давно их пытаетесь выторговать у отца.

На некоторое время воцарилось молчание, и только ледяной ветер свистел у них над головой. Призраки стояли, как статуи, и ни что не выдавало в них признаков жизни. Их лидер думал. А может думали они все, общаясь друг с другом неким способом, неуловимым для стороннего наблюдателя.

- Так, ладно, давайте решать быстрее, здесь холодновато – нетерпеливая натура Макса рвалась наружу – Я готов заплатить вам сверху вдвое больше условленного за этот заказ.

- Втрое – сказал призрак.

- Не многовато ли хотите за убийство одной сучки?

- Она будет не одна. 

- Ах ну да, это все меняет.

- Так мы договорились?

- Черт, пусть будет по-вашему. Только избавьтесь от нее раз и навсегда. Сделаете одолжение всему Горизонту. А мне, на хорошее дело денег не жалко.

- С этим решили – шлем призрака едва заметно кивнул – Что с грузом, он тебе еще нужен?

- Конечно, нужен – Макс явно повеселел, у него стало чуть легче на душе – Тащите сюда. Эй, парни! – он обернулся к своим – Несите денежки.

 Один из бойцов номад принес серую сумку, забитую патронами – главной валютой Горизонта. Призраки в свою очередь вынесли из машины два длинных ящика.

- Что это такое? – удивился Номад.

- Тот самый груз, для Блэки.

- Это что, гробы?

- Мы их не осматривали.

- Ладно. Это все?

- С грузом да. Но у нас есть кое-что еще.

Призрак слегка обернулся к машине и безо всякой команды из нее вывели рыжеволосую девушку, со связанными за спиной руками, кляпом во рту и повязкой на глазах. Ее волосы слиплись от засохшей крови. Девушка хромала на правую ногу, перетянутую чуть выше колена белоснежным бинтом.

- Это еще кто? – удивился Макс.

- Презент – сообщил все тот же призрак – Она сдалась нам.

- Еще одна выжавшая из тех наемников?! Да вы хоть кого-то там убили?

 Призрак быстрым движением опустил девушку на колени перед собой.

- Можем устранить ее прямо сейчас. Я лишь подумал, что если она сдалась сама, то можем предложить ее тебе в качестве дополнения.

- Я что похож на работорговца? В Горизонте с этим строго, если ты забыл.

- Понял – призрак снял с пояса пистолет и приставил ей к виску.

- Стой! – рявкнул Макс.

 Что-то шевельнулось в нем в тот момент. Нет, не страх перед убийством и не отвращение к нему. У него на глазах десятки раз людей отправляли на тот свет таким же способом, и способами похуже. Намного хуже. Макс не чурался убийств, но что-то в этой девушке его остановило. Она показалась Номаду… привлекательной? Пожалуй, что так. Стройная, с правильными формами, с копной волос подобных жидкому огню и личиком, красоту которого не портила ни повязка, ни кляп, ни запекшаяся на щеках кровь. Максу вдруг стало не по себе от мысли, что эта красота погибнет. Он не был ценителем прекрасного и с женщинами частенько обращался грубо. Но в ту секунду ему показалось, что таких красивых женщин как эта он еще не встречал. И может быть, больше никогда не встретит.

- Передумал? – спросил призрак.

- Да. Мы возьмем ее.

- Хорошо – он убрал пистолет – Позвольте проверить сумму?

- Конечно. Стэн! – окликнул Макс своего поверенного – Проверь наш груз.   

 Когда все проверки были окончены, Призраки забрали сумку, а Номады ящики, Макс обратился к их главному:

- Не тяните. Вечно за стеной сидеть она не станет.

- Мы направимся туда прямо сейчас – заверил его механический голос.

- Отлично. И сразу по завершению сообщите. Я буду ждать.

 Призрак развернулся и пошел прочь, вслед за своими соратниками. Скоро он скрылся в машине, и дверь закрылась за ним, вновь превратившись в неотъемлемую часть корпуса.

- Что нам с ней делать? – спросил Стэн, указывая на девушку, которая все еще стояла на коленях перед ними. Макс только сейчас заметил черные беруши у нее в ушах. Призраки хорошо позаботились о том, чтобы пленница была максимально изолирована от происходящего и полностью дезориентирована. 

- Я не знаю – пожал плечами Номад - Возьмем с собой.

- В Горизонт?

- Наверное. Но пока мы все остаемся здесь. Будем ждать сообщения от Призраков. Ведите ее в машину. Дайте воды и закройте в моей комнате. И этот груз – Макс махнул рукой в сторону броневика – Надо вскрыть его.

- Будет не просто – констатировал Стэн.

- Тут все не просто – буркнул Макс – Что не шаг – подстава.

- Скажи, Макс, ты ведь знаешь, что делаешь?

 Номад обернулся и посмотрел в глаза своему помощнику.

- Не доверяешь мне?

- Отнюдь. Но не слишком ли рискованно все это? Убить Блэки? Ты ведь не хуже меня знаешь слухи про нее.

- Просто сказки. Как и с призраками, лишь реклама. Она обычная баба. И не такая уж умная, раз потащилась за стену. Была бы с мозгами, сидела бы в своем клубе, не отсвечивала. Как мой отец. Ты видел хоть раз, чтобы он катил в броневике навстречу приключениям?

Стэн покачал головой.

- Именно – заключил Макс – Все потому что он знает цену собственной жизни. Приключения для него закончились, когда он встал во главе клуба. А Блэки – он снова сплюнул – просто выскочка. Подохнет, и через год никто не вспомнит, что была такая. Наследников у нее нет, и вся шайка разбежится сразу же, как поймет, что госпожа не вернется. Никто не займет ее место, а если и попытается, не продержится долго. Расследовать смерть Блэки будет некому. Пойдем в машину – он поежился – Холодно.

 

***

«А ведь все так хорошо начиналось» - думал Фокс, трясясь в кузове одного из броневиков Новолуния, с мешком на голове. Оставшись наедине со своими мыслями, он ощутил острые уколы вины прямо в сердце. Вины возложенной на него за все случившееся с его друзьями, единственными в мире людьми, которым он мог доверять и, которые доверяли ему. «Но если подумать, в чем я виноват?» - безуспешно пытался оправдаться перед самим собой Фокс – «Виноват в том, что хотел чего-то большего, хотел изменить свою жизнь, и жизни Касты и Дуэйна к лучшему? А ведь у нас действительно был этот шанс. Судьба – ты злая сука!».

 

***

- И все же мне это не нравится – сообщила Каста.

 Они втроем шли по узкому переулку, освещенному лишь неоновыми вывесками расположенного здесь ночного клуба и сомнительной медицинской клиники напротив. В конце переулка виднелась хорошо-освещенная, бронированная дверь, над которой висела внушительных размеров турель. На двери четко выделялась красная надпись:

«ПАССАЖИРСКИЙ ПОДЪЕМНИК N16»

Под ней еще одна, куда более информативная:

«ВНИМАНИЕ!!!

В СЛУЧАЕ ПОПЫТКИ ВЗЛОМА ВЕДЕТСЯ ОГОНЬ НА ПОРАЖЕНИЕ!»

Троица направлялась именно к этой двери.

- Я согласен – пробурчал Дуэйн – Я бы вообще не стал связываться с этой Блэки. Ты слышал, что о ней говорят?

- Хватит ныть! – Фокс остановился и резко обернулся к друзьям – Разве вы не понимаете, что это наш шанс?

- Шанс погибнуть? – не унималась Каста.

- Шанс выбраться из этого – Фокс обеими руками обвел переулок и указал на грязь под ногами – Шанс подняться. Вы что, совсем меня не слушали? Выполним эту работу и попадем в клуб. Станем одними из них – на этот раз он указал пальцем на дверь – И жизнь изменится. Больше не придется перебиваться скудными заработками, иметь дело с кем попало.

- Так они тебя к себе и возьмут – фыркнула Каста.

- Возьмут. Вот увидишь. И вас возьмут. Мы трое этого заслуживаем. Прошу, не отказывайтесь сейчас. Вы нужны мне.

- Ты одержимый Фокс.

- Может быть. Но кто сказал, что это плохо?

- Ладно – кивнула Каста – Ты знаешь, что мы от тебя никуда не денемся. Просто хотелось высказать свои опасения.

- Все будет отлично – Фокс быстро развернулся и вновь направился к двери – Будьте со мной и нас троих ждет большое будущее.

 Фокс не видел, как Каста и Дуэйн переглянулись. В их взглядах читалась тревога и сомнения. И все же он пошли за своим лидером.

 

***

 «Они верили мне. А я их подвел» - обида, вина и горечь утраты столь близких людей стали настолько невыносимы, что ему захотелось броситься на Блэки с кулаками при следующей встрече, наорать на нее, оскорбить, проще говоря сделать все возможное, чтобы навлечь на себя заслуженную смерть. Однако Фокс знал, что слишком хорошо развитый у него за годы жизни (или выживания) в нижнем Горизонте инстинкт самосохранения не дастего суицидальным мыслям стать реальностью. «Прости Каста. Прости Дуэйн».

 

***

 Оказавшись возле двери, Фокс откинул крышку массивной металлической коробки, висящей на стене рядом. Под ней скрывались четыре ряда толстых кнопок, динамик и микрофон, спрятанные в корпус. Дуэйн недоверчиво глянул на турель, которая даже не шелохнулась, когда они подошли.

- Сломана? – спросила Каста, проследив за его взглядом.

- Не думаю – покачал головой Дуэйн – Стоит парню по ту сторону этой камеры – он указал на небольшую камеру над дверью – нажать одну кнопку, и мы превратимся в решето, не успев даже удивиться.

 Фокс набрал комбинацию на панели и через пару секунд из динамика раздался голос, сопровождаемый таким шипением и треском, что половина сказанного терялась в этом шуме.

- К… шшш… нов…е…ссс

- Что он сказал? – спросил Дуэйн.

 Фокс быстро отмахнулся от напарника и, прислонившись к панели настолько, что едва не касался губами холодного металла, произнес.

- Меня зовут Фокс. Со мной Каста и Дуэйн. Мы пришли по поводу заказа. Я говорил с…

- Вхо…те… шшш…пфссс…

 Дверь перед ними с шумом и лязгом отползла в сторону.

- Ну, вот видите? – Фокс улыбнулся и хлопнул по плечу Дуйна – Нас там ждут.

 Все трое вошли в кабину подъемника. Галогенная лампа у них над головой постаралась осветить помещение, но лишь несколько раз мигнув, погасла. Дверь с еще большим скрежетом закрылась и, оставшись в кромешном мраке, они начали медленный подъем наверх.

 По правде сказать, Фокс был напуган в тот момент не меньше Касты и Дуэйна, но показывать им этого не собирался. Он должен был сделать вид, словно знает, что делает. Ведь он же был их лидером, главой пусть и маленькой, зато очень сплоченной группы наемников.И как лидеру, ему положено было быть уверенным в своих решениях. Посему лишь самому себе Фокс мог признаться, что никакой уверенности и в помине не было. Лишь слепая вера в успех. Друзьям он сказал, что их наконец-то заметили, что работа подвернулась не случайно. Но сам-то конечно знал, что в Горизонте найдутся наемники куда опытный, а им просто повезло схватить эту работу первыми. К тому же еще не факт, что они ее получат, окончательное решение должна вынести Блэки. И не будь цена так высока (им пообещали вступление в клуб), Фокс бы ни за что не связался с ней.Детская мечта о том, чтобы подняться из грязи, стать членом одного из клубов и поселиться на втором ярусе Горизонта, где жизнь казалась куда лучше, заглушала здравый смысл.

 Кабина подъемника резко дернулась и остановилась.

- Застряли? – голос Дуэйна в наступившей тишине прозвучал особенно громогласно.

- Нет. Сейчас за нами придут.

- Кто?

- Конвой – буркнула Каста – Эти долбанные небожители и шага нам не позволят ступить по их земле, без присмотра.

- Прикуси язычок – прошипел Фокс – Думаю, они все слышат.

- А я думаю, что они и так знают все о чем мы думаем у себя внизу. И плевать они на это хотели.

 Фокс не успел ответить. Дверь перед ними отползла в сторону, и все трое, щурясь от яркого света, разглядели стоящих по ту сторону людей. Их было пятеро. Все в кожаных куртках, застегнутых под горло, на правом рукаве у каждого красовались серебристые вставки. Четверо встречающих были вооружены винтовками. Тот единственный, кто не держал оружия, провел пальцами по ухоженной бородке вокруг рта и произнес:

- Добрый вечер господа. Добро пожаловать в верхний Горизонт. Кто-то из вас бывал здесь прежде?

- Пару раз – сообщил Фокс.

 Каста лишь кивнула, а Дуэйн отрицательно покачал головой.

- Ясно – заключил парень, продолжая поглаживать свою бородку – Стоит напомнить вам правила для посетителей?

- И так все знаем – отрезал Фокс – Никаких признаков агрессии, никаких громких высказываний. Ни с кем не заговаривать, и лучше даже ни на кого не смотреть. Все ясно. Ведите нас к Блэки.

 Его почему-то очень взбесил этоттип. Хотя, вообще-то ясно почему. Они с Фоксом были примерно ровесниками. Однако бородач смотрел на пришельцев снизу, как на червей выползших из выгребной ямы. «А чем мы с тобой отличаемся, козел?» - задал ему мысленный вопрос Фокс –«Только тем, что я родился внизу а ты наверху?» Он,конечно допускал возможность того, что этот парень сам когда-то сумел подняться с нижнего города, но в это Фоксу не очень верилось. Слишком много гонора и заносчивостидля рожденного внизу.

- Молодцы – с насмешкой заключил бородач – Тогда в путь.

 Верхний Горизонт значительно отличался от нижнего. Здесь была гораздо больше света и гораздо меньше грязи. Вдоль узких улиц росли небольшие деревья, на клумбах были высажены различные цветы и по пути встречались декоративные фонтанчики.

Дуэйн, единственный из них, кто не бывал никогда за пределами нижнего города, смотрел на все это великолепие широко раскрытыми глазами и, кажется, не верил собственному зрению.

Каждый из жителей нижнего города знает, как хорошо наверху. Но попадая туда впервые, все равно не может не удивляться. Фокса при первом посещении верхнего города никак не оставлял один вопрос: «Как могут люди, разделенные всего несколькими метрами металла и бетонных переборок, жить такими различными жизнями?». Но он не стал развивать эту мысль ни тогда ни после. Фокс был не из тех, кто борется за права обиженных жителей нижнего города. Нет, в Горизонте каждый борется только за свои собственные права. Он лишь твердо решил для себя, что добудет билет наверх, во что бы то ни стало.  

 Их вели в основном переулками, подальше от больших улиц. Один из этих проулков стал вдруг узким мостиком, переброшенным между двумя крышами нижнего города. Внизу, в клубах пара поднимающихся к небу, можно было разглядеть улицу. Множество народу в серых одеждах сновало там, внизу, шумно перекрикиваясь между собой, ругаясь и норовя вступить в драку.

- Это же Костяная улица – восторженно сообщил Дуэйн, схватившись за перила.

 Процессия остановилась, и их конвоиры заметно напряглись.

- Дуйэн – окликнул его Фокс – Пойдем.

- Она сверху совсем по-другому выглядит. Такой маленькой. А я всегда думал…

- Слушай, амбал – к ним подошел бородач – Если ты хочешь снова оказаться в родном окружении, то только скажи, и мы быстро спустим тебя вниз, к родне.

Дуэйн оглянулся и зло посмотрел на паренька, который лишь ехидно улыбнулся ему.

- Нам надо идти – Фокс схватил друга за плечо и крепко сжал – Успеешь полюбоваться видом позже.

- Пойдем – кивнул Дуйэн, не сводя взгляда с парня.

- И чтобы больше не тормозили – сообщил тот и смачно сплюнул вниз, с большой вероятностью попав на голову кому-то из толпы под ними – Я больше повторять не стану.

 Они продолжили свой путь. Идя за этим выскочкой, Фокс думал о том, что когда получит членство в клубе, обязательно познакомит его лицо со своим сапогом. А глядя на Дуэйна понимал, что не одинок в своем желании, и даже был согласен уступить здоровяку право первого удара.

К клубу их подвели с задней стороны, и Фоксу не удалось полюбоваться ярким фасадом. «Всему свое время, парень» - сказал он себе – «Главное получи эту работу, сделай дело, а потом у тебя будет время насладиться красотами верха».

 Когда они ступили в узкий, темный коридор, двое конвоиров остались снаружи. Бородач продолжал вести какими-то окольными тропами, как нежелательных гостей, о которых хозяин дома не хотел бы сообщать соседям. В принципе таковыми они и являлись. Двое оставшихся парней с ружьями замыкали шествие, как бы отрезая путь назад, на случай если вдруг кто-то из них решит передумать.

 Коридор привел их на такую же безлюдную лестницу, по которой они поднялись двумя этажами выше и снова вышли в коридор. Только этот был уже заметно шире, светлее и люднее, хоть из людей и были одни лишь охранники, с винтовками в руках стоящие почти у каждой двери.

 Видя, сколько суровых парней с оружием его окружают, Фокс почувствовал как теряет остатки и без того потрепанной уверенности. Если что-то пойдет не так, им не удастся уйтиживыми. Каждый из этих ребят выстрелит в него не задумываясь. И не имея иного приказа, он будет стрелять на поражение. «Не время для сомнений, дубина!» - ругнулся он на себя – «Теперь только вперед».

 Они, наконец, достигли места назначения – большого помещения с серыми стенами и вытянутым столом посередине, глянцевая поверхность которого отражала свет потолочных ламп подобно черному зеркалу. По всему периметру стола были расставлены стулья, и во главе кресло Блэки, заметно отличающееся от всех прочих. Это массивное черное кресло, наверное было в несколько сотен раз удобнее всех тех деревяшек, на которых предстояло сидеть остальным. Что поделать, таков удел подчиненных. О том, что у него самого когда-нибудь будет такое кресло, Фокс еще не думал. Ну, точнее думал, а скорее мечтал, и сразу же осаживал себя. Его амбициям не было предела, но всему надо знать меру. Фокс решил, что подумает о подобном кресле во главе большого стола, уже после того, как выберется из нижнего города.

 Когда они сели, выбрав себе места поближе друг к другу и подальше от кресал хозяйки, оказалось, что они уже остались одни. Из-за закрытой двери, сквозь толстые стены доносился едва различимый гул. В нем различался ритм и Фокс решил, что это музыка играет где-то в главном зале.

- Как думаешь, нас заперли? – спросила Каста, косясь на закрытую, матово черную дверь.

- Точно заперли – кивнул Дуэйн откинувшись на спинку стула и вздохнув – И еще небось одного из тех уродов поставили, чтоб сторожил нас.

- Осторожней – осек его Фокс – Мы скоро можем стать одними из них.

- Из кого?! Из тех неудачников за дверью?! Нет уж, увольте. Я вам не какая-то собачонка, чтобы двери сторожить.

- Согласна… - кивнула Каста. Она постоянно озиралась по сторонам, хоть в комнате не было ничего, за что мог бы зацепиться взгляд, и выглядела напряженной и не на шутку испуганной.

- Да что с вами, народ?! – не выдержал Фокс. Он вскочил со стула и прошел к стене.

- Слышите? – он прикоснулся к ней рукой, а другую поднял вверх в знак молчания – Прислушайтесь. Вы слышите этот звук?

- По-моему музыка – по лицу Дуэйна было видно, как напряженно он прислушивается.

- Именно, музыка – Фокс снова обернулся к друзьям – Вы любите музыку? Я вот очень люблю. И Блэки любит. И каждый вечер у нее играю живые музыканты. Там что-то вроде вечеринки. Каждый вечер, представляете? И мы можем быть там.

- Что-то я не заметил, чтобы этих парней в коридоре пригласили на вечеринку – мрачно отметил Дуэйн.

- Да забудь ты о них. Это просто шестерки.

- А кто тогда мы сейчас? – саркастично поинтересовалась Каста.

- Мы, наемники, которые могут доказать, что способны на многое. И нас не поставят сторожить двери, понимаешь? Эти парни за стеной, они только то и умеют, что с грозным видомкоридор патрулировать, да стрелять когда нужно. Им большего не дано. А нам дано. И сейчас появился шанс доказать это.

- Да что вы говорите – раздался сиплый женский голос, от которого в груди Фокса все похолодело и сердце замерло.

 Он поднял голову и увидел Блэки. Он видел ее впервые, но никаких сомнений в том, кто именно стоит перед ним не возникало. Блэки была точно такой, какой ее и описывали очевидцы. Очень высокая, худая, с черными как смоль волосами и бледной как мел кожей. В принципе она могла бы быть красивой. Могла бы, да. Но только не в таком амплуа. Что-то в ней отторгало, пугало, не позволяло воспринимать ее как объект сексуального влечения, пусть и были привлекательными ее формы, ее длинные ноги обтянутые черной тканью брюк, прямая спина и изящная белая шея. Нет, Блэки явно не из тех, в кого мог бы влюбиться здравомыслящий мужчина. А все потому, что она скорее походила на хищного зверя, львицу или волчицу, чем на женщину. А то что выглядела она как человек, ну так это лишь обман, маскировка. И не особо удачная, судя по тому, что любой, кто взглянет на Блэки, сразу видит хищника в этих зеленых глазах.

- Интересное заявление, мистер Фокс – улыбнулась хозяйки, и под ее бледными, тонкими губами блеснули маленькие, острые клыки – Вижу, вы полны энтузиазма.

- Ну… да… - Фокс быстро опустился на стул и попытался выдавить из себя улыбку.

«Чертова бесшумная дверь» - выругался он про себя – «Чертова, мать ее, долбанная, бесшумная дверь!»

- Это хорошо – Блэки прошла к своему креслу, гулко стуча по полу каблуками туфель – Энтузиазм мы приветствуем в любом деле.

Она села и внимательно осмотрела гостей. Их напуганные лица, кажется, весьма позабавили девушку, с ее губ не сходила легкая, лукавая ухмылка.

- Ну что же, господа и дамы – произнесла она, наконец – Начнем?

 

***

 Фокс проснулся от сильного удара в живот. Боль промчалась по мышцам пресса и забралась внутрь, где вцепилась клыками в кишки и желудок. Он закашлялся и свернулся в клубок, подтянув к животу колени.

 Только после удара с его головы сняли мешок. Он ожидал, что глаза обожжет свет и заблаговременно зажмурился.

- Ты что там, спишь все еще? – прозвучал над ним чей-то баритон.

- Не сплю – отозвался Фокс.

- Хорошо. Тогда вставай и выматывайся наружу. Хозяйка ждет.

Фокс наконец открыл глаза и оказалось, что закрывать их было вовсе не обязательно. В кузове грузовика царил полумрак. Здесь он находился в компании только одного низкорослого, коренастого мужика на вид лет сорока. Нижнюю часть его лица покрывала густая черная борода, в которую были вплетены какие-то бусинки и блестящие железки. В руках он сжимал короткий дробовик. Из под густых бровей на Фокса взирали маленькие черные глазки.

- Тебе еще разок врезать?

- Не надо –  Фокс поднял вверх руки – Одного раза вполне достаточно.

- Так вставай, дебил. Чего разлегся?

- Угу – Фокс начал подниматься, превозмогая боль в животе. Ситуацию усложняли связанные руки, но он все же сумел достаточно быстро встать на ноги.

- Молодец, а теперь – одной рукой он схватил Фокса за плечо и развернул его к выходу, от чего тот чуть снова не упал – Шагай.

 Вот снаружи было ярко. Солнечный свет ужалил его глаза, на несколько секунд лишив возможности видеть. Сразу после того как дверь открылась, мужик с дробовиком толкнул Фокса в спину, не сильно, но вполне достаточно для того, чтобы тот вывалился из кузова на землю.

- Как мешок с дерьмом – послышался хохот сзади. Насмеявшись вдоволь, бородатый шутник спрыгнул на землю.

Дав глазам привыкнуть к свету, Фокс поднял голову и, осмотревшись по сторонам, сразу понял где именно находится. На месте недавней схватки с разрушителями. Здесь им устроили засаду, и здесь погибли его друзья. «Может Блэки права, и я должен лежать здесь же?» - подумал Фокс и поразился собственному безразличию к этой мысли.

 Блэки не заставила себя ждать. Она уже шагала в его сторону. За ее спиной виднелся почерневший от огня и копоти кузов броневика, на котором Фокс и его маленькая команда столько лет бороздили открытый мир. Теперь и этой машине пришел конец. Увидев покореженные останки при дневном свете Фокс от чего-то окончательно уверился в своей скорой смерти. Можно сказать, что он даже принял эту неизбежность.

- Как спалось? – поинтересовалась Блэки, нависнув над ним.

- Хреново, если честно – Фокс отметил, что снова стоит перед ней на коленях, и ему этот факт не понравился.

«Если уж умирать, то стоя». И он поднялся, все равно оказавшись ниже Блэки, но теперь она уже не могла смотреть на него как на грязь у себя под ногами.

- Люблю честность – кивнула он – Знакомые места?

- Что-то такое вспоминается – смирившись со скорой кончиной, Фокс нашел в себе храбрость на сарказм. «Какой смысл лебезить перед ней, если все равно сдохну!».

- Отлично. Может тогда тебе удастся вспомнить и откуда на вас напали?

 Фокс покрутил головой, пытаясь сориентироваться.

- Разрушители пришли оттуда – он махнул рукой в сторону лысого леса, где виднелись поваленные деревья – С севера. А засаду нам устроили с другой стороны – Фокс развернулся – Вон оттуда. Точно сказать не могу, но вроде ракетой по нам шарахнули с этой стороны.

- Как интересно – проговорила Блэки в задумчивости.

- Вы что ни будь нашли?

- Только труп твоего друга.

 Фокс сглотнул. Тяжелый камень опустился ему на грудь. Груз вины. Он знал, что друзья погибли, и все же где-то в глубине жила надежда на их чудесное спасение.

- Я могу его увидеть? – спросил Фокс, не поднимая глаз на Блэки.

- Отведи его - безразлично скомандовала та.

Разбудивший Фокса тип, по-видимому был приставлен к нему в качестве няньки. Он взял пленникапод локоть и повел куда-то в сторону. Фокс смотрел себе под ноги, все что происходило вокруг его не интересовало.

 Скоро они остановились.

- Пришли – сообщил конвоир, и Фокс поднял глаза.

 Перед ним лежало тело. Точнее это был уже скелет, в скрюченной позе эмбриона, с почерневшими, обугленными кусками плоти на костях. Он бы мог подумать, что это не Дуэйн. Ведь тело уже невозможно опознать. Но одна деталь сразу бросилась в глаза. Кулон на шее. Металл оплавился и почернел, но все же Фокс без труда смог узнать в нем ту вещицу, которой так сильно дорожил его друг при жизни. Кулон, сделанный из монеты предков, с одной стороны которой был изображен бутон какого-то цветка, а с другой странные символы окружали цифру один, был подарен Дуэйну матерью. Фокс опустился на одно колено рядом с телом и, протянув руку, взял монету. Непрошенные, в голову полезли воспоминания.

 

***

- Ты хоть знаешь, что это значит? – ухмыльнулась Каста.

Они сидели в баре «Черный кот», что на Дымной улице. Заведение достаточно дорогое, для нижнего города, но они втроем любили заглянуть туда после успешно выполненной работы.

- Мне не важно, что это значило у предков – Дуэйн задумчиво вертел в руках монету – Важно, какой смысл в это вкладываю я.

- И какой же?

- Первенство.

- По тебе вроде не скажешь, что ты любитель соревнований.

- Ты правда думаешь, что все так однозначно и прямолинейно?

- Чего? – прыснула Каста. Дуэйн смотрел на нее с невероятной серьезностью, которая действительно немного смешила, и Фокс тоже не сумел скрыть улыбки.

- Что смешного? – в заметно захмелевшем взгляде здоровяка читалась обида.

- Ты говоришь как философ – ответила Каста, сделав глоток пива – Оно и смешно.

- Причем тут философия?

- Эта монета символизирует мое первенство – передразнила она Дуэйена, сделав свой голосок максимально низким и хриплым. Получилось забавно но, по мнению Фокса совсем не похоже.

- Не понимаю, что здесь смешного?

- Не все так однозначно и прямолинейно, Каста – продолжала дразниться девушка.

- Да иди ты – Дуэйн одним глотком осушил свой стакан и, поставив его на стол, поднялся.

- Ты куда? – удивился Фокс.

- Прогуляюсь – буркнул он в ответ и направился к выходу.

- Дуэйн, что за дела? – окликнула его Каста – Я же просто пошутила.

 Она оглянулась на Фокса, и на лице ее читалось полнейшее недоумение. Фокс лишь пожал плечами.

- Он что, действительно обиделся?

- Не бери в голову. У него бывает. Тонкая, ранимая душа прячется под этой горой мышц – Фокс отпил пива из кружки.

- Вот уж не подумала бы.

- Все будет нормально. Проветрится, потоскует о матери, и завтра будет в норме. Всем нам иногда нужно погрустить.

- А что случилось с его матерью? Он мне никогда не говорил.

- Погибла в перестрелке, во время очередной войны клубов. Ему тогда лет шесть было.

- Я не знала – Каста заметно поникла – Завтра извинюсь.

- Думаю, завтра он ни о чем не вспомнит – Фокс залпом осушил свою кружку – Давай-ка лучше закажем еще.

 

***

- В лесу пусто. Мы ничего не нашли – услышал Фокс мужской голос позади, который вернул его в реалии хмурого настоящего – Может парень врет?

- Не думаю – отозвалась Блэки. 

Фокс быстрым движением сорвал цепочку с шеи обугленного трупа его друга. «Неужели в этом и заключалось твое первенство?» - подумал он и тяжело вздохнул, борясь с подступившими к глазам слезами. Одна все же скатилась по его левой щеке, и Фокс быстро стер ее рукавом.

- Тогда как объяснить отсутствие следов? – спросил все тот же.

 Фокс обернулся и увидел, что с Блэки говорит тот самый бородач, который вел их не так давно по улицам верхнего города в клуб. 

- Отсутствие улик тоже улика – заключила Блэки.

- Ты думаешь на Призраков? Но зачем это им? Не слишком ли мелко?

- Если знать, что это мой груз, то в самый раз.

- Думаешь, они знали?

- Думаю, их нанял тот, кто знал. Остается только вопрос, кто именно?

- Они серьезно говорят о Призраках? – поднявшись, обратился Фокс к мужику, от которого уже разок схлопотал ногой в живот – О тех самых Призраках?

- Слышал о них? – коренастый тип ответил спокойно. На время, пока Фокс прощался с другом, склонившись над трупом, он отошел чуть в сторону и, облокотившись на ствол высокой сосны закурил, закинув дробовик на плечо.

- Слышал всякие байки, про элитный отряд наемников, которые действуют незаметно как тени. То ли мутанты, то ли какие-то роботы, то ли хрен знает кто еще.

- Доля правды в этом есть.

- Серьезно? Призраки существуют?

- Много всего существует в этом мире, Фокси – Блэки подошла ближе – Подумай, может тебе вспомниться что-то еще?

- Я рассказал тебе все – ответил он обреченно, понимая, что этими словами забивает последний гвоздь в крышку собственного гроба, ведь теперь он ей больше не нужен. Фокс представил, как падает его бездыханное тело на землю, рядом с телом Дуэйна. И тут же его, словно молнией, поразило осознание – «Труп всего один. Одно тело. Тело Дуйэна! Погиб только он один!».

- Вы нашли только его тело? – тут же спросил он.

- Твою рыжеволосую подружку мы не нашли, если ты об этом – уловила ход его мыслей Блэки.

- Значит, он может быть еще жива, где-то там, в лесу.

- Хочешь поискать? – бородач за спиной Блэки обнажил свои белые зубы.

 Фокс даже не взглянул на него. Он смотрел только на Блэки, прямо ей в глаза, надеясь воззвать хоть к какому-то состраданию.

- Призраки не оставляют следов – спокойно сказала она, с тем же холодом в глазах – Но твоя подружка должна была их оставить, если убежала в лес. И мы бы их нашли, как нашли твои. Однако никто не покинул это место пешком, кроме тебя, можешь быть уверен.

- Но если нет следов, и нет тела, значит они забрали ее с собой. Они могли так поступить?

- Черт знает, что у них на уме – вновь подал голос бородач – Может и могли. Для собственных утех, или в рабство продадут. Слышал, на юге есть города, где это разрешено. Так что не слишком радуйся ее спасению.

 Фокс хотел ответить. Хотел броситься на этого надменного выродка прямо так, со связанными руками. Он хотел вцепиться ему в глотку и вырвать кадык с корнем. Хотел бить его по лицу до тех пор, пока оно не превратиться в кровавую кашу. Но прежде чем успел хоть что-то из этого сделать, Блэки скомандовала, не оборачиваясь:

- Гексли, готовь машину. Пора нам убираться отсюда.

- Хорошо – он быстро развернулся и удалился прочь.

 На некоторое время воцарилось молчание. Блэки смотрела на Фокса, смотрела прямо ему в глаза, словно пыталась что-то отыскать там. А Фокс, как мог, старался держаться, чтобы не отвести взгляда. Казалось, что холод этих зеленых глаз проникает ему прямо в душу. Он ощутил себя кроликом, представшим перед удавом. Но все же не мог позволить себе отвести глаз. Он должен был выдержать. Не знал зачем, но знал, что должен.

- Ты действительно думаешь, что готов к смерти? – спросила вдруг она.

- Готов или нет, теперь уже это неизбежно, ведь так?

- И ты не попытаешься что-то предпринять, чтобы сохранить себе жизнь? Ну хоть что-то.Попытайся сбежать, например. Или отними оружие у одного из моих людей и пристрелить меня. Может, попробуешь договориться со мной, или станешь умолять сохранить тебе жизнь?

- А что-то из этого может сработать?

- Не попробуешь, не узнаешь – пожала плечами Блэки.

«Хочешь поиграть на прощание, тварь? Ну уж нет! Моя смерть для тебя развлечением не станет».

- По мне так, все это лишь различные пути к одному и тому же финалу – ответил Фокс.

- Финал у всех один, если рассуждать так.

- Я, пожалуй, выберу умереть стоя. Есть такой вариант?

- Пойду тебе на встречу – она повернулась к парню у сосны икивнула ему в сторону машины.

 Тот поспешно удалился.

«Ну, вот и все» - Фокс вдохнул полной грудью. Он не верил в жизнь после смерти и в тот момент вдруг пожалел об этом. Верил бы, возможно, не было бы так страшно и обидно прощаться с жизнью. Блэки достали пистолет из кобуры на поясе, и Фокс боролся с неодолимым желанием зажмуриться. «Бежать! Умолять! Что еще она там предлагала?! Нет! Я не стану! Не стану!!!». А потом, вдруг появилась другая мысль, совсем не эгоистичная, спокойная, твердая, преисполненная надежды: «Каста, если ты выжила здесь, прошу, продолжай бороться. Где бы ты ни была, только живи! Главное живи! И помни нас».

 Но Блэки не выстрелила в него. Даже пистолет не вскинула. Она вдруг замерла, напряглась, ее взгляд стал отсутствующим, как будто зрение перестало иметь для нее значение, и она напрягла все остальные свои органы чувств.

 Фокс тоже замер, стараясь понять, что именно вдруг ее насторожило. Но он ничего не слышал кроме стона стволов, качаемых порывами ветра, да еле слышных переговоров  людей из новолуния возле своих машин. И явно не эти звуки так насторожили Блэки. Сейчас она стала еще больше походить на зверя, ощутившего незримую угрозу. Но длилось это всего несколько секунд.

 Она подняла голову и того мгновения, на которое их взгляды встретились, Фоксу было достаточно, чтобы понять, что дело плохо. Он увидел в ее глазах тревогу, гнев, но главное, осознание того, что угроза уже слишком близко. И Фокс прыгнул в сторону, сам став в тот момент животным, спасающимся от опасности. Да, он не собирался убегать от своей казни, но только потому, что понимал бессмысленность данного поступка. Однако то, что Фокс прочел в глаза Блэки разбудило в нем звериные инстинкты к самосохранению и, не особо отдавая отчет в своих действиях, он кинулся прочь, стремясь укрыться он неведомой но реальной напасти.

- Засада! – завопила Блэки у него за спиной, а затем раздался взрыв. Оглушительный и мощный, он протащил Фокса по земле, лизнул плечо и ногу языками пламени, а после забросал землей и хворостом.

 

***

 Когда пришло сообщение от Призраков, Номад сидел в командной рубке своей бронемашины. Сидел, упершись локтем в подлокотник командирского кресла и подперев ладонью подбородок. Из его мыслей никак не выходила та девушка, которую он не дал убить Призракам. Ее отвели в другой конец машины, в жилой отсек, его собственные апартаменты, и когда он заглянул туда, обнаружил ее сидящей в углу, поджав под себя ноги. Она сжимала в руках почти опустевшую бутылку с водой. Не смотра на то, что ей развязали руки, повязку с глаз она не сняла. Должно быть побоялась, хотя Макс заметил, что та стала чуть свободней. По-видимому, девушка все же решилась осмотреться. 

 Макс хотел подойти к ней, узнать имя, сказать, что можно снять повязку и спросить, не хочет ли она поесть. Но не решился. Да, впервые в жизни он на что-то не решился. Макс всегда был уверен в себе и своих действиях. Но теперь, глядя на эту девушку, он ощущал сразу два до селе не знакомых ему чувства. Первым была вина. Маленький островок, в океане его сознания, она напоминая Максу о том, что эта девушка оказалась в своем нынешнем положении по его вине, и от смерти ее спасло только чудо. А может и не чудо, может призрак, наставивший на нее оружие, вдруг почувствовал то же, что и Макс, и не смог уничтожить такую красоту.

 Второе чувство волновало Макса куда больше, хотя ему с трудом удавалось его классифицировать. Номад никогда прежде не влюблялся. Он был далек от подобного и совершенно не сожалел об этом. Но глядя на пленницу, он вдруг ощутил нечто странное в глубинах себя. Какой-то трепет, страх вперемешку с удовольствием. Глядя на рыжеволосую девушку, он ощутил как сердце стало биться быстрее, нарастала дрожь в руках и сбивалось дыхание. В итоге он так и не смог подойти к ней. Не знал, что скажет, когда снимет с нее повязку. Испугался ее осуждающего взгляда. Да, именно испугался. Но никогда и никому Номад не признался бы в этом. И только себе одному врать не имело смысла.

 И вот теперь он сидел здесь, в командной рубке, в компании одного дежурного. Вся прочая группа дремала или занималась чем-то еще, что помогало скоротать время. Но Макс, даже если бы и попытался уснуть здесь, в достаточно удобном кресле, у него бы это не вышло. Слишком много факторов мешало ему отдыхать, и оставалось лишь дожидаться конца этой истории, томясь в плену сомнений и необычных душевных переживаний.

 И вот, наконец, на панели связи, перед которой сидел дежурный, замигала красная лампочка, возвещая о полученном сообщении. Молодой парнишка сразу оживился.

- Это Призраки? – с нетерпением спросил Макс.

- Да, они – отозвался парень и встал, уступая место командиру.

- Наконец-то.

 Макс поднялся и, подойдя к монитору, развернул текстовое сообщение. Оно было очень коротким. Слишком коротким. Никаких разъяснений, никаких подробностей. Лишь сухие факты. И эти факты привели Макса в бешенство. Некоторое время он смотрел на монитор широко открытыми глазами, вновь и вновь перечитывая сообщение от Призраков. А затем вдруг заревел, словно бешеный зверь. Дежурный в ужасе отпрыгнул в сторону, когда Макс схватил стоящее перед ним кресло связиста, и с корнем вырвав его из пола метнул в сторону. Затем, с еще более диким воплем, полным отчаяния и ненависти, он ударил рукой по экрану, который треснул, но не разбился и не погас, однако изображение на нем задрожало.

 Обернувшись к дежурному, который застыл у самой двери, полными страха и непонимания глазами взирая на то, как его командир крушит собственную рубку, Макс заревел, словно бык:

- Поднимай остальных! Немедленно!!!

 На помаргивающем мониторе за его спиной, по которому в стороны расползлись широкие трещины, было все еще открыто сообщение от Призраков:

 

«ЦЕЛЬ ЖИВА. ПОНЕСЛИ СЕРЬЕЗНЫЕ ПОТЕРИ. ОТСТУПИЛИ. ОТ РАБОТЫ ОТКАЗЫВАЕМСЯ!»

 

***

 Это было невероятно. Фокс сказал бы «невозможно», если бы не видел все своими собственными глазами. Пламя охватило машины Новолуния. Те бойцы, кто пережил взрыв, мучились в агонии, сгорая заживо или погибая от полученных ран. Фоксу повезло оказаться на достаточном расстоянии от эпицентра взрыва, однако и его достало пламя, и сильно приложила о землю взрывная волна. Блэки тоже должна была пострадать, даже серьезней него, она ведь была ближе к взрыву.

 Но когда Фокс открыл глаза, он увидел Блэки, целой и невредимой. Одежда на ней  почти полностью обуглилась, обнажив покалеченную плоть, на которой краснели ожоги и кровоточили глубокие раны. Но все это не мешало Блэки вести бой. И сражалась она с невидимым противником.

 Не сразу Фокс понял, что именно происходит. Как бешеный зверь, Блэки металась на фоне алого пламени, пригибалась, прыгала в сторону, приседала, снова прыгала за укрытия, коими служили деревья и остовы горящих машин, двигаясь так грациозно, словно исполняла некий акробатический танец. И это зрелище завораживало своей красотой. Только потом Фокс заметил, что по ней ведут огонь. Выстрелов он почти не слышал, мешал гулкий звон в ушах.

 Он попытался определить, кто именно стреляет, но не смог. Он видел, как пули вспахивают землю, пробивают насквозь стволы деревьев и рикошетят от металла. Но откуда ведется огонь, он определить не мог. Казалось, что Блэки была единственным актером на сцене этого адского театра. Ее движения были настолько быстры, что Фокс в очередной раз засомневался:«человек ли она?». Он никогда бы не поверил, что кто-то способен двигаться с такой скоростью. Гепард, может быть пантера, но не человек. Человеку это физически не под силу.

 Между тем Блэки, продолжая метаться от укрытия к укрытию, выбирая для этого самые странные и непредсказуемые траектории, сближалась с незримым противником. Фокс видел, как несколько раз пули все же достигали своей цели, распарывая ее плоть, но нисколько не замедляя этого демона.

 После очередного уклонения Блэки прыгнула вперед и сбила с ног невидимого стрелка. Между ними завязался короткий бой, которого Фокс практически не разглядел со своей позиции, и девушка снова отскочила в сторону, держа в руках пистолет, по-видимому отнятый у врага. По ней продолжали вести огонь невидимки. Блэки перекатилась вправо, укрывшись за поваленной сосной, затем вскочила, вскинув оружие, и не целясь, выстрелила. Тут же Фокс увидел, как меж деревьев появился человек. Фигура, завернутая в какую-то черную хламиду, оказалась там, где только что никого не было. Пару секунд призрак покачивался, дав Фоксу разглядеть дыру от пули в его шлеме, а затем завалился назад.

 Один выстрел – один труп. Блэки придерживалась такого стиля и в дальнейшем, с невероятной точностью попадая в голову невидимым стрелкам. И через полминуты, на поле боя прибавилось еще два трупа. Затем яркая вспышка лишила Фокса возможности видеть. Запах дыма бил в нос, в ушах все еще стоял звон – вся его связь с миром было утеряна. Оставалось только лежать и ждать, либо смерти либо возвращения чувств. И Фокс ждал.

 «Призраки решили ослепить ее» - думал Фокс – «Использовали свето-шумовую. Интересно, сработало?». Он вдруг понял, что волнуется за Блэки. «С чего бы? Ведь эта больная сука собиралась меня убить? С другой стороны, Призраки тоже хотели меня убить. Я окружен врагами». И все же он хотел, чтобы Блэки победила, чтобы достала всех этих ублюдков. Зрение пропало, но перед глазами все еще стояла картина наблюдаемой им битвы. Возможно, этот бой все еще продолжается и Блэки мечется по объятому пламенем лесу, обнаженная, раненая, но неистовая и свирепая. «Интересно сколько их против нее одной? Пятеро? Десятеро? Никто не способен победить с таким раскладом. Никто кроме нее! Держись дьяволица! Ты должна одолеть их!».

 Ему показалось, что прошла целая вечность, когда сквозь звон в ушах он начал слышать звуки. Точнее один единственный звук – треск пламени. Не звучало выстрелов, не раздавалось криков. Значит, бой закончился, и теперь ему лишь оставалось узнать счет.

 Фокс пошевелился, превозмогая боль в ушибленной спине и горящих ожогах. Зрение вернулось почти полностью, но глаза слезились от едкого дыма, от него же першило в горле. Голова кружилось, его мутило, и все же Фокс поднялся на ноги. «Нужно валить отсюда как можно скорее» - сказал он себе. Сказал, но не двинулся с места. Сквозь пелену слез и вуаль черно-серого дыма он увидел фигуру. Ее фигуру. Блэки была жива. Она двигалась, шла к нему на встречу.

 С каждым ее шагом, Фоксу удавалось рассмотреть все больше деталей. Девушка была абсолютно голой. Все ее тело покрывали черно-красные ожоги и кровь, в которой было измазано даже лицо Блэки. «Боже! Как?! Почему она еще жива?». Страх смешивался с жалостью, при мысли о том какую ужасную боль причиняют ей подобные раны. Однако шла она спокойно, даже раскованно. Плечи были опущены, голова чуть наклонена вперед, а в походке сохранилась присущая ей грация. Ее прекрасные длинные волосы теперь утратились свою однородную форму, местами истлев больше чем в половину своей длины, и слипшись от крови и грязи болтались неровными космами. В левой руке она держала край черной хламиды, по-видимому снятой с одного из убитых, которую тащила за собой, используя в качестве мешка. Что именно Блэки в него собрала Фокс не знал, но заметил дуло винтовки торчащее в сторону и пришел к выводу, что там снаряжение, уцелевшие после взрыва или собранное с трупов призраков.

- Ты начинаешь удивлять меня, Фокси – Блэки подошла к нему вплотную, давая разглядеть свое изуродованное тело. Большое пулевое отверстие в левом плече все еще кровоточило. Крупные багровые капли сбегали по руке вниз и, срываясь с кончиков длинных пальцев падали на землю.

- Я? – его качнуло, но он устоял на ногах – Это я тебя удивляю?

- Именно ты. Такая удача, дважды встретиться с Призраками и оба раза остаться в живых.

 Фокс хотел ответить, но закашлялся. Этот кашель драл горло острыми коготками, а в легкие вместе с дымом словно просочилось само пламя.

- Пойдем отсюда – Блэки двинулась дальше – Если ты все еще хочешь жить, конечно. 

 Фокс направился следом.

 

***

 Из зоны пожара они выбрались минут через пятнадцать, и затем шли еще некоторое время, пока ноги Фокса не подкосились, и он не упал на колени.

- Что случилось?

 «Я ранен, черт возьми! Вот что случилось! Мне невероятно больно!» - Фокс хотел сказать это Блэки, может не в такой экспрессивной форме как подумал, и все же донести до нее информацию о своем состоянии. Но лишь взглянув на ее кожу, на которой пузырились ожоги, передумал, осознав насколько глупо и бессмысленно будет сообщать о собственных травмах. Однако Фокс отметил, что ранение в плече Блэки, еще недавно бывшее рваной дырой, из которой лилась кровь, теперь затянулось.

«Кто же ты такая, мать твою?!».

- Нравится моя грудь? – спросила девушка, так и не дождавшись от него ответа – Или тебя просто парализовало?

 Фокс тут же закашлялся и опустил глаза в землю.

- Мне нужно… - хрипящий кашель словно разрывал его горло на части – Нужно  передохнуть. Пожалуйста.

- Забавно. До города почти сто километров ходу, а ты уже устал.

 Блэки опустилась на корточки и развернула хламиду. В ней оказалось много всего. Кроме оружия Блэки прихватила с собой портативную автоматическую аптечку – белую пластиковую коробочку с красным крестом на корпусе и большую флягу с водой. Компанию им составлял длинный нож, который Фокс прежде видел на поясе у того надменного парня по имени Гексли, пистолет калибра девять миллиметров, тот самый, в дуло которого Фокс смотрел за несколько секунд до атаки Призраков, и длинная штурмовая винтовка с цепным ножом под стволом. По две обоймы к винтовке и пистолету лежали здесь же, но больше ничего. Ни еды, ни рации, ни сканера, ни даже тактических очков. «Мы трупы» - констатировал Фокс – «Вот дерьмо!».

Блэки, не глядя, кинула Фоксу флягу, к которой он припал с неистовой жадностью, и лишь невероятным усилием воли заставил себя не выпивать всю имеющуюся жидкость. Затем, с той же небрежностью, она бросила аптечку.

- Надеюсь, ты знаешь как этим пользоваться?

- Да. Спасибо.

 Он поднял коробочку и, задрав рубашку, приложил к левому боку, в районе сердца. Послышалось гудение и легкая вибрация. Затем несколько тонких игл впились ему в кожу, и по ним в организм начало поступать обезболивающее, регенератор и антисептики.  

 Блэки тем временем поднялась, сжимая в руке нож. Левой рукой она собрала свои волосы в хвост, а затем быстрым движением отрезала их, оставив длину едва касаться плеч, зато ровную. Затем сняла с хламиды все остальное и, отряхнула ее от грязи и пепла.

- Что это? – спросил Фокс, откладывая аптечку.

- То, что позволяет им становиться невидимыми.

- Думаешь, получится использовать?

- Только как одежду.

- А как же невидимость?

- Без специального программного обеспечения в их скафандрах, система работать не будет. А скафандры самоуничтожились вместе с телами. Успела снять только это.

 Быстрым движением Блэки накинула черную ткань себе на плечи, просунула руки в рукава и получилась длинная, бесформенная мантия с капюшоном.

- Ты убила их всех?

- Не всех к сожалению. Нескольким удалось уйти.

- И они будут охотиться за нами? – Фокс не смог скрыть страха, отдавшегося дрожью в его голосе.

- Может быть – безразлично пожала плечами Блэки, поднимая с земли пистолет.

- А остальные? Твои люди?

- Все мертвы – констатировала Блэки и, не смотря на холодный тон, Фокс уловил оттенок печали в ее голосе.

 «Значит, ты дорожила ими. Чувства тебе не чужды».

- У тебя пятнадцать минут на отдых – она подняла с земли флягу – Если не сможешь идти со мной, и идти быстро, я не буду тебя ждать.

- Понятно – закивал Фокс.

- Хорошо – Блэки развернулась и пошла прочь, оставив на земле винтовку и обоймы к ней.

 «Тебе больно» - думал Фокс, глядя ей вслед – «Тебе не удалось это скрыть. Я вижу боль в твоих глазах. Вижу скорбь. А это значит, что ты все же человек».

 

***

- Как такое могло произойти?! – неистовствовал Макс – Это невозможно! Сука! Кто же она такая?! Какого черта там случилось?!

 Вся его группа, собравшись в рубке, с покорностью и страхом наблюдала за этим представлением.

- Ублюдочные Призраки! – Макс с размаху ударил кулаком по клавиатуре аппарата связиста, к счастью оказавшейся достаточно прочной, чтобы выдержать такое.

- Неужели так сложно убить одну сучку?! А?!

- Макс – подал голос Стэн, единственный, кому Номад мог это позволить – Выдохни. Не думаю, что все так плохо. Призраки навряд ли проговорились ей.

- Она будет копать!!! – орал Макс – Понимаешь?! И в итоге доберется до истины! И тогда… черт!!!

 Макс пнул кресло стрелка. Затем опустил голову и шумно выдохнул, пытаясь успокоиться. Левая рука коснулась игл ирокеза.

- У нас еще есть время, чтобы что-то придумать.

- Отец не простит мне этого – проговорил Макс обреченно – То, что мы напали на главу другого клуба без объявления войны, серьезное нарушение кодекса. Многие клубы встанут за Блэки и отвернуться от нас. Что тут можно придумать?

- Есть у меня одна идея – Стэн шагнул вперед, приблизившись к Максу вплотную, и заговорил тихо, так чтобы слышали только они двое.

- Блэки еще не вернулась, так? Призраки по любому нанесли ей ущерб. Но главное, что Новолуние не очень многочисленный клуб, и дома осталось не больше бойцов, чем уехало. Понимаешь о чем я?

- Напасть на клуб, пока ее нет дома? Ты совсем из ума выжил?! Отец никогда этого не одобрит.

- А зачем тебе его одобрение?

 Макс взглянул на Стэна так, словно действительно поверил в его абсолютную невменяемость.

- Знаю, знаю – поспешил объясниться Стэн – Все это ты затеял ради папы. Но все равно, у тебя нет шансов занять его место в будущем, я прав?

 Выражение лица Макс сменилось с недоуменного на гневное. Стэн еще никогда не заходил так далеко. Парень дрожал от волнения, понимая, что ходит по очень тонкому льду.

- Чертова преемственность тебе мешает. Все перейдет к старшему брату.

- Если ты собрался покончить с жизнью – тихо прохрипел Макс, с холодной угрозой в голосе – То сделай это сам, прошу. Не заставляй меня марать об тебя руки, Стэн.

- Пожалуйста, Макс, дослушай. Ты же знаешь, что я всегда на твоей стороне, и не посоветую плохого.

 Макс не ответил, и это могло означать, что пока еще он готов слушать.

- Ты можешь возглавить свой собственный клуб. Со своими собственными правилами. У тебя тоже есть связи, есть друзья в других клубах. Они помогут подняться.

- Ты предлагаешь отнять у Блэки Новолуние?

- Почему бы и нет? Найти еще десяток парней не будет проблемой. Сегодня же сможем забрать их территорию. И когда Блэки вернется, ее будет ждать сюрприз. Вряд ли она что-то сможет противопоставить этому.

- Ты что не слушал? Если нападем без объявления войны, у нее найдутся союзники. Те же Драконы или Прайд. Эти лизоблюды, которые кричат, что все должно быть по кодексу. 

- Весь смысл плана и заключается в том, что мы не выходим за рамки кодекса клубов. Ты не будешь действовать от лица Номад и, следовательно, это не будет прировнено к атаке другого клуба, а к простому бунту внутри собственной территории. С такими проблемами клубы должны справляться собственными силами, разве нет? А если не смогут…

- Лишаются статуса клуба – закончил за Стэна Макс. Его лицо выражало глубокое раздумье, взгляд стал отсутствующим.

- Все верно – просиял Стэн, чувствуя, что встал на верный путь.

- Если начну действовать по собственной инициативе, без согласия отца, лишусь всякой поддержки клуба – проговорил Макс так, словно вел диалог только с самим собой.

- Но у тебя будет собственный клуб. И когда твой отец поймет это, уверен, он будет сотрудничать. Но уже на равных понимаешь? Ты перестанешь быть для него просто сыном, станешь бизнеспартнером, который, к слову, всего добился сам.

 Стэн знал, на что давить. Он задел самолюбие Макса, его желание выделиться и возвыситься. И это возымело успех.

- Как быстро мы сможем собрать необходимое количество людей?

- Двадцати должно хватить, их сможем без шума мобилизовать в течение двух часов. Плюс те кто здесь.

- Больше тридцати – медленно проговорил Макс.

- У них примерно столько же. Но к атаке они не готовы.

 Макс в задумчивости поглаживал свои волосы. Его взгляд был устремлен в пустоту. Ему предстояло нелегкое решение и, понимая это, Стэн терпеливо ждал.

 «Что я теряю?!» - думал Макс – «Если Блэки вернется, карты вскроются, рано или поздно. И тогда мне конец. Так что я теряю?!». Номад поднял глаза на Стэна.

- Приступаем – скомандовал он твердо.

 

***

 Они шли долго. Фоксу показалось, что очень долго. Настолько, что эффект препаратов аптечки почти прошел, и он снова начал ощущать усталость, боль от ушибов и жжение в местах ожогов, а главное – голод. Он уже и не помнил, когда последний раз нормально ел. И в дополнение ко всему было жутко холодно. Температура стояла чуть выше ноля, и Фокс, одетый лишь в камуфляжную куртку поверх серой майки и свободные штаны с карманами – облачение никак не подходящее для долгого путешествия по холоду, чувствовал, как начинает замерзать. Солнце уже покидало чистый голубой небосвод, окрашивая голый лес в зловещий огненно-красный оттенок и удлиняя тени деревьев, и это означало, что скоро воздух может остыть еще на пять-десять градусов.

 «Мне не пережить эту ночь» - с горечью подумал он – «Лучше бы уж сдох там, от пули, чем медленно закоченев в ночи. Дерьмовая перспектива, как не крути».

 Они шли молча все это время. Блэки впереди, Фокс сзади. Не сбавляли скорости, не останавливались, шли и шли. Несколько раз он порывался что-то сказать или спросить, но не решался. Так и блуждал в плену своих мыслей, пока боль, холод и голод не стали настолько невыносимы, что думать о чем-то другом уже не представлялось возможным.

- Все это из-за груза, который мы везли? – спросил он осторожно, надеясь, что разговор позволит ему отвлечься от усталости и боли хотя бы на какое-то время.

- Скорее всего – ответила Блэки с безразличием.

- Он ценный?

- Только для меня. Другим он не представляет ценности. Тот, кто нанял Призраков, не знал, что конкретно вы везете.

- Зачем тогда сделал все это?

- Потому что думал, что груз ценный.

- Что же там такое на самом деле?

- Не твое дело.

- Уверена? Мой друг погиб из-за этого груза – Фокс машинально прикоснулся к карману куртки, в котором лежала счастливая монета Дуэйна – Что с Кастой так и неизвестно, возможно ее уже продали в рабство или убили. А я даже не знаю, что мы такое везли, и за что заплатили такую цену. Несправедливо.

- Несправедливо? – Блэки резко остановилась и обернулась – Ты думаешь, все что происходит несправедливо по отношению к тебе?

 Фокс шумно сглотнул:

- Я потерял все, из-за твоего груза.

- Это твоя работа, разве нет? Или ты рассчитывал, что я стану жалеть наемника, потерпевшего неудачу? Ты не выполнил работу, за которую взялся, и это только твоя проблема.

- А разве у нас был шанс, против этих Призраков?

- Ну, как видишь, мы еще живы. Они отступили. Значит, победить их возможно.

- Да, но все твои люди погибли.

- Хочешь присоединиться к ним? – Блэки толкнула Фокса в плечо. Движение казалось очень легким, почти невесомым, но на деле оказалось настолько сильным, что Фокс отшатнувшись схватился рукой за ствол дерева, чтобы не упасть, как тогда, в подвале.

- Я могу быстро отправить тебя к остальным – прошипела Блэки.

 Фокс даже не подумал вскинуть винтовку, которую держал. Он знал, что это будет конец. Ему стоило лишь направить оружие на Блэки и смерть заберет его раньше, чем палец нажмет на курок.

- Прости – Фокс несколько раз кашлянул и выпрямился – Я понимаю, ты потеряла верных людей. Возможно, они были хорошими парнями. Я тоже потерял друзей, я знаю какого это.

- Заткнись! – проговорила Блэки. Но без злобы. Не потому что он сказал, что-то задевшее ее за живое, а потому, что ее отвлекло нечто постороннее. Снова она напряглась, как зверь, прислушиваясь к собственным чувствам.

 Фокс видел подобное совсем недавно, и в тот раз все закончилось смертью десяти с лишним человек. Теперь, она снова уловила незримую угрозу, и его охватил страх. Фокс старался даже не дышать. Нервно он оглядывался по сторонам в поисках того, что насторожило Блэки. Он ничего не увидел среди стволов деревьев. Но услышал. Да, отчетливо услышал какой-то шелест и шуршание. Словно где-то рядом ползла змея, или даже несколько змей.

- Что это? – спросил он шепотом.

- Будь готов – проговорила Блэки, медленно оглядываясь по сторонам.

- Снова Призраки?

- Нет.

 Она резко прыгнула в сторону и полог леса, состоящий их веток, грязи, остатков талого снега и прошлогодних, полусгнивших листьев, вдруг ожил. Из-под него взметнулись десятки зеленых стеблей. Они извивались в воздухе, словно щупальца мифического кракена.

- Стреляй – скомандовала Блэки и, выхватив свой пистолет, принялась вести огонь по толстым стеблям.

 Те в ответ наносили стремительные, хлесткие удары, от которых Блэки ловко уклонялась.

 «Вот дерьмо!». Фокс вскинул винтовку и щедро полил щупальца потоком свинца. Это возымело больший успех, чем одиночные попадания Блэки. Несколько щупалец опали. Из их ран сочилась густая зеленая жижа. Один стебель метнулся к обидчику, и Фокс прыгнул в сторону за секунду до того как оно с силой хлестнуло по дереву.

 Фокс пустил вторую очередь и закрылся от следующего удара винтовкой. Щупальце ловко обвилось вокруг приклада и с силой рвануло оружие на себя. Он удержал винтовку, но потерял возможность вести огонь из такого положения. Еще один рывок, уже более сильный, потянул его вперед и, запнувшись о торчащий из земли корень, Фокс повалился на землю, но оружие не отпустил.

 Блэки, черной тенью метнулась к нему, и одним резким движением руки, в которой был зажат нож, отсекла щупальце схватившее винтовку Фокса. Он тут же попытался подняться, но другой стебель обвил его лодыжку и рванул с такой силой, что Фокс, не успев ничего предпринять, упал лицом в грязь. Щупальце потащило его по земле в сторону.

 Блэки бросилась следом. Увернулась от очередного, хлесткого удара и стремительным выпадом отсекла стебель. Не смотря на то, что Фокс упирался как мог, хватаясь за стволы деревьев и кустарник, щупальце продолжало быстро тащить его в сторону. В какой-то момент Блэки оказалась достаточно близко, чтобы освободить его, но когда замахнулась, ее запястье обвил еще один стебель, резко взметнувшийся из земли. Пока она боролась, Фокса потащило дальше, и все что он пытался сделать, это не потерять винтовку.

 Скоро он увидел, куда именно его тащат, и онемел от ужаса. Впереди стоял пень. Высокий, примерно три метра, сучковатый и до ужаса напоминающий человеческую фигуру, он вдруг ожил, задвигался. Кора разверзлась вертикально, во всю длину, обнажив сочащуюся зеленовато-бурой слизью пасть с острыми костяными наростами по бокам, которые должны были перемолоть Фокса. Именно оттуда произрастали и тянулись, уходя в землю десятки стеблей.

 Фокс закричал. Ужас предал сил и,сжав винтовку, он начал палить из нее в открывшийся впереди зев. Раздался рев, совершенно не животного происхождение. Так стонут деревья, изгибаясь на сильном ветру, только в этом звуке слышалась интонация, гнев и боль сквозили в нем. От этих звуков у Фокса все похолодело внутри.

 «Господи, не дай ЭТОМУ меня сожрать! Умоляю!». 

 Одним мощным ударом толстое щупальце выбило из рук Фокса винтовку, которая отлетела в сторону, другое продолжало тащить его навстречу неминуемой гибели.

Блэки подскочила быстро, как кошка. Перемахнула через Фокса, припала к земле и рассекла стебель державший его. Он был свободен и тут же, не вставая, на четвереньках как зверь, ринулся прочь от монстра.

 Самый толстый и массивный стебель, который и выбил из рук Фокса винтовку, обхватил Блэки за талию, не давая прыгнуть прочь. Тут же еще два обвили ее руки, разведя их в стороны и мешая орудовать ножом. И в таком, распятом состоянии, тварь потащила ее в свою огромную, источающую слизь и зловоние разлагающейся плоти, пасть.

 Увидев это, Фокс кинулся к своей винтовке. Схватил ее, но стрелятьне стал. Слишком высока была вероятность задеть Блэки если целится в пасть, а в успехе стрельбы по толстой коре монстра Фокс уверен не был. И тогда он впервые обратил внимание на цепной нож под стволом. Раньше он никогда не пользовался такими штуками, считая их бесполезными. «Да когда вообще может выдаться случай воспользоваться подобным?» - думал он. Но теперь, похоже, выдался. Фокс нашарил маленькую красную кнопку на винтовке, вжал ее и лезвие тут же, с характерным жужжанием, набрало обороты.

 Блэки продолжала бороться. Щупальца уже почти затащили ее в свою пасть, но девушка уперлась ногами в края зева, не давая массивным вертикальным челюстям захлопнуться. Костяные наросты, похожие на огромные поломанные зубы, впивались в обнаженную плоть ее ног, и по икрам ручьями лилась кровь.

 Фокс ринулся впереди, замахнувшись своим оружием отпилил щупальце, схватившее Блэки за левую руку. Тут же высвободив ее, она перехватила из правой ладони нож и с размаху всадила его в толстый стебель, обвивший ее за талию. Нож вошел по самую рукоять, что означало, что лезвие сантиметра на три ушло в ее живот. В подтверждении этого тут же полилась кровь. Но Блэки никак не отреагировала на это. Она начала проворачивать нож, распарывая щупальце и собственный живот.

 «Что за херня?!». Фокс настолько был поражен увиденным, что не успел среагировать на быстрый удар. Еще одно щупальце, метнувшись из пасти монстра, разбило ему нос, ударив с такой силой, что у Фокса все заискрилось перед глазами, и он упал на спину.

 Тем временем Блэки вырвалась из объятий смерти, одним быстрым ударом ножа отрубив последнее щупальце. Тварь снова взывала, понимая, что теряет свою добычу. Но далеко уходить Блэки не собиралась. Она вырвала из рук Фокса винтовку и, издав хриплый, нечеловеческий крик, ринулась прямиком в пасть монстра, вытянув оружие вперед. Зев захлопнулся у нее за спиной и гудение работающего цепного ножа стало еле слышным, приглушенным, как и рев монстра.

 Фокс поднялся, зажимая ладонью кровоточащий нос. По ощущением он не был сломан. «И на том спасибо» - иронично подумал он.

 Скоро рев твари затих, и в наступившей тишине единственным звуком осталось жужжание цепного ножа. Она становилось все громче, а затем, сбоку от пня кора пошла трещинами, из которых начала сочиться склизкая, зеленая жижа. Скоро показался кончик ножа и пополз вниз разрезая плоть чудовища. Трещины, паутиной расползаясь в стороны, становились все больше, и через несколько секунд кора лопнула. Из нее на землю выпала Блэки откашливаясь, отплевываясь и хрипя.

 Фокс бросился к ней, но застыл в полуметре,увидев, что вся она с головы до ног покрыта этой отвратительной слизью. Тело Блэки содрогалось от спазмов - приступов тошноты, и наконец он выблевала на землю перед собой сгусток зеленой дряни, вместе с желудочным соком и кусочками почти переваренной пищи. Затем ее стошнило еще раз, и еще.

 Фокс отвернулся, чувствуя как у него самого, ком тошноты подступил к горлу.

- Хреновая идея - Блэки поднялась на ноги и выпрямилась во весь рост, ее заметно трясло.

- Это был леший да? – Фокс обернулся к ней – Я о таких раньше только слышал.

- Поздравляю, ты его наконец-то увидел – Блэки с омерзением осмотрела себя – Дай воды.

 Фокс протянул ей почти опустевшую флягу, и Блэки израсходовала всю оставшуюся у них жидкость прополоскав рот и слегка очистив руки и лицо от зеленой слизи.

- Если тебе когда-нибудь придет идея, прыгнуть к нему в пасть – она обтерла губы тыльной стороной ладони – Не стоит, поверь. Это отвратительно.

 Фокс не знал, что на это сказать. «Ты только что забралась в пасть монстра, и вырезала себе путь наружу через настоящего легионера! Мать твою!!! Это же просто охренительно!». Он не знал, что преобладает в его чувствах к Блэки, страх или восхищение. «Ты сумасшедшая, без сомнения. Полностью съехавшая с катушек дьяволица. Но, вашу ж мать, как это было круто!».

- Нужно найти реку – гримаса омерзения не сходила с лица Блэки.

- Ты ранена – Фокс указал на глубокое ранение в животе, которое она сама себе и нанесла. Кровь из него струилась вниз нескончаемым потоком, извиваясь красными дорожками по ее бедрам.

- Царапина.

 Фокс протянула ей аптечку:

- Тем еще на два приема.

- Вот и оставь себе – она захлопнула свою мантию – Хреново выглядишь. А нам еще долго идти. 

 И они продолжили свой путь через лес, оставив позади убитого лешего. Его пасть приоткрылась, щупальца высыпались из нее подобно червям и конвульсивно подергивались в потоках зеленой слизи.

 

***

 Каста копалась в разноцветных проводах, торчащих из длинного металлического ящика, похожего на гроб. Одного из тех двух ящиков, которые они перевозили всего два дня назад. Она пыталась разобраться в сложной системе электронного замка, чтобы в итоге открыть этот чертов ящик и узнать, что же там такое внутри.

Такую задачу перед ней поставил Макс Номад. Ей понравился Макс. Она назвала бы его очень… милым. Такое определение могло показаться странным, ведь мало кто связывал слово «милый» с образом этого накаченного здоровяка с ирокезом и суровым взглядом. Но в разговоре с Кастой он действительно был очень мил и дружелюбен, даже слишком.

 Попав в плен, девушка рассчитывала, что теперь ее продадут в рабство, об ужасах которого в каких-то мифических южных городах, была наслышана. Однако эта перспектива все же казалась ей лучше смерти. Каста и не знала, что настолько боится умирать, пока не оказалась на самой границе жизни. И это было ужасно. Не скоро еще ей удастся забыть и не видеть в кошмарах тот момент.

 

***

 Едкий дым проникал в легкие и раздирал горло. Тактические очки не давали ему подобраться к глазам, но даже имея возможность видеть Каста не знала куда нужно бежать, и потому, выскочив из броневика она ринулась к поваленному дереву неподалеку, первому укрытию которое попалось ей на глаза.

 Сзади раздался взрыв и следом оглушительный рев разрушителя. «Получилось!» - возликовала она мысленно – «У них получилось добить эту тварь!».

 Каста уже почти перемахнула через ствол упавшей сосны, когда резкая боль обожгла ее правое бедро, и вместо удачного приземления она мешком плюхнулась на землю. Зажав рукой  пулевое ранение, из которого тут же хлынула алая кровь и стискивая зубы от боли, Каста обернулась и увидела в маленькую щель между стволом и землей силуэт Дуйэна бегущего следом.

 Похоже, что так же как и Каста не зная, куда ему стоит бежать и где прятаться, он приметил это же самое дерево, и несся к нему на всех порах. Однако ему не суждено было добраться живым. Каста видела, как Дуйэн упал, всего в полуметре от ее укрытия. Он рухнул как подкошенный, вот бежал и уже в следующую секунду полетел лицом вперед, но умер еще до того как голова коснулась земли. Пуля попала ему в затылок и вышла через левый глаз. Труп прокатился по земле, шея неестественно извернулась и пустая глазница уставилась на Касту. Кровь несколькими тонкими струйками резво побежала из нее на землю. Каста лежала и смотрела в эту рваную дыру, на месте которой еще минуту назад находился карий глаз Дуэйна, и не могла пошевелиться. Она перестала чувствовать даже боль в ноге, все место у нее в мозгу заняла смерть, осознание смерти, отрицание смерти, и абсолютный, бесконтрольный страх перед ней.

 Они работали втроем уже почти пять лет. Дуэйн и Фокс знали друг друга с самого детства, а она присоединилась к ним поначалу лишь на одно задание. Парни искали толкового техника, чтобы вскрыть хитроумный замок, и Каста, не без опасений взялась за это дело. Ей очень нужны были деньги. Девушка приготовилась к тому, что ее кинут, но Фокс честно отвалил ей ровную долю, такую же как забрал себе и Дуэйну, а потом предложил поработать с ними еще. «Разве что еще разок» - сказала Каста тогда, но осталась в группе насовсем. Эти двое много работали за стеной, и Касте, никогда прежде не покидавшей свой город, пришлось разучивать новые навыки, совершенно отличные от ее основной специальности инженера взломщика, но она справлялась хорошо. И все же мысли об уходе из команды наемников не оставляли ее очень долго. До тех пор, пока Каста наконец не поняла, что привязалась к этим двум парням и может назвать их настоящими друзьями. Других у нее не было. С тех пор прошло много времени, Касте казалось, что почти целая жизнь. Им не раз доводилось попадать в передряги, но Фоксу всегда удавалось их вытащить живыми и чаще всего невредимыми. Ей и не верилось, что когда-нибудь наступит тот день, когда один из них умрет. Но он наступил. Пришел так неожиданно, что шок от увиденного полностью лишил Касту возможности действовать. Она лежала там, на промерзшей земле, неотрывно глядела на труп Дуйна, и осознавала насколько же ей страшно умирать. Все внутри сжалось, сознание спрессовалось в клубок ужаса не способный ни на что иное кроме беззвучного панического вопля. «Нет! Нет! Пожалуйста, только не так! Только не здесь! Только не сегодня, умоляю!!!»

 А затем появились они. Несколько фигур в черных хламидах возникли прямо из воздуха, возле броневика, когда дым уже почти рассеялся. Один быстро и увереннозашагал в ее сторону, и Каста поняла, что этот человек идет именно за ней,собирается убить. Она вскинула винтовку и приготовилась бороться за свою жизнь. Но когда призрак перемахнул через ствол дерева и повернулся к Касте, он не смогла выстрелить. У него не было лица, лишь черный шлем под капюшоном взирал на нее с безразличностью неизбежного финала. Из этого мрака вселенной на нее глядела сама смерть. И вместо того чтобы бороться Каста зарыдала.

- Пожалуйста – попросила она сквозь слезы – Пожалуйста, не надо. Я не хочу… не хочу… умирать. 

Винтовка выскользнула у нее из пальцев. Она старалась сказать что-то еще, торговаться за свою жизнь или снова умолять, но сквозь рыдания не могла произнести больше ни слова.

 Эта сцена длилась целую вечность. Смерть внимательно смотрела на нее, внимая каждому всхлипу и стону, упиваясь ее страхом, а затем, пресытившись, отступила. Фигура в капюшоне опустила винтовку и, достав маленький пистолет, со странным, прямоугольным дулом, быстро нацелила оружие ей в грудь. Каста увидела ослепительную вспышку, затем все ее мышцы сжались от мощного электрического разряда, боль пронзила сознание, вытеснив из него все прочее, а следом пришла темнота.

 

***

 Когда Каста очнулась, она уже была связана, но главное жива. Она готова была на любой исход, лишь бы оставаться живой и дальше.

 В таком состоянии она пробыла очень долго, ничего не слыша, ничего не видя, и лишь ощущая легкое покачивание и вибрацию – признаки движения.Ранение в ноге болело не сильно, но ощутимо тянуло и зудело и по этим знакомым Касте ощущениям она пришла к выводу, что на ней использовали регенератор. Это в свою очередь могло означать как и то, что она нужна своим захватчикам живой и здоровой, так и, например, то, что у них вполне достаточно средств, чтобы пожертвовать инъекцию регенератора кому бы то ни было без сожалений.

 Несколько раз ей подносили воду и дважды покормили каким-то безвкусным бульоном. Она не сопротивлялась, не пыталась обратиться к своим похитителям и даже в туалет не попросилась ни разу, предпочитая молча бороться с болью в затекших мышцах и мочиться в штаны, но продолжать жить.  

 Затем ее переместили в другое место, где развязали руки и оставили в каком-то темном помещении одну. Здесь Каста немного осмелела, и даже, не смотря на то, что ей не сняли повязку с глаз и беруши, позволила себе подглядеть. Но ничего толком не разобрала, кроме того, что оказалась в узком жилом помещении какого-то транспортного средства и на столе для нее поставили тарелку с похлебкой и бутылку с водой, к которой она тут же припала.

 Пару раз к ней кто-то заглядывал, и Каста старалась сделать вид, что даже не пытается что-то предпринять без команды. Ей хотелось создать впечатление покорности, что возможно позволит оставаться живой и в будущем, если все пойдет совсем хорошо, то даже сбежать из плена и вернуться домой. 

 А потом появился он. Зашел к ней в комнату, быстрым движением сдернул повязку и вынул беруши, а затем сел напротив. Касте показалось, что он был чем-то очень обеспокоен.

- Как тебя зовут? – спросил он.

- Каста – тихо проговорила девушка.

- Меня Макс.

- Привет – она попыталась выдавить из себя улыбку, но получилось скверно.

 Каста не знала, чего ждать от этого здоровяка. Он выглядел не только обеспокоенным но и смущенным, однако подобное смущение могло быть вызвано чем угодно. «Может он сумасшедший. Психопат-извращенец» - подумала Каста – «И набирается смелости, чтобы набросится и изнасиловать меня?». От этих мыслей ее пробила мелкая дрожь. «Если схватит» - решила Каста – «Сделаю все, что скажет. Закрою глаза и отрекусь от всего, но не стану сопротивляться». Страх смерти был сильнее всего остального.

- Тут есть душ – Макс кивнул в сторону маленькой дверки в стене – И ты могла бы лечь в кровать, а не сидеть на полу.

- Для чего я здесь? – спросила Каста прямо.

 Макс замялся. Этот вопрос смутил его еще сильнее.

- Так получилось… что… - он отчаянно пытался отыскать слова, глазами блуждая по комнате, но не глядя на Касту. Куда угодно, только не на нее.

- Ты купил меня?

- Нет. Я не работорговец.

- Значит ты из тех, кто на нас напал?

- Не совсем. Вышло так, что… Нам продали груз, который вы перевозили. А тебя… просто отдали. Они не знали, что с тобой делать.

- А что будешь делать ты? – Каста сглотнула.

- Я не собираюсь тебя насиловать – произнес Макс неотрывно глядя на свои ботинки. Более неловкого разговора, в его жизни, пожалуй еще не было.

 Некоторое время они сидели молча. Каста не знала, что спросить, а Макс, что сказать.

- Я просто хотел помочь – наконец произнес он – Они собирались убить тебя.

- Так ты меня спас?

- Нет. Не то чтобы… Черт – Макс резко поднялся, и Каста сжалась всем телом.

- Я не спаситель, ясно? Не стоит думать обо мне так. Просто мне не хотелось, чтобы тебя убили.

 Каста облизала пересохшие губы.

- И что теперь со мной будет?

- Я... Я не знаю.

- Ты меня отпустишь?

- А тебе есть куда идти?

- Я живу в Горизонте.

- Я тоже. Мы из одного города с тобой, и сейчас находимся совсем рядом с домом.

 Эти слова немного воодушевили Касту. Страх отступал. Появилась надежда в скором времени попасть домой и оставить весь этот кошмар в прошлом.

- Так ты вернешь меня в Горизонт?

- Если хочешь – Касте показалось, что Макс собирался добавить что-то еще, но промолчал. Ей вдруг подумалось, что он надеется задержать ее, но не знает как. «А ведь я вся в его власти. Такая сила, что я смогу ему противопоставить? Но он не хочет применять силу. Как благородно». И она наконец взглянула на Макса ни как на похитителя а как на мужчину. Привлекательного мужчину. Сильного и справедливого. Именно таким он ей показался. И Каста решила, что если потребуется, отдастся ему в благодарность за свое спасение. Вообще она не такая и всегда презирала девушек, которые ложатся в постель с парнями ради финансовой или какой-либо другой выгоды. Обладая такой незаурядной внешностью, Каста не спешила пользоваться ею для достижения своих целей. Как раза наоборот, он старалась показать всем и каждому, что добиться ее дело не легкое. За все двадцать пять лет жизни она побывала в постели лишь с двумя парнями, и Фокс, как не пытался по первому времени, так и не сумел оказаться в их числе, с чем смирился достаточно быстро. Но Макс Номад был другим. Не нахальный Фокс или тугодум Дуэйн, и не десятки других парней, что пытались ее добиться. Макс был совсем другим. Это стало понятно Касте за тот короткий диалог, что состоялся между ними, и сразу вся ситуация в ее глазах переменилась.

- Ты хочешь есть? – спросил Макс.

- Можно я сначала воспользуюсь ванной?

- Конечно – кивнул он – Я принесу еды.

 Оказавшись в узкой душевой кабинке, с выдвижным умывальником и унитазом, Каста взглянула на себя в зеркало и пришла в ужас. Запахи пота и мочи сопровождали ее так долго, что Каста уже попросту игнорировала их. Но теперь, взглянув на свое отражение, она вновь ощутила весь этот букет исходящих от нее «ароматов» и почувствовала приступ невероятного отвращения к самой себе. «Не волнуйся» - проговорила она себе мысленно, склонившись над раковиной – «Главное ты жива. Все остальное не важно».

 Наконец-то приняв душ, девушка вернула себе чувство собственного достоинства, пусть и весьма потрепанное. Вот только облачиться ей было не во что, и пришлось войти обратно в комнату, завернувшись в большое черное полотенце.

 Макс уже был там и, увидев ее, застыл словно статуя, неотрывно глядя на ее длинные ноги, почти непокрытые полотенцем. А затем, словно опомнившись, резко отвернулся. При виде такой реакции, Каста еле сдержала улыбку.

- Прости – она быстро села за стол, не желая излишне смущать своего хозяина – Моя одежда слишком грязная.

- Да, конечно – Макс снова не поднимал на нее глаз – Ешь, а потом мы что-нибудь придумаем.

 Перед Кастой на столе стоял хорошо знакомый ей сухой паек, который они с Фоксом и Дуэйном закупали ящиками, собираясь на очередную работу за стеной. И сейчас эта еда стала для нее истинной пищей богов.

 Пока Каста ела, Макс порылся в небольшом ящике у себя под кроватью и, достав аккуратно сложенную рубаху грязно-зеленного цвета, положил на край стола.

- Можешь надеть это – сообщил он.

- Чем я могу отблагодарить тебя? – Каста все еще боялась, что подобная доброта не может быть некорыстной, и хотела как можно быстрее разобраться с этим.

 Макс снова опустил глаза.

- Мне ничего не нужно – произнес он тихо – Но может, ты внесешь ясность на счет груза, который вы везли?

- Он предназначался для Блэки – Каста отправила последний кусок галеты к себе в рот.

- Это я знаю. Но что конкретно в этих ящиках?

- Мы не смотрели – она отложила вилку в сторону. Приятно чувство насыщение опустилось к ней в желудок и принесло с собой тепло и спокойствие.

- Вы же сами купили это груз.

- Да. Но пока что не смогли открыть ящик, нужен опытный техник.

- И вы не знаете что там внутри?

- Нет.

- Тогда зачем он вам?

- Это сложно объяснить.

- Так кто же вы такие?

- Я представляю клуб Номад.

 «Ух ты!» - Каста слышала об этом клубе, одном из самых старых в городе. Кажется ситуация начинала проясняться. Выходило, что они просто угодили в очередную войну клубов. «Фокс, придурок!» - выругалась она на своего бывшего командира. «Мы ведь говорили ему. Говорили! Но он не слушал, тупица! И вот к чему это привело!». Она готова была возненавидеть Фокса за все, что ей довелось пережить из-за его амбиций, но не сомневалась в том, что он уже мертв и его остывший труп лежит где-то там, в лесу, рядом с телом Дуэйна. «Какой ужасный конец».

 Раздался громкий стук. Макс поднялся, прошел к двери и приоткрыл ее.

- Все готово, босс – произнес чей-то голос снаружи – Парни буду ждать нас у северо-западного входа.

- Хорошо. Готовность, пятнадцать минут.

- Принято.

 Макс закрыл дверь и обернулся к Касте.

- Прости – проговорил он, снова опустив глаза в пол – Сейчас нет возможности вернуть тебя в город. Предстоит кое-что сделать, а потом…

- Я могла бы пока что вскрыть эти ящики – предложила Каста.

 Макс явно не ожидал такого предложения. Сердце девушки заколотилось быстрее. Она вдруг испугалась, что перешла черту, и может испортить все, что так хорошо для нее складывается.

- Там система защиты очень мощная – проговорил Макс нахмурившись.

- Я специалист по взлому – заверила его Каста – Уже осматривала замок на этих ящиках. Придется повозиться, но думаю что справлюсь. Если можно – добавила она осторожно.

- Хорошо, приступай – кивнул Макс, по всему было видно, что эта идея ему понравилась.

- Только сначала оденусь – впервые за вечер Каста позволила себе искренне улыбнуться.

- Конечно – Макс отвернулся к двери – Я оставлю с тобой двух парней, они проводят тебя к ящикам, когда будешь готова.

- Спасибо Макс – поблагодарила Каста, произнеся эти слова с особой нежностью.

 Тот постоял в дверях еще пару секунд, переминаясь с ноги на ногу и словно не зная как поступать дальше, а затем лишь быстро кивнул и покинул комнату.

 

***

 И вот теперь она сидит здесь, в просторном грузовом отсеке, пытаясь разобраться с электроникой этих стальных гробов. Рубашка Макса была ей как платье, больше чем на половину скрывая бедра. Только она и высокие армейские ботинки сейчас составляли ей одежду, но Каста не чувствовала дискомфорта по этому поводу. Два парня, что проводили ее в грузовой отсек и теперь бросали украдкой похотливые взгляды, совершено не пугали девушку. Макс был их командиром, и без сомнения его уважали и боялись, а значит и пальцем не тронут Касту, будь она хоть полностью обнаженной. Каста была в этом уверена, и потому, закатав рукава, спокойно принялась за работу.

 Обдумывая все, что происходило с ней за последние дни, Каста в итоге пришла к одной единственной мысли: «Кажется, все начинает налаживаться».

 

***

 Блэки вынырнула из воды. Помотала головой, фыркнула, как собака, и медленно поплыла к берегу. 

 «Как тебе это удается?» - думал, стуча зубами Фокс. Он сидел на берегу небольшой, бурной речушки, к которой они спустились часа через полтора после встречи с лешим, когда солнце уже почти опустилось за горизонт, и мир наполнился синевато-серыми тенями. Блэки, быстро скинув с себя хламиду, с разбегу прыгнула в ледяную воду. Фокс же хватило сил лишь на то, чтобы умыть в ней руки и лицо. Было холодно. Очень холодно. Но, видимо не для Блэки.

 Девушка, медленно и грациозно выходила из воды, так словно находилась на пляже в тридцатиградусную жару, а не за стеной, где рыщут опасные твари, ранней весной с температурой воздуха около ноля, или уже ниже.

 Однако даже холод не помешал Фоксу восхититься стройностью и красотой ее тела. Он не сразу обратил внимание (как не странно) что раны на ней практически зажили. Кожа, еще недавно красная от ожогов, теперь стала розовой в местах травм. Ранение в плече почти затянулось, а ножевое в животе уже обросло коркой безо всяких следов воспаления. Мелкие ссадины и порезы не оставили на ее теле и вовсе никаких следов.

- Кто ты такая? – спросил Фокс, не в силах больше задавать этот вопрос лишь самому себе.

 Блэки посмотрела на него свысока, прошла к своему балахону и накинула его на плечи, спрятав манящие формы.

- Почему я умираю от холода, а ты нет? Почему твои раны заживают так быстро?

- Что, завидуешь? - она понюхала свое единственное одеяние и поморщилась.

- Еще бы – Фокс достал дрожащими руками аптечку – Даже эта штуковина не спасет меня от холода и не сделает сильнее, лишь поможет продержаться еще немного. А ты словно и вовсе не нуждаешься в лекарствах.

- Так и есть.

- Так кто же ты?

- Та кому повезло, явно больше чем тебе – Блэки скривила губы в неком подобии ухмылки.

- Пошла ты к черту – выругался Фокс, даже не подумав, что посылает саму Блэки.

 Он прижал к боку аптечку и позволил ей впустить в свой организм еще одну дозу лекарств. Осталась всего одна инъекция.

- Ну что, тебе лучше? – сухо спросила Блэки.

- Не особо.

- Не строй из себя мученика. Вставай и пойдем.

- Ты смеешься надо мной? – Фокс поднял на Блэки глаза. Сейчас он действительно разозлился на нее. В конце концов это из-за нее он оказался здесь, из-за ее чертова груза погиб его друг. А теперь он страдает от боли и холода, в то время как Блэки гуляет по лесу в чем мать родила, играючи разбираясь с легионерами.

- Нет. А что, похоже?

- Я никуда не пойду.

- Уверен?

- Мне плохо. Мне больно. Мне холодно и я голоден.

- Что-то еще?

- Иди ты в жопу!

- Ладно, как скажешь – Блэки безразлично пожала плечами и развернулась – Счастливо оставаться.

- Ты не останешься со мной?

- Думаешь, стоит?

- Думаю, нам нужно отдохнуть, и продолжить путь утром.

- Я не устала.

- Я устал!!! – заорал ей в спину Фокс – Ты что не видишь?!

- Вижу – Блэки уходила прочь – Так отдыхай.

- Сука! – Фокс поднялся на ноги – Не будь ты такой тварью!

 Блэки обернулась, и Фокс увидел на ее лице сияющую, азартную улыбку. Но в ее глазах веселья не было, лишь угроза.

- А какой мне стоит быть для тебя, Фокси? Нежной и заботливой?

- Человечной.

Блэки расхохоталась, и в этом смехе тоже не было ничего веселого.

- Прости, дружище Фокс. Но боюсь, такого не завезли.

- Ты врешь.

- Серьезно?

- Я видел твою человечность, которую ты пытаешься спрятать под этой маской чудовищной суки. Ты не такая.

- Уверен?

 Фокс опустил голову и выдохнул. От крика у него заболело горло. Зато стало, хоть немного теплее.

- Уверен – сказал он тише – В тебе есть человечность. Ты не монстр, я знаю это. Я это видел в твоих глазах.

- Ты не очень-то хорошо разбираешься в людях – заключила Блэки – Правда тебе это уже не понадобиться. Вряд ли ты сможешь добраться до города в одиночку.

- Не смогу – кивнул Фокс – Но вместе с тобой доберусь.

- Я похожа на няньку?

- Ты не похожа на одиночку.

- О чем ты?

- Ты знаешь о чем. Ты не одиночка, я это точно знаю. Тебе нужны люди, нужно общение. Как и все остальные, ты не хочешь оставаться одна. Разве я не прав?

- Меня забавляет твоя уверенность. Повеселишь меня еще немного?

- А ты для этого взяла меня с собой?

- Что? – впервые Фокс увидел на лице Блэки легкое смятение, а это значило, что он нашел верный путь к ее душе, сквозь толстую корку жестокости, надменности и злобы.

- Зачем ты взяла меня с собой Блэки? Могла ведь просто уйти. Из того что я успел увидеть, становится ясно, что ты способна справиться со всеми опасностями этого мира в одиночку. До Горизонта доберешься даже быстрее, если не будет рядом меня. Так зачем я тебе?

- И правда, зачем?

 Блэки достала пистолет и направила Фоксу в лоб. Но он не испугался. Даже не шелохнулся. Он был уверен в том, что Блэки не станет стрелять. «Хотела бы убить, я уже был бы мертв, даже не успев понять в чем дело. Нет, ты не хочешь моей смерти и нечего бросаться пустыми угрозами».

- Мы уже проходили это, совсем недавно – сказал Фокс спокойно.

- Да, но нас прервали.

- Тогда, ты готова была меня убить, но сейчас не станешь.

- Тебе нравится играть с судьбой, Фокс?

- Почему ты взяла меня с собой? Ты так и не ответила на этот вопрос. Я могу ответить за тебя, если позволишь.

- Твоя наглость и самоуверенность достойны похвалы. Но, я надеюсь ты не считаешь, что они помешают мне тебе убить.

- Если я не прав, убьешь, идет? Дай мне шанс, и если я ошибусь в своем предположении, пристрелишь меня и пойдешь дальше.

- Ставишь мне условия?

- Нет, лишь прошу дать мне шанс. Ты ничего не теряешь.

- Время.

- Всего минуту.

- Тогда не медли, отсчет уже пошел.

- Ты могла меня бросить там, но взяла с собой. Это поступок человека. Я не знаю кто ты, откуда ты взялась с такими способностями, но ты человек, в этом нет сомнений. Люди, не одиночки. Мы тянемся друг к другу, жаждем общения, хотим, чтобы кто-то был рядом. Ты потеряла свою команду. Возможно, среди них кто-то был твоим другом, или нет, но ты дорожила ими. Теперь их нет, лишь нам с тобой посчастливилось выжить. И вот мы здесь, два человека на десятки километров вокруг. Ты быстрая, сильная, невероятная во всех отношениях, и знаешь, что выживешь, что доберешься до Горизонта. А я обычный человек, я ранен, я устаю и логика подсказывает тебе меня бросить. Но есть нечто иное внутри тебя. Есть человечность. Я не нужен тебе для выживания, но я просто нужен тебе, чтобы не быть одинокой в этой враждебном среде.

 От усталости ноги Фокса подкосились, и он неуклюже сел на землю.

- Если я не прав убей меня, прям тут, покончи с моими страданиями и дай наконец отдохнуть. Но если я прав, пожалуйста, давай остановимся на ночлег, мне нужно набраться сил. Я не смогу идти ночью.

 Повисла тишина, нарушаемая лишь умиротворяющим журчанием воды. Сумерки сгустились настолько, что две человеческие фигуры на берегу стали едва различимы. Фокс поднял глаза на Блэки и их взгляды встретились. 

 

***

 Раздался треск, из клубка проводов вырвался сноп искр, и в воздухе запахло горелой проводкой. Следом послышалось тихое жужжание, и маленькие красные лампочки на крышке ящика сменили свой цветна зеленый.

- Отлично! – воскликнула Каста. Три часа работы и наконец-то успех. Защита здесь и правда оказалась что надо, но ей все же удалось обойти ее. Цель достигнута, замки разблокированы и теперь осталось лишь заглянуть внутрь ящика. Со вторым будет куда проще, алгоритм уже известен.

 Снова подключив к проводам панель управления замком, Каста дала команду открыть ящик. На зеленом экране замигала надпись:

 

Немедленное вскрытие может серьезно повредить содержимое камеры!!!

Продолжить?

ДА. НЕТ.

 

 «Так, это еще что?». Каста вышла обратно в главное меню. Вредить содержимому определенно не стоило, чтобы там ни было внутри. Она быстро нашла другой пункт: «ШТАТНАЯ РАЗМОРОЗКА». «Разморозка?» - удивилась Каста – «Это что, холодильник?». Она несколько секунд сидела, вглядываясь в эту надпись. Затем снова вернулась в главное меню. «Не зная, что там спрятано, размораживать это определенно не стоит». Она продолжила шарить в системе, в поисках описания груза. Ей страшно хотелось узнать, что так надежно сокрыто внутри. «Должен же быть способ!».

 И в итоге Каста его нашла в техническом меню.

- У вас есть коммуникатор? – обратилась она к скучающим у двери парням – Или планшетник?

- Тебе для чего? – спросил один, тот что был постарше и выглядел весьма потрепанным, давно небритым и нестриженным. 

- Так есть или нет? – Каста не собиралась им ничего объяснять. Максу, да, но не этим шестеркам.

- Есть – кивнул второй – Сейчас принесу.

 Через пару минут он принес в комнату тяжелый планшетный компьютер, в массивном противоударном корпусе.

- Фаирфлай? – Каста взяла из рук парня тяжелый компьютер – Двенадцатый?

- Девятый – смущенно ответил тот.

- Сойдет – Каста быстро вскрыла корпус планшетника, подсоединила провода от замка к компьютеру, и путем нехитрых манипуляций с операционной системой, включила техническую камеру внутри ящика, выведя ее изображение на экран.

 Картинка была плохая, очень. Но того, что Каста увидела, хватило, чтобы понять, что именно находится внутри ящиков. «Какого черта?» - неотрывно глядя на экран, она пыталась найти объяснение увиденному.

- Ну что там? – спросил старший, подходя – Вскрыла?

 Каста быстро отключила камеру, не дав ему увидеть изображение.

- Мне нужно поговорить с Максом – она обернулась к любопытному солдату и встретилась с его недоуменным, нахмуренным взглядом – Это возможно?

 

***

 Когда раздался взрыв, следом за которым последовала череда выстрелов, Макс, Стэн и еще шестеро его людей сидели на корточках в маленьком техническом помещении, в окружении толстыхпыльных кабелей и запутанных пучков проводов. Проникнув сюда через нижний ярус, сейчас они находились прямо под улицами верхнего города, а конкретнее под территорией Новолуния, всего в каких-то двух сотнях метров от клуба Блэки.

- Началось – проговорил Макс – Все готовы?

 В тусклом, красноватом свете технических ламп, он мог разглядеть только лицо Стена, и тот ответил коротким кивком.

 Он взял с собой самых лучших и опытных ребят. В то время как вся остальная группа, в двух концах территории Новолуния должна была устраивать заварушку со взрывами и стрельбой, им предстояло проникнуть в самый центр и захватить сердце клуба, пока основные силы Блэки будут отвлечены нападениями на окраинах.

- Вперед – скомандовал он тихо и твердо.

 Стэн протянул руку и поднял металлическую пластину у себя над головой. Синий свет уличных фонарей упал на его лицо. Он быстро выглянул в образовавшуюся щель и, убедившись, что снаружи все тихо, поднялся в полный рост и махнул рукойостальным вылезать.

 Один за другим, бойцы Номад выбрались на поверхность. Макс вылез следом и Стэн аккуратно опустил за собой пластину, которая снова стала частью небольшой улочки. Подобравшись к углу здания, Макс выглянул на площадь, освещенную огнями фасада клуба Блэкки.

 Выстрелы теперь слышались с двух сторон. На окраинах шла ожесточенная борьба, и видимо большинство ребят Блэки уже отправились сражаться. Однако без защиты клуб не оставят, и Макс знал, что им тоже предстоит вступить в бой, при том, что войти в здание они смогут только через парадный выход, а значит никакого эффекта внезапности, для тех кто остался внутри не будет. «На штурм!» - воскликнул он мысленно, вспомнив, как в детстве читал книгу про далекую древность, в который был очень полюбившийся ему, еще тогда восьмилетнему сопляку, кровавый эпизод со штурмом замка. 

- Вперед, парни – скомандовал он.

 Группа быстро двинулась через площадь. Они не прятали оружие, наоборот, держали его наготове. Скрываться не имело смысла. Будь им даже известно расположение черных ходов, на взлом систем безопасности уйдет слишком много времени, в то время как главный вход всегда открыт для посетителей, и в данный момент никто его не охраняет с улицы. Макс сжимал в руках массивный дробовик, одним выстрелом из которого мог с легкостью «ампутировать» конечность любому кто встанет на его пути. Чувствуя под пальцем спусковой крючок, он ощущал легкий мандраж во всем теле. Не из-за предстоящей перестрелки, нет, такое его никогда не волновало. Он впервые за тридцать с лишним лет своей жизни делал что-то против воли отца, и нервы шалили именно из-за этого. Знай его папаша, что именно сейчас проворачивает младший сынок, ужа мчался бы сюда, чтобы приструнить нерадивого молокососа, пока тот не наломал дров. «Уже поздно, папуля» - сказал ему Макс мысленно – «Ты уже ничего не изменишь». Эта мысль одновременно радовала Макс и пугала его, заставляя дрожать всем телом и вместе с тем улыбаться.

 Группа двигалась через площадь, стуча тяжелыми подошвами по металлу, и клуб приветствовал их ярким, серебристым светом объемной голограммы луны над входом и букв под ней, складывающихся в слово:

 

«НОВЛОУНИЕ»

 

 Те немногие, кто в этот час оказались поблизости и видели уверенно шествующих к клубу вооруженных людей, поспешили убраться подальше. Жители Горизонта достаточно часто становились свидетелями чего-то подобного, и знали, чем это сулит. Клубы постоянно устраивают разборки между собой и раздел территории, и если ты мирный житель (условно конечно, ведь действительно мирных жителей в Горизонте почти что и нет) то тебе стоит переждать потасовку где-нибудь в стороне, а потом, когда все стихнет, поспешить узнать последние новости о том, под чьим покровительством теперь находится этот район.

 Массивные двустворчатые двери клуба они распахнули ударами ног. В просторный холл, на матово черных стенах которого, в узких рамках под стеклом красовались постеры музыкальных коллективов далекой древности, вбежали двое и тут же по ним открыли огонь. Один упал замертво с простреленной головой, второй был ранен в левое плечо, и быстро метнувшись в укрытие, за одну из колонн в центре холла, пустил ответную очередь и крикнул своим:

- Слева.

 Быстро среагировав, Стэн прижался к двери спиной, съехал по ней на пол и, выставив свой короткий гранатомет за угол, в сторону откуда по ним велась стрельба, не глядя выстрелил. Раздался взрыв, и холл засыпало осколками стекла.

- Входим! – рявкнул Макс.

 Еще двое ринулись вперед, Макс следом, и двое замыкали, обернувшись лицом к площади и быстро двигаясь спиной в здание.

 Взорвавшись, граната разнесла зеркальное стекло, скрывающее собой помещение охраны, из дверей которого и велся отстрел. Сейчас там, в окружении посеченных осколками мониторов, лишь пара из которых все еще передавала мигающую картинку с камер слежения, лежало двое. Один был недвижим и, судя по торчащему из левого глаза осколку стекла, мертв. Второй стонал, корчился и извивался на полу, в луже собственной крови, но агония его длилась недолго. Один из парней Макса ринулся в комнату и произвел контрольный выстрел в голову сначала одному, который тут же захрипел и задергался в предсмертных конвульсиях, затем другому, в чем явно не было никакой нужды.

 Стэн быстро свистнул ближайшему бойцу Номадов и вместе они сомкнули двери клуба.

- Многое их здесь еще, интересно? – Стэн оглядел просторное помещение.

- Убьем всех – Макс сплюнул и двинулся вперед, перешагнув через убитого парня из своей группы.

 Из холла вели две двери. Одна маленькая и неприметная, явно вглубь помещений для персонала, и вторая широкая, на ней красовался постер изображающий скелет в капюшоне, залитый замогильным синеватым свечением. Стального цвета надпись под картинкой гласила:

 

«MEGADETH»

 

 Макс резким движением сорвал постер с двери и тот, со звоном бьющегося стекла рухнул на пол. «Теперь тут все будет по-другому, Блэки. Никакого древнего дерьма!».

- Ты туда – скомандовал Макс, указав на маленькую дверь – Бери двоих и ищите выход на другие этажи.

 Стэн кивнул, и махнул рукой одному из ребят открыть дверь.

 Когда они скрылись в небольшом коридорчике, Макс обернулся к парню, которому только закончили оперативную перевязку пулевого ранения.

- Ты как?

- Просто царапина – кивнул высокий парень в черной бандане и выпрямился в полный рост, демонстрируя свою готовность продолжать бой.

- Хорошо. Тогда вперед.

 Макс повернулся к двери. Прежде он бывал в клубе Блэки только раз, вместе с отцом и братом, примерно четыре года назад, но отлично помнил, что находится за этими дверьми.

 

***

 Просторный зал был наполнен суетящимися людьми, большинство из которых являлись рабочими, завершающими ремонт и подготовку помещения. Максу здесь сразу не понравилось. Черные стены, тусклый свет, да и вообще все вокруг выглядело как-то не серьезно, шуточно, как в барах или театрах, но не как в центральном здании клуба, где должны вестись важные переговоры и решаться серьезные вопросы. Он не был сторонником искусства, ни того, что осталось от предков, ни современного, считая это пустой тратой времени, и уж точно не подходящим увлечением для главы клуба.

- А тут довольно интересно, ты не находишь? – отец Макса, сгорбленный и худощавый старик с абсолютно лысой головой, оглядывал зал с любопытством. Но его скрипучий голос обращался не к Максу, а к его брату, Торесу, не такому крупному как Макс, но куда более солидному и статному мужчине, в строгой, деловой одежде темно-серого цвета с полностью красными погонами, что отмечалоего как главу клуба, на ровне с отцом.

- Согласен – кивнул тот.

 «Интересно?» - удивился Макс – «Какого черта вы несете? Это же полное дерьмо!». Но вслух ничего не сказал, да и не успел бы, так как позади них раздался хриплый женский  голос.

- Рада, что вы оценили дизайн, господин Номад.

 Блэки приближалась к ним, высокая (выше всех кроме Макса) женщина, облаченная в стильный черным камзол с серебряными пуговицами, черные облегающие брюки и лакированные туфли на высоком каблуке того же серебряного цвета.

 Первым чувством Макса при виде Блэки стало негодование. Она не понравилась ему с первого взгляда. Собственно она не нравилась ему еще до того, как они встретились, когда о Блэки появились только первые слухи. Никто не знал кто она и откуда появилась, но за такое короткое время, можно сказать меньше чем за год, Блэки мало того, что успела завоевать серьезную территорию и организовать собственный клуб, но и обзавестись репутацией действительно опасной особы, которой лучше не переходить дорогу. Макса это бесило потому что он сам, будучи выходцем из старейшего клуба Номад, и имея от рождения все подобающие привилегии, не смог добиться такой репутации за все сознательные годы жизни, уж не говоря о том, что он и помыслить не мог о собственному клубе. Все это стало бесить его еще больше, когда он узнал, что они с Блэки примерно ровесники. Точного возраста никто не знал, но внешне ей нельзя было дать больше тридцати, и это заставляло Макса в свои двадцать девять, чувствовать себя неудачником. Теперь же, увидев наконец-то эту дамочку воочию, он по-настоящему возненавидел ее с первого взгляда. Макс мог поспорить с кем угодно, что Блэки хвасталась своими достижениями, тем что ее уважают и боятся, тем, что ее признали в высоком обществе Горизонта. Невероятно гордая собой, она выставляла свое положение на показ. Все в ней сквозило надменным пафосом: походка, взгляд, одежда и даже то место, в котором они находилась, Блэки возводила словно храм для поклонения себе любимой. Она будто говорила ему, Максу: «Смотри, я делаю только то, что хочу. Я добиваюсь всего того, чего тебе никогда не достигнуть. Я выше тебя. Я лучше тебя. Я лучше всех!».

- А вот и хозяйка – приветливо воскликнул глава клуба Номад – Я и помыслить не мог о том, что вы так прекрасны.

 Блэки сдержанно улыбнулась в ответ.

- Мне очень приятно, что вы приняли мое приглашение.

- Как же я мог отказать. Знакомьтесь, это мои сыновья. Торес – они с Блэки обменялись рукопожатиями.

 - И Макс – Макс тоже протянул руку, и Блэки пожала ее. На мгновение он ощутил ее тонкие пальцы и гладкую кожу в своей ладони, и его негодование усилилось, когда Блэки удостоила Макса лишь коротким взглядом, словно он здесь пустое место, никто и никакого уважения не вызывает.

 «Я тебе не прислуга какая-нибудь!» - хотелось закричать ему. А затем он бы ударил Блэки. Он бы врезал ей с такой силой, чтобы она упала на пол. Кровь, несомненно, добавила бы красоты ее бледному лицу, с которого, без сомнения слетело бы это надменное выражение.

- Что это будет? Театр? – поинтересовался Торес.

- Клуб. Вы любите музыку?

- К сожалению, я плохо знаком с музыкой.

- Приходите чаще, и мы это исправим.

 «Вы что заигрываете друг с другом?!» - Макс не мог поверить в происходящее, так же как и не мог поверить в то, что никто кроме него не видит истинную сущность Блэки. Он всегда считал своего брата недальновидным и слишком мягким, но не настолько же. 

- А вот это правильно – заскрипел старик Номад – Наш клуб ведет свою историю от самого бункера, как вам наверняка известно. И у нас есть достаточно обширная медиатека, к которой я старался приобщать своих сыновей еще с детства. Но вышло у меня не так хорошо как хотелось бы. Однако возможно вам это удастся.

- Обещаю попробовать.

- Прекрасно. Любовь к культуре и творчеству отличает нас от зверей и тех демонов, что бродят за стенами. А когда в прекрасном помогает разобраться еще более прекрасная девушка, это должно возыметь двойной эффект.

 Старик рассмеялся, а Блэки вновь ответила учтиво улыбкой.

- Пройдемте со мной господа, наверх, где мы сможем пообщаться с вами о предстоящих делах.

- Да, да, конечно – закивал Номад – Дела прежде всего.

И все они последовали за Блэки по лестнице наверх.

 Макс шел последним и, глядя им в спину, думал, что однажды все измениться. Сейчас у него нет возможности втоптать Блэки в пол, стерев с ее губ эту самодовольную ухмылку. Но его день придет, Макс знал что придет. «Радуйся, пока можешь, тварь. Однажды я покажу всем, чего ты стоишь и где твое место!». 

 

***

 И вот он здесь, снова в этом зале. Та же сцена теперь обросла по бокам высокими усилителями и различным звуковым и осветительным оборудованием. Центр зала пустовал, рассчитанный, по-видимому, на любителей танцев. С левой стороны, по краю тянулась длинная стойка бара, и Макс увидел, как за нее метнулась тень. Тут же он жестом остановил остальных. Они стояли в дверях, не сделав в помещение ни шагу. Он помнил, что там, наверху, над этим залом полукругом нависают балконы, где располагаются места для элитных зрителей, с длинными столами, официантами и удобными мягкими диванами. Сейчас клуб закрыт, посетителей здесь нет, персонал отдыхает, но кто-то же спрятался за стойкой. Значит и там, наверху может кто-то быть, кто поджидает их, устроив засаду. Макс не будет так глуп, чтобы выйти туда.

 Справа и с лева от них, в обе стороны от входа, вверх вели лестницы на второй ярус. Он подал сигнал одному из своих подниматься на верх по правой лестнице, двум другим по левой, а сам двинулся вдоль стены к бару, не выходя из тени балконов в центр помещения.

 Держа дробовик наготове, он подходил все ближе, лавируя между круглых столиков и небольших стульев. Где-то прямо над ним раздались выстрелы, там наверху началась перестрелка. Значит, он не ошибся, и кто-то там все же был.

 Из-за стойки, метрах в пяти от Макса, появился молодой парень. Он держал пистолет наготове, но Макс этого ждал. Он нажал на курок первым, даже раньше, чем парнишка успел навести на него оружие. Прогремел выстрел, и правая сторону лица паренька была снесена напрочь, забрызгивая мозгами и осколками черепа бутылки с алкогольными напитками за его спиной. Парень повалился назад, на одну из полок с алкоголем и та рухнула, грохоча об пол бутылками, добрая часть из которых разбилась.

 Перестрелка наверху продолжалась, и Макс прислушавшись, смог определить, где находятся его люди, а где противник.Годы участия в уличных разборках и серьезных боевых действиях сделали его настоящей машиной смерти. Макс с легкостью рассчитывал расстояния, отлично использовал окружающую среду и прекрасно импровизировал в бою. Он бросился вперед, раскидывая в стороны столы и стулья и оказавшись в нужном месте, прислушался еще раз, а затем вскинул оружие к потолку и выстрелил. Дробь прошла сквозь дерево, осыпая Макса щепками, и сверху раздался душераздирающий вопль. Он попал в цель и, похоже, разнес кому-то ступню, а если повезло то и яйца. Через секунду два выстрела оборвали вопль, и воцарилась тишина. 

- Наверху чисто? – спросил Номад, озираясь по сторонам, не теряя контроля над ситуацией и не расслабляясь.

- Чисто – отозвался один из парней – Положили двоих.

 Боковым зрением Макс заметил движение и тут же перекатился в сторону, за столики. Но появившийся в дверях мужского туалета, в противоположном от стойки конце зала человек, открыл огонь не по нему. В руках он держал крупнокалиберную штурмовую винтовку, которая полила щедрой очередью второй этаж.

 Оценив расстояние в зале, Макс бросил дробовик и достал пистолет. Он сделал это быстро, но стрелявшему хватило времени, чтобы вновь скрыться вуборной. Все стихло, и сверху послышались тихие стоны. Судя по тому, что других звуков не было, Макс установил, что в данном бою он остался один.

 Где-то вдали, приглушенные стенами, зазвучали выстрелы. Группа Стэна тоже вступила в перестрелку. «Пора бы заканчивать тут!» - решил Макс.

 Он поднялся в полный рост и побежал прямиком к туалету, через зал, не таясь и не скрываясь, а наоборот, топая как можно громче. Парень с винтовкой высунулся из-за двери. Макс тут же перекатился в сторону, по направлению движения, но чуть вправо, уходя с линии обстрела, и произвел два выстрела. Один угодил в стену, немного правее цели, другой поразил противника в левое плечо прежде чем тот успел выстрелить, но не убил. Парень скрылся из виду, но Макс знал, что если и сумел вывести его из строя, то ненадолго, слишком легкое ранение, и времени на действие у него крайне мало. 

 Макс продолжил свой бег, не желая давать врагу возможности прийти в себя. Он наступал как бронепоезд, как воин берсерк из далекого прошлого. Макс Номад ворвался в просторное помещение туалета, с тянущимися умывальниками по левой стене и кабинками по правой. Здесь его поджидал длинноволосый парень, в кожаной крутке клуба Новолуние. Отбросив винтовку, и достав пистолет, он приготовился пустить пулю в голову Макса, но тот оказался умнее, расчетливее и проворнее. Он знал, где будет ждать его противник, потому что все они делали одни и те же ошибки. Ворвавшись как тайфун, молниеносным движением он выбил из рук своего врага оружие прежде, чем тот успел выстрелить, и правой рукой нанес ему удар, который отбросил парня назад, расквасив ему нос и выбив передние зубы. Он ударился спиной о стену и съехал по ней, закрыв руками лицо. Больше он не был способен сражаться, но оставался жив, и Макс намеривался исправить это.

 Он подошел к пареньку и поставил ногу ему на ребра. С выражением холодной ненависти на лице, он надавил на него своим тяжелым ботинком, от чего несчастный застонал, но, кажется, удар Макса был настолько сильным, что полностью лишил парня возможности сопротивляться. Он стонал, хрипел, сплевывал кровь, но не пытался скинуть ногу своего мучителя.

- Червяк – безразлично произнес Макс и выстрелил ему в голову, оборвав страдания. Лужа крови стала стремительно расползаться по белому полу.

 Макс осторожно вышел обратно в зал, готовый вновь вскинуть оружие и продолжить перестрелку. Но видимо никто больше не собирался давать ему отпор. Стрельба за стеной тоже стихла, и Макс наделялся, что это свидетельство победы группа Стэна а не обратного. Хотя он был почти уверен в том, что его люди одержали верх. 

 На глаза Максу вновь попалась сцена. «Музыка» - он насмешливо улыбнулся и сплюнул – «Какая глупость. Лучше бы та научила своих людей сражаться, Блэки, а не слушать музыку. Тупая стерва».

 Где-то наверху распахнулась дверь, и Макс тут же метнулся в сторону, скрываясь под балконом, в окружении столов и стульев.

- Коллинс, Граймс – раздались тихие возгласы сверху – Вот черт.

 По звуку шагов Макс определил, что двое подбежали к телам его людей.

- Стэн? – позвал он, выходя из своего укрытия.

 Тот незамедлительно появился в поле видимости, наверху.

- Как все прошло?

- Это чистый лабиринт, Макс. Там столько помещений. Завалили кого смогли. Но не думаю, что их там осталось много.

- Хорошо. Потери?

- Келвина убили.

 Макс попытался вспомнить, как выглядит Келвин, и вроде даже нарисовал себе образ низкорослого молодого паренька, с козлиной бородкой, но не был уверен в том, что именно он и есть Келвин.

- Так сколько нас тут в итоге?

 Стэн оглянулся на лежащие за его спиной тела.

- Выходит что трое, вместе с тобой и мной. Граймс жив, но не боец.

«Граймс, этот тот, в бандане, которого зацепили в самом начале» - в этом Макс был уверен – «Везучий парень». 

- Отзывай сюда остальных – скомандовал Макс – Мы взяли клуб.

- Понял.

 Стэн скрылся из поля видимости и Макс снова обернулся к сцене. «Ну, вот и все, Блэки» - подумал он, проводя рукой по своему ирокезу – «Хочешь вернуть свой клуб, сука? Приходи, я буду тебя ждать!». 

 

***

Тьма и холод. Только тьма и холод, вот все, что волновало Фокса этой ночью. Непроглядный мрак и лютый мороз, который пробирал его до костей. Кажется, он уже перестал чувствовать свои конечности. И это при разгоняющих кровь стимуляторах аптечки, без которой он, наверное, уже был бы при смерти. На утро оставалась еще одна доза, однако Фокс не был уверен, что доживет до утра. В голове вертелась лишь одна мысль: «Не было смысла уговаривать Блэки остаться. Навряд ли мне удастся встретить рассвет вместе с ней».

 Однако она осталась. Согласилась переждать с ним ночь. Фоксу до сих пор не верилось, что он смог убедить в чем-то саму Блэки. Конечно, сделала она это нарочито снисходительно, словно бросила псу кость, за то что он хорошо себя вел, но Фокс не обиделся на этот жест. Таков ее характер. Главным было то, что она осталась с ним, приняла его слова, согласилась с их правотой, пусть и не показала этого.

 И все же присутствие Блэки ничего не меняло. Ночь была темна и холодна, и он никак не мог улучшить своего состояния. Лежа в ночном мраке, в скрюченной позе, обхватив себя руками за плечи и прижав ноги к животу, он слушал вой ветра в кронах деревьев, высоко у себя над головой, и ровное, тихое дыхание Блэки где-то совсем рядом. «Спит? Почему бы и нет? Ей, похоже, совсем не холодно. Проснется и увидит мой остывший труп».

 Некоторое время назад он был в шаге от того, чтобы попросить ее развести костер. Глупая затея, бесспорно. Запах гари легионеру учуют за километры, и прибегут сюда целой толпой. С другой стороны, чего ему терять? Даже если прямо сейчас, там, во мраке к ним приближается кровожадная тварь, он не сможет с этим ничего поделать.

- Наслаждаешься отдыхом? – прозвучал в темноте тихий, саркастический вопрос Блэки.

- Я просто не мог идти дальше – прохрипел он. Губы еле ворочались. 

 Она только хмыкнула в ответ.

- Прости. Я зря тебя задержал. Все равно мне крышка.

- Ну, раз ты так решил, значит так оно и есть – голос Блэки сквозил безразличием.

- А какие у меня есть варианты?

- Какие-то варианты есть всегда. Но ты даже не пытаешься их найти. Неужели ты совсем не хочешь жить?

- Не понимаю… - Фокс закашлялся.

- Я вот тоже.

- Что ты имеешь в виду?

- Вчера, когда я наставила на тебя пистолет, помнишь? Ты тоже отказался бороться. Просто принял свою смерть.

- А что я мог сделать? Умолять тебя?

- Да хоть бы и так. Умолять, драться, бежать. Все что угодно лучше бездействия.

- Итог был бы все равно один. 

- И потому не стоит бороться? Разве хоть малый шанс на успех не лучше чем никаких шансов?

- Тебе хорошо говорить, с твоими-то возможностями.

- Думаешь, только эти возможности сделали меня той, кто я есть?

- Нет. Но я думаю, что они помогли тебе стать той, кто ты есть.

- Мы не выбираем, кем родиться. Но дальше, как только начинается сознательная жизнь, все в твоих руках.

 Повисло густое молчание. Оно навалилось на Фокса, придавив к мерзлой земле ледяной плитой. Пока говорил, он отвлекся от своего плачевного положения и мрачных мыслей о смерти, и словно бы, хоть немного согрелся. Но стоило тишине воцариться вновь, и холод накинулся на него с новой силой.

- Значит ты с рождения такая? – осторожно спросил Фокс, надеясь снова отвлечься от грядущего, ледяного забвения.

 Блэки ответила не сразу. Молчание длилось достаточно долго, чтобы Фокс успел подумать, что она проигнорировала его вопрос, и смириться с этим.

- Да, с рождения – наконец проговорила она – Мой отец создал меня такой.

- Как?

- Генетика. Запрещенная наука предков. Отца никогда не волновали запреты.

«Видимо это наследственное» - ухмыльнулся про себя Фокс. 

- Он был одержим своим делом – продолжала Блэки – А я… Я стала венцом его творения. Он так и сказал. Сказал, что стремился создать человека, более приспособленного к реалиям нашего мира. И создал меня.

- Хотелось бы мне быть более приспособленным к этому миру -  Фокс закашлялся.

- Многим бы хотелось.

- Мне от родителей не осталась даже пары пуль. Так что прости, но я все же думаю, что тебе повезло больше. 

- Может быть. Но у всего есть своя цена. Отец пожертвовал моей матерью, ради того, чтобы я стала такой особенной. Все время беременности, с самого момента зачатия, которое было тщательно им спланировано, отец контролировал процесс целиком и полностью. Он пичкал мою мать препаратами и вносил корректировки на всех стадиях развития плода. И это сказывалось на ее состоянии, превратив те девять месяц в настоящий ад, который закончился тем, что я родилась, а она умерла. Это случилось практически одновременно.

 Блэки замолчала так резко, словно оборвала фразу на полуслове, и Фокс не сразу понял, что она сказала все, что хотела.

- Сочувствую – произнес он, надеясь, что Блэки не воспримет его слова как лож, ведь они были правдой.

- Как я вообще могла выбрать другой жизненный путь, когда стала убийцей, лишь только появившись на этот свет?

- Сама же сказала, что мы не выбираем кем родиться.

- Да, верно, не выбираем. И все же именно за то убийство я буду винить себя всю жизнь. Столько людей погибло от моей руки с тех пор, большинства из них я даже не запомнила. Но мать, которую я никогда не знала, я буду помнить всегда, и всегда винить себя за ее смерть.

 Неожиданная откровенность Блэки поразила Фокса. «Почему она решила рассказать мне это?» - удивлялся он. И в голову приходило лишь одно объяснение. «Потому что я разглядел в ней человека, а не хладнокровное чудовище, которое видят другие. Человека,  а не машину убийства, не холодную, мертвую в душе суку. Человека. Живого человека, в груди которого бьется настоящее сердце».

 Он закашлялся так сильно что, кажется, еще чуть-чуть и выблевал бы свои легкие.

- Ты использовал аптечку?

- Да, но она не сильно помогает. Чертов холод.

 Несколько секунд молчания, затем он услышал какой-то шорох.

- Иди сюда – позвала Блэки.

- Что?

- Что слышал. Иди сюда.

 Он не без усилия разогнул конечности и пополз вперед, туда, откуда слышал голос Блэки. Он ощутил, как тонкие пальцы коснулись его плеча, тут же впились в него и с силой потянули вперед. Через секунду он оказался в ее объятиях. В теплых, даже горячих объятиях Блэки. И он прижался к ней, как ребенок, прильнул к ее обнаженному телу. Длинные руки обвили его и сомкнулись на спине, а ногами она обхватила его бедра. Балахон, от которого пахло сыростью и не особо приятным, травянистым запахом лешего, стал для них обоих покрывалом.

- Так лучше? – просипела Блэки ему на ухо.

 Замкнутый в ее объятиях, он боялся даже пошевелиться. Словно лев сомкнул над ним свои лапы, не нападал, но кто, черт возьми, знает, что взбредет ему в голову в следующую секунду.

- Да, намного лучше – прошептал он, не веря в то, что все это происходит по-настоящему. Но ему действительно становилось значительно лучше. От Блэки исходил настоящий жар, как от печки, и он чувствовал, как отогреваются его конечности, как жизнь, которую мороз практически выгнал из его тела, постепенно возвращалась в него.

- Тогда спи. Рассвет наступит через пять часов. Я подниму тебя с первыми лучами солнца.

- А если ночью придут легионеры? – только сейчас его вдруг стал волновать этот вопрос.

- Кровь лешего сильно отбивает наш запах.

- Но они все же могут нас почувствовать?

- Даже если смогут, я узнаю об их присутствии раньше, чем они о нашем.

- Так ты что же, не будешь спать?

- Нет.

- Всю ночь?

- Всю ночь.

- Неужели тебе и сон не нужен?

- Скажем так, я смогу обойтись без него дней десять, если понадобиться.

 «Дней десять?!» - поразился Фокс услышанным.

- Вопросы кончились? – в ее голосе прозвучало легкое раздражение.

- Да. Прости.

- Спи.

 Он уткнулся ей в шею и закрыл глаза, наслаждаясь тем, как горячая плоть Блэки дарила тепло его телу, как ее объятия возвращали ему жизнь. И под ритмичное биение ее сердца он начал проваливаться в сон, чувствуя, как сказываются на нем невероятной усталостью все события этого бесконечно долгого дня. Но прежде чем прогрузиться в эту вязкую темноту забытья, он снова вспомнил откровения Блэки о своей матери.

 «Ты не виновата» - вдруг захотелось сказать ему, и сквозь дрему Фоксу показалось, что она обязательно должна это услышать. «Может ты и убийца, но смерть матери не твоя вина. Тогда ты не могла ничего сделать, а сейчас можешь. И ты делаешь. Ты спасаешь мою жизнь. Это целиком и полностью твой выбор».

 Оковы сна оказались слишком крепкими, не позволяя ему размокнуть веки или губы. «Скажу ей утром» - пообещал себе Фокс, решив, что это должно непременно успокоить Блэки, снять тяжкий груз с ее души и принести покой. «Ты не виновата. Почему никто прежде не сказал тебе об этом?» - мысли стали путаться, погружения в сон началось. «Почему никто… не видит… как ты… прекрасна».

 

***

- Приветствую тебя брат – Макс улыбнулся, не смотря на то, что вид брата, пришедшего в только что захваченный им клуб, заставил его напрячься в ожидании неприятного разговора.

 Он встретил гостя в этом самом зале со сценой, все остальные помещения клуба еще посмотреть не успел. Оставшихся в живых и способных продолжать бой людей (таковых было шестнадцать) Макс собрал в этом здании, которое следовало защищать от возможной попытки Новолуния вернуть контроль над своей территорией. Весь сектор удержать в таком составе они не смогут, но одно здание, самый центр, они будут способны отбить от атаки. И если Блэки вернется из своего долгого путешествия домой, Макс хотел встретить ее и прикончить именно здесь. А после этого уже начинать расширение и захват территории.

 Большинство бойцов столпились возле бара, где Стэн, сидя прямо на стойке, разливал спиртное. Всем своим людям, кроме тех, кто сторожил входы, Макс позволили приобщиться к напиткам, понимая как нужно парням немного расслабиться после этой операции, но в весьма убедительной форме напомнив им всем, что не все еще позади и налегать на алкоголь не следует. За этим, собственно и следил Стэн, который сам не переносил спиртных напитков.  

- Празднуете? – Торес с пренебрежением взглянул на толпу возле бара. 

- Ну так есть повод.

- Какой же, позволь узнать?

 Макс знал, что Торес будет недоволен, ведь он был уверен, что всеми его недавними действиями недоволен отец. А Торес, по мнению Макса, давно лишился собственного мнения. Он стал тенью отца, его копией, чтобы заменить пожилого лидера на его посту, когда тот уже не сможет вести дела. Старик Номад подготовил себе идеального наследника. Но Максу все же было легче говорить с братом, чем с отцом. Отца он боялся. Боялся его в шесть лет, боялся в шестнадцать, боялся и сейчас, не смотра на то, что мог убить одним ударом. Брата Макс не боялся вовсе. Не смотря на разницу в семь лет, Макс уже к двадцати годам укладывал Тореса на лопатки. Для самого Тореса, как и для их отца, это почему-то ничего не значило. По мнению Макса же, это говорило обо всем. «Если ты сильнее, значит лучше, значит авторитетнее». Макс считал, что чтобы командовать людьми, ты должен показать им не только силу воли и силу духа, о которых так много распинался отец, но и силу физическую, о которой он почему-то не упоминал. «Но разве без физического превосходства можно чего-то добиться?» - удивлялся Макс. «Для этого у тебя есть подчиненные» - отвечал отец. Но Максу не хотелось, чтобы подчиненные делали за него всю работу. Ему нравилось быть сильным, нравилось показывать другим, что он сильнее их, как врагам так и соратникам, и в этом, к большому сожалению самого Макса, он был больше похож на ненавистную ему Блэки, которая всегда и все предпочитала делать своими руками, чем на собственного отца или брата. 

- Поговорим наверху? – предложил Макс.

 Торес кивнул.

- Стэн – окликнул он подручного – Пусть нам принесут виски.

- Понял – отозвался Стэен, спрыгивая со стойки.

- Распоряжаешься чужим имуществом? – спросил Торес, поднимаясь вслед за Максом по лестнице.

- Теперь это все мое.

 Балконы зоны для особых гостей буквой «П» нависали над залом. Левое крыло в данный момент было непригодно для отдыха, ведь именно там недавно развернулась короткая, но кровопролитная перестрелке между людьми Макса и защитниками Новолуния. Трупы унесли, но убирать поломанную мебель и отмывать от крови пол было некому, ведь большинство персонала сбежало из клуба через черный ход, пока Макс прокладывал себе кровавый путь от парадных дверей.  

 Братья прошли в правое крыло и сели за стол, Макс спиной к перилам, а Торес напротив.

- Не возражаешь, если задам тебе прямой вопрос, брат? – спросил он.

- Я даже знаю о чем ты спросишь. Зачем я заверил все это? Верно? Об этом ты хотел меня спросить?

- Это не самый актуальный вопрос на данный момент.

- Какой же тогда?

- Как ты собираешься эту кашу расхлебывать?

- Все очень просто – Макс хищно улыбнулся – Теперь я возглавлю этот клуб. Новолуние я имею в виду.

- А, ну тогда мне стоит передать отцу, что волноваться не о чем?

- К чему такой тон, брат?

- Ты действительно не понимаешь, что натворил?

- То, на что ни ты ни отец не были способны. Проучил тупую, зарвавшуюся суку.

- Ты начал войну клубов, без разрешения отца, открыто.

- Клубы здесь не причем. Я действовал по собственной инициативе. Вот это тебе и стоит передать отцу. Что он может не волноваться, его задница прикрыта. Вы только об этом ведь и заботитесь?

- Все не так просто, Макс – прорычал Торес – Неужели та настолько глуп, что не понимаешь этого? Нельзя просто так взять и отнять чужой клуб, а потом объявить себя его главой. Так не получится.

- У Блэки ведь получилось – холодно заметил Макс.

 В этот момент на их стол поставили бутылку виски и две рюмки. Макс тут же схватил бутылку, резко отвернул крышку и небрежно разлил по рюмкам коричневатую жидкость. Затем взял свою рюмку и опрокинул ее содержимое себе в рот. Обжигающий напиток прокатился по его пищеводу, опускаясь в желудок.

 Торес к своей рюмке не притронулся.

- Что касается Блэки – сказал он – Где она? Убита?

- Может и так. Тебе-то что? – Макс снова налил себе полную рюмку – Или тебе она приглянулась, братик? Признавайся, хотел ей вставить, да?

- Ты омерзителен, Макс.

- Да что ты говоришь – из горла Макса вырвался хриплый смешок.

- Я спрашиваю о Блэки, потому что от нее, идиот, напрямую зависит твоя судьба.

- Последи за словами, Торес. Теперь ты говоришь не с младшим братом, а с главой собственного клуба – Макс опрокинул в рот вторую рюмку.

- Еще раз спрашиваю. Что ты сделал с Блэки?

- Пошел ты к черту, со своей Блэки, Торес! – рявкнул Макс.

- Она вообще была здесь? – Торес откинулся на спинку дивана – Или ты поступил как крыса? Ворвался в этот дом, пока нет хозяина, и теперь распоряжаешься чужим имуществом?

- Это мое – промолвил Макс с лютой злобой – Мое, ясно тебя? Я не вор. Я чужого не беру. Я пришел, и захватил этот клуб. Теперь он мой. И все в нем принадлежит мне. А если твоя драгоценная Блэки решит что я поступил не правильно, пусть придет и скажет мне об это в лицо. Пусть попытается. Поверь мне, брат, она тоже станет моей. И я сам буду решать, что сделать с этой сучкой. Может, заставлю ее подносы разносить там внизу, или будет трудиться у меня в спальне. Так или иначе, брат, я позову тебя посмотреть на ее унижение. Может, тогда ты поймешь, вы все поймете, что Блэки никто, пустое место, и весь ее надутый пафос ничего не стоит. Я покажу тебе это, брат.

- Значит, она жива? – спокойно уточнил Торес, словно пропустив мимо ушей весь монолог Макса.

- Я ее не убивал, если ты об этом.

- Тогда отец готов внести за тебя плату.

- Чего?!

- Он готов заплатить за тебя, Макс. Оплатить ущерб, нанесенный тобой. Разумеется, ты понесешь наказание, но от нашего клуба, а не от Блэки или совета.

- Вы это серьезно?

- Весьма.

- Неужели ты и правда рассчитывал, что я приму это предложение, сдам захваченный мною клуб, и пойду на добровольное наказание?

- Я не рассчитывал, но отец верит в тебя Макс и очень любит. Именно по этой причине я здесь, и только из уважения к нему я прошу тебя, оставь Новолуние, мы все уладим.

- Новолуние теперь мой клуб! – заорал Макс, врезав кулаком по столу.

- Никто в совете не признает этого. А знаешь, что будет, когда совет клубов выдвинет вопрос об этом на рассмотрение? Я скажу тебе что, Макс. С нас, с меня и нашего отца, потребуют решения проблемы в самые кротчайшие сроки. И тогда мы не будем с тобой разговаривать. Мы войдем сюда, в эти двери, с оружием в руках.

- Почему брат?! Почему ты не готов, хоть один раз в этой жизни встать на мою сторону?! Почему какая-то шалава тебе дороже собственного брата?!

- Дело не в ней, Макс. В тебе. В твоих поступках. Так нельзя. Отца обвинят в разжигании конфликта. Ты поставил репутацию всего клуба под угрозу!

- Я действовал по собственной воле.

- Но мы никому этого не докажем. Все будет выглядеть так, будто отец решил использовать тебя, чтобы устранить Новолуние. И это при том, что мы заключили с Блэки союз!

- Почему?! Какого черта вы все лижите ей зад?!

- Если для тебя деловые отношения называются так, то…

- Именно так, Торес! Думаешь, я забыл, как вы с отцом лебезили перед ней? Чем она заслужила это?

- Уж явно не подобными выходками. Она не отнимала ни у кого клуб, не садилась на все готовое. Новолуние ее заслуга, ее детище, она создавала его с нуля. А что сделал ты? Пришел, пока ее нет дома? Поубивал ее людей и теперь сидишь и пьешь ее алкоголь? Блэки работала над своей репутацией, над своим именем, а с чем будет ассоциироваться твое имя, Макс? Ты об этом подумал? С воровством, с предательством? Блэки, в отличие от тебя, заслуживает уважения.

- Проваливай на хрен, Торес! Если ты так считаешь, проваливай отсюда!

- Я прошу тебя, Макс, пока не поздно…

- Проваливай отсюда, к черту!!! – заорал Макс – С тобой мне больше не о чем разговаривать.

- Ты представляешь, чем это грозит?!

 Макс поднялся и, упершись кулаками в стол, наклонился к брату, навис над ним как грозовая туча.

- Передай отцу вот что. Мне не нужна его помощь и его подачки. Теперь я владею Новолунием, и клубы признают меня. А когда Блэки придет, если все же придет, чтобы заявить о своих правах, я пришлю вам ее голову в коробке. Может тогда, вы начнете воспринимать меня в серьез!

 Торес тоже поднялся и Макс подался назад. Оба брата застыли, глядя друг другу в глаза, Макс с ненавистью и злобой, а Торес с холодным разочарованием.

- Отец будет очень огорчен.

- Мне плевать! 

- Я не смогу защитить тебя брат. Никто не сможет. Если сейчас ты отречешься от своего клуба, дороги назад не будет.

 Макс схватил со стола бутылку виски и поднял ее вверх.

- Так выпьем же брат! – провозгласил он – За начало моей новой жизни!

 Торес взял со стола рюмку:

- За твой упокой, брат – произнес он тихо и быстро опрокинул в рот напиток. Затем поставив рюмку на стол, он еще раз взглянул на брата, и Максу показалось, что впервые за много лет, он видит в глазах Тореса искреннее сочувствие, но прежде чем успел осознать это, главный наследник клуба Номад развернулся и пошел прочь.

 

***

 Прихрамывая на правую ногу, Каста вошла в двери клуба Новолуние второй раз в жизни, и впервые через парадный вход.

- Мы идем к Блэки? – спросила она за минуту до этого, когда перед ней и двумя сопровождающими предстала сияющая надпись «НОВОЛУНИЕ», с эмблемой клуба над ней.

- Не совсем – ухмыльнулся тот, что постарше.

 В холле царил беспорядок, разводы крови на полу, гильзы вперемешку с каменной крошкой, и большим количеством битого стекла. «Война клубов» - вспомнила Каста о своем недавнем предположении. «Интересно, эта война в самом разгаре или уже закончилась?». Касте хотелось верить во второе. А еще ей хотелось, чтобы Блэки была мертва. За гибель Фокса и Дуэйна, за весь тот кошмар и унижение, через которые пришлось пройти самой Касте, Блэки должна была ответить. «Надеюсь, Макс убил тебя, тварь!».  

 Через холл они прошли в главный зал.

- Эй Стэн! – окликнул старший ее сопровождающий кого-то из толпы вооруженных людей, возле стойки бара – Где Макс?

- Наверху – ответил ему молодой светловолосый парнишка.

- К нему тут посетитель. 

- Он сейчас не в духе – констатировал Стэн.

- Может я смогу тебе чем-то помочь, крошка? – выступил вперед один из парней, весьма неприятной наружности.

 Каста была так увлечена обдумыванием информации, которую несла Максу, что совсем забыла о своей внешности. А выглядела она все так же: длинная зеленая рубаха до середины бедра и высокие ботинки внизу, больше ничего. Неудивительно, что взгляды большинства мужчин в этом зале были обращены на нее.

 Стэн положил руку на плечо выступившего парня и потянул его назад:

- Иди ка выпей, Раст. Не наживай проблем. 

 Тот согласно развернулся, а Стэн подошел ближе.

- Что-то срочное?

- Думаю, ему будет интересно это узнать – твердо сказала Каста помахав перед собой планшетом, который принесла с собой.

- Ну что же, тогда поднимайся наверх – Стэн мотнул головой в сторону лестницы – Не заблудишься.

 Каста быстро направилась в указанную сторону. Ей хотелось поскорее скрыться от этих хищных взглядов. Она впервые почувствовала себя неуютно под взорами мужчин, к которым считала себя уже привыкшей.

 Поднявшись на второй ярус, Каста тут же увидел Макса. Он сидел один, развалившись на диване, и буравил задумчивым взглядом полупустую бутылку виски.

 Каста робко подошла ближе, и Макс поднял на нее глаза. Несколько секунд он разглядывал ее, провел взглядом с ног до головы и обратно, а затем мрачно сказал:

- Садись.

 Каста не знала, куда именно ей лучше сесть, и решила опуститься напротив. 

- Только не туда! - рявкнул вдруг Макс так, что Каста вздрогнула и подскочила.

- Прости – проговорил он устало – На этом месте сидел не очень-то приятный человек. Боюсь, после него придется выкинуть этот диван. Садись рядом, я тебя не укушу.

 Каста послушно села рядом с Максом. На этом месте ей нравилось больше.

- Чего-нибудь хочешь? Выпить? Поесть?

- Я бы выпила.

 Макс поставил перед ней рюмку и наполнил ее виски. Каста неуверенно взяла ее в руки.

- Пей, не стесняйся. Здесь для тебя все бесплатно.

 Каста выпила. Напиток был высокого качества. Пощипывая язык, он проскочил в горло очень мягко, оставляя приятное послевкусие, наполняя тело теплом и понемногу успокаивая нервы.

- Молодец – не весело ухмыльнулся Макс и снова наполнил ее рюмку.

- Теперь это твой клуб? – поинтересовалась Каста осторожно.

- Теперь мой – кивнул Макс и сделал внушительный глоток виски из бутылки.

 Касте хотелось спросить, что случилось с Блэки, но она не настолько еще осмелела и побоялась показаться наглой.

- Смогла открыть те ящики? – спросил Макс после недолгого молчания.

- Да. И в них я обнаружила кое-что очень странное.

- Что же? – Макс с интересом посмотрел на девушку.

 Каста положила на стол перед ним планшет. Включив устройство, она быстро нашла и показала Максу снимки содержимого.

- Это что, люди? – удивился Макс. 

- Ага, двое. Мужчине сорок пять лет, шатен. И женщина двадцати восьми лет, блондинка. Так же сказано, что оба жители Феникса.

- Двое из Феникса – нахмурившись проговорил Макс – Кто они?

- Я не знаю. Но они живы. Эти ящики как огромные морозилки, держат их в состоянии глубоко сна, или что-то вроде того, но поддерживают жизнь.

- Читал о таком.

- Правда? – удивилась Каста, которая никогда ни о чем подобном не слышала.

- Да, в архивах клуба. Крионика – вспомнил Макс слово из прошлого и сам удивился тому, что оно всплыло в его сознании через столько лет – Одна из утерянных наук предков.

- Как интересно.

- Куда более интересно, зачем Блэки эти люди?

- Этого я, к сожалению не знаю. Но есть предположение, зачем их держат в таком состоянии.

 Макс снова поднял глаза на Касту.

- Компьютер этих капсул говорит, что оба человека заражены чем-то – быстро пояснила она.

- Чем?

- Я не знаю – пожала плечами Каста – Аппаратура видимо тоже. Компьютер только пишет «инфекция неопределенна». Ни симптомов, ни какой-либо еще информации об этом я не нашла.

- Чем дальше, тем интереснее – Макс вздохнул совсем не весело. Вопросов становилось все больше, а вот ответов не прибавлялось.

- Как думаешь, ее интересовала эта инфекция? Или сами люди? – Каста озвучила тот же вопрос, что Макс задавала себе сам.

- Черт ее знает – пробурчал он и снова сделал глоток виски.

- Можно попробовать выяснить, были ли связаны с ней эти люди в прошлом.

- Как?

- В этой камере есть все медицинские данные на них. Все заболевания, травмы, группа крови, проще говоря все, что можно сказать о человеке после тщательного обследования его организма. И при удачном стечении двух обстоятельств мы можем что-нибудь выяснить.

- Каких обстоятельств? – Максу нравился энтузиазм этой рыжеволосой красавицы. Общение с ней, после столь неприятного разговора с братом, было для него глотком свежего воздуха. Кроме того, она словно заряжала Макса своей неугомонной энергией, уж не говоря о том, как приятно было его глазам любоваться этими стройными ножками. 

- Первое, чистая удача – начал объяснять Каста – Я подумала, что если эти люди связаны с Блэки, они могли посещать Горизонт в прошлом, может даже бывали здесь часто или жили. Предположение беспочвенное, знаю, но все же шанс есть. И если так, то мы сможем что-нибудь узнать о них, воспользовавшись вторым обстоятельством. СОБэК.

- Чем? – удивился Макс.

- Секретной обширной базой клубов. У вас ведь есть такая база?

 Макс усмехнулся, на этот рас весело, не мрачно. Все же этой девушке удалось поднять ему настроение. Он знал, что у людей снизу, у тех, кто не был членом клуба или занимал слишком низкий пост, ходили слухи про некую секретную базу данных, с помощью которой клубы следят за горожанами. Однако Макс впервые узнал, что ее называют СОБэК. По легенде, каждый, кто хоть раз обращался ко врачу, попадался на видео с камер и регистрировался используя свои настоящие документы, был внесен в эту базу. «Да и как иначе клубы могут контролировать граждан Горизонта?» - спрашивают любители всяческих заговоров, в городских барах - «Как иначе им удается так быстро находить нужных людей?». Самое смешное во всем этом то, что такая база действительно существует. Однако она не называется СОБэК. Она вообще никак не называется. По сути, это даже не единая цельная база. Каждый клуб ведет свою собственный сбор данных, получая информацию с подконтрольных ему объектов. Но когда клубы вступают в союз, они дают доступ к этой информации друг другу, таким образом, наверное, и зародилась легенда о секретной базе данных города Горизонт, в которой есть все про всех.

- Ну, что-то вроде этого у нас есть – устало кивнул Макс, а затем вспомнил, что он больше не член клуба Номад, и фактически у него нет доступа к этой информации. С другой стороны, если действовать оперативно, то его запрос в базу может быть обработан и одобрен. «А если нет» - подумал он – «Мне есть к кому обратиться. Не все среди Номадов мне стали врагами».

- Отличная работа – похвалил он Касту – Думаю, что дальше мои люди справятся сами.

- Ты не хочешь, чтобы я этим занималась?

- Я считал, что ты сама не хочешь этим больше заниматься. Я лишь предлагаю тебе вернуться к своей жизни, и забыть все это как страшный сон.

 Воцарилось молчание. Макс смотрел прямо перед собой, а Каста внимательно разглядывала свои пальцы.

- Я могу заплатить тебе за работу – наконец сказал он неуверенно. Ему хотелось, чтобы Каста осталась, чтобы продолжила заряжать его своей энергией и позитивом, но сказать об этом девушке он не смог, и теперь лишь покорно ждал, когда она попрощается с ним и навсегда покинет. Однако именно этому желанию Макса был дан зеленый свет, ведь Каста тоже хотела остаться, и возможно даже больше, чем Макс.

- Мне не к чему возвращаться – сообщила они тихо – Мои друзья мертвы. Я не знаю, что делать дальше. А здесь есть дело, в котором я могу быть очень полезна. И если ты позволишь, я бы хотел продолжить разбираться с этими ящиками.

- Конечно – Максу показалось, что он ответил слишком быстро, не выдержал нужную паузу и выдал тем самым свое ликование.

- Думаю, хороший техник нам в команде не помешает – нашелся он.

- Отлично – улыбнулась Каста – Спасибо.

 Он взял со стола бутылку и поднял ее в воздух, призывая Касту выпить. Девушка звонко чокнулась с ним рюмкой и быстро осушила ее. 

 Она пожелала остаться и Макса это несомненно радовало, но все остальное что происходило в его жизни мешало насладиться данным фактом. «Мне следовало предупредить ее об опасности» - подумал Макс – «Находиться рядом со мной для нее слишком рискованно». Он тяжело вздохнул, ощущая, как вновь наваливается на него тяжесть последних решений и их возможных последствий.

- Ты выглядишь таким усталым – проговорила Каста – Был сложный день?

 Она задала этот вопрос чисто интуитивно, видя как тяжело ему и желая помочь. Она не подумала, что слишком плохо знает Макса, что он не станет ей ничего рассказывать, да и вообще не ее это дело. Касте нравился Макс Номад, нравился с каждой минутой все больше, и ей не хотелось чтобы он страдал. А если ему все же придется, она готовы была разделить эти страдания с ним на двоих. «Ведь так легче, верно?» - думала Каста – «Если ты не один, если есть с кем поделиться, становится легче».

- Невероятно сложный день – кивнул Макс и, вздохнув, снова сделал глоток их бутылки – И к его завершению я чувствую себя самым большим идиотом в городе.

- Ты не похож на самого большого идиота в городе – уверенно сказала Каста.

- А ты знаешь, как он должен выглядеть?

- Поверь, знаю. Я повидала такое количество идиотов, что могу устроить целый конкурс на звание самого большого идиота города. 

 Макс вымученно, но искренне улыбнулся.

- Ты просто совсем меня не знаешь. Зуб даю, я должен возглавить этот список.

- Так позволь мне узнать тебя – проговорила Каста.

 Макс посмотрел на нее, и девушка робко опустила глаза.

- Я пошел против своей семьи, пошел против отца и брата, чтобы сделать то, за что на меня ополчаться все остальные клубы. Вот в принципе и все, что тебе нужно знать.

- Что же ты такое сделал?

- Захватил это место – Макс развел руками.

- Ты убил Блэки?

- Если бы – Макс снова сделал глоток из бутылки – Но убью. Сразу, как только она здесь объявится, я ее убью. И за это никто не станет благодарить меня. Ни отец, ни брат, ни кто либо еще.

- Я стану – Каста пододвинулась чуть ближе и положила руку ему на колено. Каста знала, чего хочет, а так же знала, что нужно сейчас Максу. Она не могла в этом ошибиться, только не в этом.

  Медленно, осторожно и очень нежно, она обвила руками его шею, прильнула к его щеке и поцеловала ее. Затем еще раз, снова и снова, подбираясь поцелуями к его губам. Но раньше, чем добралась до них, Макс обхватил ее за талию и посадил себе на колени. Поцелуи стали жарче, уже не осторожными а пылкими, страстными, ненасытными. Руки Касты скользнули вниз и ее тонкие пальчики принялись расстегивать ремень на штанах Макса. В порыве страсти он рванул руками ее рубашку и пуговицы разлетелись в разные стороны, обнажая грудь и плоский живот девушки. Ладони Макса обхватили ее маленькие упругие груди. Каста застонала, когда его пальцы скользнули по твердым соскам. Еще минуту или две продолжались эти ласки, а потом Каста вскрикнула, когда член Макса вошел в нее.

- Ты лучший. Самый лучший – томно прошептала она и начала ритмичные движения, приподнимаясь и опускаясь по велению захлестывающий их обоих волн наслаждения.

 Закрыв глаза, Макс откинул голову назад, стремительно падая в пучину страсти и удовольствия. «Лучший» - прозвучал голос Касты в его голове. «Мы оба лучшие, малышка» - ответил он мысленно – «И мы достойны большего! Никто не будет нам указывать!». В нем вдруг появилась и тут же утвердилась уверенность, что он все сделал правильно. Пусть отец и Торес говорят что угодно, они лишь трусы. Но он не боится Блэки, не боится других клубов. Сила всегда была на его стороне, а тех кто обладает силой нельзя не уважать!

 

***

 Это было тяжелое утро для Фокса, которое переросло в еще более тяжелый день. Блэки, как и обещала, подняла его очень рано, когда солнце только-только начало выползать из-за горизонта, окрашивая безоблачное, чистое небо у них над головой в розовый цвет. Магия прошлой ночи исчезла, и все мысли, которые витали в его засыпающем сознании, теперь казались бредовыми, даже абсурдными. Блэки снова стала холодной и отстраненной, и весьма немногословной. Да и самому Фоксу говорить ни о чем не хотелось. Горло болело, конечности затекли и мышцы одеревенели. Последняя инъекция в аптечке была его спасением, и Фокс поблагодарил себя вчерашнего за то, что совладал с желанием вколоть себе стимуляторы, облегчив состояние на несколько часов но тем самым превратив следующее утро в истинный кошмар. А так, Фокс хотя бы мог двигаться, продолжать идти. Однако шли они долго, слишком долго, часа три, не меньше, и действие стимуляторов в какой-то момент стало стремительно пропадать. Вновь возвращалась боль в горле и слабость, и Фокс с ужасом думал о ближайшем будущем.

 Наконец Блэки остановилась. Для Фокса, погруженного в свои невеселые мысли, это была очень резкая остановка, и он чуть не врезался в девушку.

Но словно не заметив этого, Блэки внимательно оглядывалась по сторонам. Фокс уже в третий раз наблюдал за тем, как она напрягает все свои органы чувств, однако в этот раз выражение ее лица было иным, не встревоженным как во время атаки Призраков или лешего, а скорее заинтересованным. Блуждая взглядом по стволам деревьев, и втягивая ноздрями свежий лесной воздух, Блэки словно старалась разобраться в том, что именно чувствует, определить и классифицировать это.

 «Ну и что же меня ждет на этот раз?» - данный вопрос Фокс не посмел задать вслух, но мысли читать Блэки вроде не умела. Хотя, кто ее знает...

«Там легионер, не иначе» - ужасное состояние Фокса способствовало развитию самых пессимистических мыслей – «Разрушитель или берсеркер. Мне хватит даже гремлина».    

- Ступай как можно тише – сказала Блэки, не оборачиваясь, и медленно двинулась вперед.

Ее босые ступни опускались очень осторожно и мягко, не издавая ни звука. Фоксу же казалось, что в своих ботинках он невероятно шумит, и появилась даже мысль снять их, но пока Блэки никак не реагировала на издаваемые им звуки, он решил повременить с этим.

 Минут через десять такого вот, аккуратного продвижения по лысому и абсолютно безмятежному лесу, Блэки снова остановилась и присела, внимательно вглядываясь в  глубину леса.

 Фокс опустился рядом и спросил шепотом:

- Что происходит? Рядом легионеры?

- Да – Блэки продолжала неотрывно смотреть вперед – Стая гончих.

 Фокса даже порадовала эта мысль. Гончие не так опасны, как например луксы или тот же  леший, с которым, не смотря на вчерашнюю победу, он не хотел сталкиваться снова.

- Сколько их?

- Я тебе не провидец – шепотом огрызнулась Блэки – Стая не маленькая. Пятнадцать-двадцать особей. Может больше.

- Но они нас пока не заметили?

 «Что за идиотский вопрос?!» - обругал Фокс сам себя – «Ведь заметь они нас, уже бросились бы в атаку». Гончие действительно весьма тупы и прямолинейны, они не умеют устраивать засады, и в атаке пытаются брать числом и скоростью.

- Не заметили – спокойно ответила Блэки – Ветер дует в другую сторону.

- Отлично. Как будем их обходить?

- Никак.

- В смысле?

- Видишь там впереди поляна – Блэки вытянула руку, указывая пальцем прямо перед собой, туда, где среди деревьев действительно виднелся просвет.

- Что там?

- Наша нычка.

- Нычка? – переспросил Фокс не веря своему счастью.

- Ага. Там хранятся средства передвижения, припасы, оружие, медикаменты, все что может понадобиться за стеной. Я сделала около пятидесяти таких нычек вокруг Горизонта.

- Разумно.

- Еще бы. Вот только кто же знал, что стая гончих обживет эту глушь.

- Он сидят прямо на твоей нычке?

- Нет, но рядом. Очень близко. На другом конце поляны.

- Вот дерьмо! – в сердцах выругался Фокс, чувствуя на себе всю несправедливость вселенной.

- Что будем делать?

- Ну, я например, страшно устала топать по лесу пешком.

- Согласен.

- Значит, нам придется стащить все необходимое у них из под носа.

- Но как?

- Есть одна идея – Блэки наконец обернулась к нему и на лице девушки просияла жутковатая ухмылка, а в глазах заплясал азарт.

«Это не к добру» - подумал Фокс, чувствуя себя мышонком под пристальным взглядом кошки, которой захотелось вдруг поразвлечься с едой.

- Что ты придумала? – спросил он настороженно.

- Ты будешь приманкой.

- Что? Я? – он не поверил своим ушам.

- Да, ты Фокси.

- Что? – снова спросил он – Я не буду.

- Еще как будешь – в сказанном Блэки ни капли не сомневалась, и ее хитрая улыбка стала еще шире. 

- Если ты решила меня убить, прошу, выбери способ гуманнее.

- Ох нет, Фокс, если я и убью тебя, то не сегодня.

- Ты что серьезно предлагаешь мне отвлекать целую стаю гончих, пока ты будешь чистить свою нычку?

- Вполне серьезно.

- Ты быстрее, ловчее, сильнее, почему бы тебе этим не заняться?

- Во-первых потому, что я быстрее, ловчее и сильнее. Я смогу все сделать куда оперативнее тебя. А во-вторых, и это главное, открыть нычку смогу только я и еще несколько членов клуба.

 Фокс сник. Второй довод Блэки был весомым.

- Но я не выстою один против стаи гончих.

- Заберись на дерево – буднично предложила Блэки – Потом пошумишь, и вся стая будет твоя.

- Уверена, что нет другого варианта?

- Если тебе есть, что предложить, я готова послушать.

 Фокс тяжело вздохнул и огляделся по сторонам, уже начав присматривать себе дерево. «Это безумие! Меня сожрут! Чертова, ты садистка! Уверен, будешь упиваться зрелищем. Ты уже им упиваешься, забавляешься моим страхом».

- Не волнуйся, Фокс, я обещаю, что подоспею вовремя.

- А если нет, мой призрак не оставит тебя в покое. Это уже я тебе обещаю.

- Я не верю в призраков – пожала плечами Блэки.

- Поверишь – пообещал Фокс серьезно.

- Ты забавный. Ну что, готов начать?

 Он снова оглядел верхушки деревьев. Подобрать подходящее оказалось не простой задачкой. Дерево должно было быть не слишком тонким, не слишком толстым, достаточно удобным, чтобы он мог забраться, но гончие тоже умели лазать по деревьям, не так хорошо и ловко как люди, но в принципе они могут лезть вверх по стволу и, следовательно Фоксу нужен был такой ствол, по которому им ползти было бы не слишком легко. «Вот только откуда я, мать их знаю, по какому стволу им легче лазать?!».

 Наконец он остановил свой выбор на одном конкретном дереве. Это был высоченный тополь, с достаточно изувеченным стволом, чтобы по нему можно было вскарабкаться. Фокс крайне мало знал о лазании по деревьям, а говоря откровенно, он вообще никогда по ним не лазал. Но принцип был понятен каждому, и оставалось лишь действовать.

- Ладно – он вновь взглянул на заинтересованно изучающую его Блэки – Я готов.

- Отлично – снова оскалилась она – Можешь позвать их, когда посчитаешь нужным.

- Спасибо. Но сначала я, пожалуй, заберусь повыше.

- Ага – Блэки отвернулась и быстро, но бесшумно, как кошка, начала движение куда-то в сторону.

«Ей виднее, что делать» - решил Фокс, и сосредоточился на своей задаче.

Добравшись до дерева, он перекинул винтовку на спину и стал карабкаться по стволу. Это оказалось не так как он себе представлял, но в хорошем смысле. Ему казалось, что лезть на дерево будет сложнее, однако тяжелыми были лишь первые пару метров почти голого ствола. А далее, там где начинались толстые ветви, тело принялось двигаться само, словно обратилось к генетической памяти, наследию далеких предков, для которых деревья были домом и основной средой обитания.

 Оглянувшись назад, Фокс удивился тому, как же быстро забрался на такую высоту. Это воодушевляло. Он перебрался на ту сторону дерева, с которой была видно поляна, и залез еще чуть выше, чтобы видеть все, что там происходит. Однако ничего не происходило. Залитая солнечным светом поляна, обильно поросшая мелким орешником и кустарником, выглядела спокойной и безжизненной.

 «Где же гончие?» - Фокс огляделся по сторонам, но ничего не заметил. «А где Блэки?». С такой высоты не успевший обрасти листвой лес лежал перед Фоксом как на ладони, но как он ни старался, не нашел где спряталась черноволосая хищница. Никакого намека на ее нычку он так же не обнаружил.

 «Может она меня кинула? Решила таким образом оставить в лесу как бесполезный балласт и уйти?» - но Фокс быстро отбросил эти мысли, понимая, что в таком поступке нет никакого смысла, ведь Блэки могла сделать подобное уже множество раз.

 «Ладно, что же…» - Фокс выдохнул и взял в руки винтовку – «Начнем!». Он вскинул оружие вверх и выпустил короткую очередь в воздух, опустошив магазин, большую часть которого он израсходовал еще вчера, в бою с лешим.

 Тут же, не дав полностью стихнуть эху выстрелов, в лесу началось шевеление. И скоро Фокс увидел, как на самом краю поляны, из-под корней давно поваленной дуба, начали одна за другой появляться гончие. Собакообразные существа, с абсолютно лысой серой кожей, зубастой пастью и шестью глазами, принялись с хрипением, сопением и леденящим душу рыком озираться по сторонам в поисках источника потревожившего их покой звука.

 Фокс зарядил второй магазин, прицелился, и пустил очередь по легионерам. Поток свинца задел сразу трех тварей, но серьезно ранил только одну, подкосив ей сразу две правых лапы. Гончая взвыла так истошно и хрипло, что Фоксу на мгновение даже стало жаль ее. Остальные монстры вскинули морды и, наконец, заметили своего врага.

 Стая ринулась к дереву с неистовой готовностью разорвать Фокса в клочья. Из под корней дуба, где, видимо, располагалась нора, уходящая глубоко в землю, появлялись новые твари. Фокс даже не пытался сосчитать их количество. Вместо этого он отстрелял весь магазин по бегущим в его сторону монстрам, убив четырех из них. Но когда под деревом, на котором он сидел, собрались все остальные, эти потери показались незначительными.

 Фокс зарядил последнюю обойму, глядя на рычащих, визжащих, лающих и брызжущих слюной гончих, беснующихся всего в каких-то десяти-двенадцати метрах под собой. «Быстрее Блэки, прошу тебя! Умоляю!».

 Вот уже одна, самая сообразительная или самая решительная из тварей, вцепилась в ствол когтями и медленно, но уверенно поползла наверх, не сводя с Фокса пристального взгляда всех шести желтых, налитых ненавистью глаз. Ее примеру последовали и еще две твари.

- Суки драные! – Фокс опустил винтовку и произвел два точных выстрела в голову первой твари. Она обмякла и вместе с куском коры повалилась назад.

 То же он повторил и с двумя другими, но на их место тут же забрались следующие, словно не замечая подергивающихся трупов сородичей, упавших рядом.

 «На всех патронов не хватит». Фокс бросил взгляд на поляну, но не заметил ни Блэки, ни каких либо следов открытой нычки. «Ну, где же ты?! Где?!».

 Он снял еще двух гончих с дерева, но монстров словно и не убавлялось. «Да сколько же вас там, суки?!». Он пустил шальную очередь по стае, сразу же пожалев об этом. В данном положении у него не было права на подобное расточительство.

 Помощь пришла неожиданно. Яркая вспышка, грохот взрыва, и тварей под деревом стало меньше на пять-шесть особей, и еще стольких же разбросало в стороны, оторвав конечности или нанеся другие серьезные ранения. Лес тут же наполнился агоническим воем, воплями боли и злобы.

 В центре поляны, где совсем недавно ничего не было, теперь стоял тяжелый байк на двух широких, массивных колесах. Верхом на нем, с победным видом восседала Блэки. Справа от руля дымилось дуло пусковой ракетной установки, только что отстрелявшейся по стае. При виде этого зрелища Фокс не смог сдержать улыбки.

 Оставшиеся в живых и способные продолжать бой гончие обернулись к Блэки. Фокс их больше не интересовал, ведь появилась цель крупнее, опаснее и досягаемее. Твари ринулись на нее и Блэки выпустила из байка вторую ракету, встретившую их на пол пути. Снова грохот раскатился по лесу, и в стороны разбросало фрагментированные части тел гончих, вместе с комьями земли и веток.

 Пережившие второй взрыв две особи даже не думали останавливаться, однако до байка Блэки так и не добрались. Их изрешетил небольшой спаренный пулемет, расположенный с противоположной стороны от ракетной пусковой.

- Да! – ликующие выкрикнул Фокс – Это было красиво! Я уж думал ты не появишься.

- Спускайся оттуда – скомандовала Блэки – Нам стоит поскорее убираться.

 Фокс не стал спрашивать к чему такая спешка.

Спуск с дерева оказался куда сложнее подъема. Теперь ему приходилось то и дело поглядывать вниз, и не смотра на то, что Фокса никогда не пугала высота, это все равно заметно тормозило.

 Блэки подогнала байк к самому дереву, переехав при этом двух еще живых, извивающихся на земле гончих лишенных лап, но все равно клацающих челюстями в стремлении урвать кусок человеческой плоти.

 Откуда-то из глубины леса раздался мощный, глубокий рык, и Фокс замер.

- Что это?

- Фенрир – отозвалась Блэки – Мы привлекли его шумом выстрелов.

- Вот черт! – Фокс никогда не видел фенрира, это очень редкая тварь, и все же он достаточно много слышал об этих существах, чтобы не желать с ними встречи.

- Спускайся быстрей, чего застыл?! Хочешь его дождаться?

 Фокс продолжил свой спуск. Рык повторился.

- Он близко – проговорил Фокс не останавливаясь.

- Ближе чем ты думаешь. Если будешь так копаться, обязательно с ним познакомишься.

 Блэки была права. Уже слышался хруст ветвей деревьев и тяжелое, хрипящее дыхание. Фокс бросил взгляд назад и увидел несущуюся в их сторону, черную тень, размером не меньше байка Блэки. Зверь, чьи очертания еще сложно было разобрать, передвигался на четырех лапах и мощными прыжками быстро сокращал дистанцию.

- Фокс, мать твою, поторопись! – рявкнул Блэки.

 «Что за гребанный день!» - Фокс обернулся и выдохнув спрыгнул с дерева, преодолев таким образом последние три с лишним метра. Это было рискованно, ведь он мог приземлить неудачно и серьезно повредить себе что-нибудь, превратившись из и так не особо полезного спутника в настоящую обузу. Но все обошлось.

 С разбегу Фокс вскочил на байк, обхватил Блэки за талию обеими руками, и та тут же рванула машину вперед.

 Езда по лесу на байке была не слишком простым занятием, дорогу то здесь никто не прокладывал и даже просеку не делал. То и дело приходилось сбрасывать скорость и огибать деревья. А фенрир продолжал настигать. Обернувшись, Фокс с ужасом осознал, что зверь уже совсем близко. Он был похож на огромного волка, с длинным телом, покрытым густой черной шерстью, очень мощными передними лапами, которыми во время бега по лесу он то и дела отталкивался от деревьев придавая себе дополнительное ускорения, и вытянутой широкой мордой, на которой сияли неистовой злобой два красных глаза. Алая пасть чудовища была открыта, в ней Фокс уже мог разглядеть огромные желтые клыки.

«Безумие!» - вот что пришло ему на ум в тот момент. Действительно, Фенрир выглядел так, словно был полностью безумен. Не просто болен бешенством, каким заражаются животные и люди, а он был безумен от рождения, он был сотворен безумным. Словно предки, проектируя это существо, добавили в коктейль его ДНК какой-то особый ген безумия. Безумным было все в этом создании, его налитые кровью глаза, потоки слюны стекающие из пасти по нижней челюсти, даже оскал чудовища напоминал кошмарную, демоническую улыбку, и Фокс не удивился бы услышав истеричный, болезненный хохот доносящийся из глотки монстра.

- Господи боже! – Фокс не сразу понял, что сказал это вслух.

- Не знала, что ты религиозен.

- Он нас догоняет!

Блэки бросила короткий взгляд назад и сдержанно выругалась.

- Что будем делать?!

 Блэки достала из кобуры под рулем массивный пистолет, незнакомой Фоксу модели, но по виду достаточно старый.

- Не промахнись только, здесь всего четыре патрона и хотелось бы оставить что-то на будущее – с этими словами Блэки протянула ему пистолет.

- Не думаю что пули его возьмут – Фокс принял из ее рук оружие.

- Эти возьмут. Стреляй!

 Спорить он не стал. Развернулся, на сколько это было возможно и, продолжая держаться за Блэки левой рукой, вытянул правую, пытаясь прицелиться в фенрира. Байк нещадно трясло и болтало, и Фокса то и дело подбрасывало на сидении. И все же ему удалось подловить момент (не зря он все же прослыл весьма неплохим стрелком в Горизонте) и выстрелить. Вот только из ствола вылетела не пуля, а маленькая ракета, которая с шипением ворвалась прямо в пасть чудовища и разорвалась там.

- Ничего себе! – присвистнул Фокс уставившись на пистолет в своих руках – Это же вулкан, да?!

- Он самый – подтвердила Блэки.

- Я таких только слышал.

- Как там наш друг?

 Фокс обернулся и увидел как в неистовом бешенстве мечется тень между деревьев. Фенрир был еще жив, однако преследование прекратил, возможно, лишившись нижней челюсти, и теперь метался от дерева к дереву, окончательно рехнувшись от боли. Его силуэт с каждой секундой отдалялся все больше, теряясь среди деревьев. Однако Фоксу почудилось на мгновение, как им вслед блеснули два красных глаза.

 «Не в этот раз, ублюдок!» - подумал он с облегчением. «Я живой. Я все еще живой».

 

***

 Первую остановку они сделали достаточно скоро. Блэки выдала Фоксу новую аптечку со стимуляторами и еще несколько сильнодействующих лекарственных препаратов для укрепления иммунитета и повышения регенерации. 

 Затем они наконец-то поели и это были самые вкусные консервы в жизни Фокса. Тушенка, фасоль в томатном соусе и консервированные яблоки казались ему пищей богов. Вместе с насыщением приходил и оптимистический взгляд на вещи. «Все не так уж плохо» - решил Фокс, когда они снова забрались на байк.

 Второй раз Блэки остановилась в открытом всем ветрам поле, примерно в полдень. Остановилась и осталась сидеть на байке, в то время как Фокс быстро слез и принялся разминать затекшую спину.

- Я бы не советовала тебе отходить дальше чем на метр.

- Почему? – удивился он.

- Уверен, что хочешь знать? – скривила губы Блэки.

- Куда ты нас притащила?

- На территорию Призраков.

- Куда?!

- Не нервничай.

- Зачем мы здесь?!

- У меня к ним дело.

- Какое, черт возьми, дело у тебя может быть к тем, кто собирался нас убить?

- Именно в этом и заключается дело. Они наемники, и я хочу знать от кого получили этот заказ.

- Ты сумасшедшая!

- Может чуть-чуть.

- Они же прикончат нас!

- Это вероятно.

 «Да чтоб тебя! Не так уж плохо, да Фокс?! Конечно! Куда уж лучше?!».

- Почему мы не вернулись в Горизонт? Набрали бы там людей и приехали бы сюда не в одиночку.

- Слишком долго. Бесполезная трата времени.

- А сейчас это бесполезная трата наших жизней.

- Я же сказала, не нервничай. Верь мне.

- У тебя есть план?

- Есть.

- Поделишься?

- Не слишком ли ты любопытный?

- Очень любопытный, когда дело касается моей жизни.

- Надо же, ты начал ее ценить? А ведь еще вчера с готовностью принимал свою смерть. Что изменилось?

 Фокс тяжело вздохнул и огляделся. Поле выглядело спокойным, неестественно спокойным. Возможно, эту неестественность навивало его воображение, подстегнутое информацией о том, что они находятся на земле Призраков. Теперь такое спокойствие настораживало его, даже пугало. «Подобная безмятежность может присутствовать разве что на кладбище, там, где властвует одна лишь смерть». Фокс поежился от холода, приносимого ветром и от своих жутковатых мыслей.

- Сегодня мне показалось, что есть шанс выжить. Но, видимо, я ошибся, раз ты притащила нас сюда.

- Ты ведешь себя как девчонка.

 Фокс обернулся и зло посмотрел на нее.

- Что, я тебя задела? Ну, давай, скажи еще разок, что ты жалкий и немощный, а я сильная, быстрая, ловкая. Этим ты оправдываешь свою слабость и свой страх. 

 Фокс хотел послать Блэки ко всем чертям, но не дал этим словам сорваться с губ. Да, его действительно задело все ею сказанное. И все же он не мог не согласиться с ней. Блэки была права, изнурительные события последних дней сильно сказались на его нервах и на общем душевном состоянии. Осознав это, он лишь опустил взгляд в землю.

- Пошевели мозгами, Фокси. Если бы мне было плевать на тебя, прошли бы мы вместе весь этот путь?

 Он не ответил.

- Верь мне – осклабилась Блэки – Сегодня ты не умрешь.

 Какое-то время они молчали, и ничего не происходило вокруг. Ветер трепал их волосы и одежду, заунывно воя над головой.

- Ну и где они? – наконец спросил Фокс, сев на землю и облокотившись спиной на заднее колесо байка.

- Вокруг нас.

 Блэки улеглась на самом байке, положив голову на приборную панель под рулем и вытянув правую ногу вдоль сидения, а левую согнув в колене, давая хламиде почти полностью оголить свои бедра.

 Ее заявление насторожило Фокса. Он огляделся, но вокруг царило все то же мертвое спокойствие.

- Ты их видишь?

- Только когда движутся. Но я их чувствую.

- Их много?

- Достаточно.

- Почему не нападают? Ну, или, не выходят на контакт?

- Они ждут командира. Рутгера.

- Знакома с командиром Призраков?

- Можно и так сказать. Но не то чтобы мы были друзьями.

- Понятно.

- И все? – Блэки взглянула на него с ухмылкой.

- О чем ты?

- Я думала, что твое любопытство не знает границ. А тут ты просто говоришь «понятно»?

- Не хочу докучать тебе.

- О да, ведь у меня здесь так много куда более интересных занятий.

 «Хитрая ты лиса, Блэки» - ухмыльнулся про себя Фокс – «Хочешь казаться всем такой загадочной, серьезной, суровой. Но на самом деле тебе хочется поболтать с кем-то, рассказать откуда ты знаешь то и это. Как и всем остальным, тебе хочется поделиться своими достижениями. Ну что же, я готов тебя выслушать».

 - Хорошо, раз ты настаиваешь, я спрошу. Откуда ты знаешь этого Рутгера?

Блэки снова откинула голову и устремила взгляд в чистое голубое небо.

- Когда-то давно я была в команде охотников за артефактами предков. Мы разыскивали древние бункера, военные базы и исследовательские центры, пытались разобраться и приспособить технологии сгинувшего прошлого под современный мир. Ну и конечно продавали все наши находки ценителям культуры предков и их быта. В одном из бункеров, далеко к югу отсюда, мы и нашли эти костюмы.

- Вы нашли костюмы невидимости?

- Ну да, нашли. Однако не смогли заставить их работать. У нас не было техника по этой части, и в итоге мы решили все продать. Рутгер стал покупателем.

- Так никакие они не мутанты?

- Нет. Обычные жители Горизонта. Группа наемников. Рутгер быстро оценил потенциал нишей находки и выложил за нее хорошие деньги. На том и разошлись. А когда, через пару лет после этого появились Призраки, не сложно было догадаться, откуда ноги растут.

- Так это ты создала Призраков?

- Я способствовала их созданию.

- Я даже немного разочарован.

- Чем?

- Что нет никакой тайны – ответил Фокс – Все так просто. Костюмы это конечно круто, и все же не так как загадочные мутанты, странники из другой части мира.

- Да, Призраки постарались, чтобы создать вокруг себя этот ореол тайны. Сделали все очень грамотно, никуда не спеша. Пустили вперед себя слухи, а уж потом появились сами, предоставляя услуги лишь клубам. Это не могло не сработать.

- С тобой все так же? – спросил вдруг Фокс.

Блэки рассмеялась.

- Может быть. А может все намного сложнее.

 «Весьма уклончивый ответ, Блэки» - подумал про себя Фокс – «Я знаю, еще не время, но однажды я узнаю и твою историю. Посмотрим, сколько в тебе на самом деле загадочного». 

- А вот и Рутгер – Блэки ловко извернувшись, спрыгнула с байка.

 Фокс поднялся и увидел, как в их сторону движется массивный черный броневик. Практически бесшумно машина подкатила к ним и остановилась. Из раскрывшегося дверного проема тут же спустились трое, в матово черных скафандрах. Один из них вышел вперед. Шлем на его голове раскололся пополам идеально ровно и сложился по обе стороны от головы, превратившись в высокий воротник.

- Привет Блэки – сказал мужчина с широким лицом, серыми, словно выцветшими глазами и толстыми, но почти бесцветными губами. Его заметно редеющие седые волосы были зачесаны на бок. На вид мужчине было около пятидесяти лет.

- Давно не виделись Рутгер.

- Не так уж давно.

- Заказы не считаются – отмахнулась Блэки – Чтобы вот так, когда ты без намордника, лицом к лицу так сказать, мы не встречались очень давно.

- Зачем ты пришла?

- А сам как думаешь?

- Месть?

- За то что ты убил моих людей и пытался убить меня? Да нет, что ты, какие тут могут быть обиды?

- Заканчивай этот цирк – явно Рутгер был встревожен и не собирался шутить.

 «Еще бы, сволочь» - подумал про себя Фокс – «На твоем месте я бы тоже не хотел веселиться».

- Прости, ты не в настроении? А я вот, знаешь ли, так счастлива была прогуляться по лесу в этом наряде.

 Блэки обернулась вокруг себе, как будто находилась на подиуме и давала возможность публике осмотреть себя со всех сторон.

- Тебе идет – без тени улыбки произнес Рутгер.

- Спасибо – Блэки приподняла подолы своего балахона обеими руками и комично поклонилась, словно собиралась танцевать.

- Что тебе нужно? – отчеканивая каждое слово, снова спросил Рутгер.

- Ты мне должен Рутгер – произнесла Блэки с неожиданным холодом – И я пришла, чтобы забрать свой долг.

 «Надеюсь, ты знаешь что делаешь». Фокс продолжал озираться по сторонам. На поле он никого не видел, но Призраки были здесь, возможно даже все кто есть, без сомнения целятся сейчас в них. Большая часть конечно держит на прицеле Блэки, но Фокс был уверен, что и на его голову направлена пара винтовок. «Ты обещала, что я не умру сегодня. Только посмей не выполнить обещание. Только посмей Блэки!».

- Ты пришла сюда, совсем одна…

- Не одна – прервала Блэки Рутгера.

- Хорошо, не одна – устало согласился он – Вы пришли сюда вдвоем. Почти без оружия, даже без одежды…

- Я без одежды. Он одет – Блэки кивнула в сторону Фокса.

«Что же ты делаешь?! Какого черта ты его злишь?!».

- Все сводится к одному единственному вопросу – продолжил Рутгер, не обращая на ее слова внимания.

- Почему бы тебе не отдать приказ и не убить нас прямо сейчас? – выдвинула свое предположение Блэки.

- Именно.

- Ну ведь ты мог это сделать давно. Однако прикатил сюда сам, и я знаю почему. После вашего фиаско в лесу, ты притащил сюда свою задницу чтобы разрешить вопрос миром. Я права?

- А может, я притащи сюда свою задницу, чтобы лично пустить пулю тебе в лоб?

- Может быть. Но тогда я не понимаю, чего же ты ждешь?

 Зависло молчание. Никто не шевелился. Блэки смотрела на Рутгера, и ветер то и дело бросал ее черные волосы на лицо. Рутгер тоже не шевелился, и не сводил глаз с Блэки. Двое за его спиной словно и вовсе были не людьми а каменными статуями. Только Фокс ощущал себя живым, в тот момент ему казалось, что он единственный кто беспокоится о развязке этого предприятия.

- Отлично – наконец проговорила Блэки – Значит, с этим вопросом мы разобрались.

- Не слишком ли ты самоуверенна?

- Отнюдь. Ты знаешь, что случилось вчера. Был ли ты там сам, или поручил все свои людям, но ты знаешь, что я в одиночку убила шестерых. Остальные бежали как крысы. И если ты попробуешь убить меня сейчас, возможно твоим парням это даже удастся, но тебе Рутгер не выжить. Ты знаешь это, знал с самого начала, когда вышел из своей колымаги. Первым делом я убью тебя, и оружие мне для этого не понадобиться. Ты знал это и все же пришел сюда. Почему? Да потому что понял, что сейчас все что ты создавал с таким трудом, оказалось под угрозой. Мне известно кто ты и я могу разоблачить тебя, оставить без работы. Потому и явился сюда лично, в надежде, что я предложу тебе способ решения конфликта. Что же, я могу предложить его тебе. В твоих же интересах меня выслушать и дать все то, что попрошу. Ведь в противном случае твоей репутации конец, я уничтожу Призраков, как только доберусь до Горизонта, а если убьешь нас здесь, за меня это сделают другие. Так или иначе, но каждый в городе узнает кто вы на самом деле и как вас найти. Думаю, появится немало желающих заполучить технологию ваших костюмов. А ты как считаешь?

- Черт возьми, Блэки, хватит болтать. Если у тебя есть предложения, выскажи их коротко и ясно.

- Хорошо. Мне от тебя нужно две вещи. Дашь их мне, и мы все оставим в прошлом.

- Думаешь, я поверю, что после всего случившегося ты не держишь на меня зла?

- На самом деле я бы очень хотела собственноручно убить тебя и всю твою шайку за тех хороших парней, которых вы положили в лесу. Но, к сожалению, сейчас у меня слегка иные приоритеты.

- Допустим – кивнул Рутгер – Так чего же ты хочешь?

Блэки подняла перед собой руку с воздетым к небу указательным пальцем:

- Во-первых, информация. Я хочу знать, кто вас нанял.

- Мы не выдаем заказчиков.

- Хватит брехать, Рутгер! – рявкнула она – Ваши правила ничто! Вы напали на меня и облажались, теперь придется платить за такую опрометчивость. Так что не заталкивай мне в уши всю эту чушь про ваши порядки, мне на них плевать. Кто вас нанял Рутгер?!

 Он отвел взгляд в сторону.

- Кто вас нанял? – настойчиво повторила вопрос Блэки.

- Макс Номад – словно через силу произнес Рутгер.

- Ух ты. Вы и на таких уродов работаете?

- Он член клуба Номад.

- Конечно. А еще садист и психопат.

- Да, вы очень похожи.

 «Забавная шутка» - отдал должное Рутгеру Фокс.

- Я и не думала, что у него хватит смелости на что-то подобное. Браво.

- Давай заканчивать с этим – раздраженно сказал Рутгер – Что еще тебе нужно?

 Блэки подняла на него полный серьезной решительности взгляд:

- Два ваших костюма.

 

***

 Макс спустился в зал к полудню, выспавшись и чувствуя себя бодрым и свежим на все сто процентов. Составившая ему компанию в постели Каста не давала уснуть до самого рассвета, и Макс мог с уверенностью сказать, что такой горячей и пылкой ночи у него не выдавалось давно. А это, видимо, как раз было тем, в чем он нуждался. Отличный секс снял напряжение, вернул бодрость духа и веру в себя, словом стал прекрасным лекарством от той хандры, что преследовала его вчера.

- Привет Макс – кивнул ему Стэн, занявший сразу два высоких стула возле стойки бара, на одном расположившись сам, а на другой закинув ноги. На коленях у него лежал планшет.

- Я уж думал, если ты в ближайшие пару часов не выйдешь, послать парней разведать не затрахала ли тебя до смерти это пылкая женщина.

- Была близка к тому – криво улыбнулся Макс – Давно она ушла?

- Часа два-три назад. Я послал с ней Руфа и Кларка.

- Хорошо – кивнул Макс – Есть что попить?

- Там вроде что-то было – Стэн кивнул в сторону бара.

 Макс быстро перебрался через стойку и, открыв один из маленьких холодильников, достал стеклянную бутылку воды. Сорвав пальцами крышку, он жадно прильнул к горлышку и не остановился, пока не осушил ее всю. Стэн наблюдал за этим с ухмылкой.

- Ночь прошла хорошо? – улыбнулся он, когда Макс вытер губы тыльной стороной ладони и отбросил пустую бутылку в урну.

- Не твое дело. Лучше скажи, что у нас нового?

- Почти ничего – пожал плечами Стэн – С утра к нам присоединились еще семеро из Номадов.

- Ларс?

- Он самый.

- Я знал, что он придет. Этот парень всегда был на моей стороне.

- Но видимо на большее рассчитывать не стоит.

- Из местных никто не изъявил желания вступить к нам?

- Пока нет. Они, похоже, все еще ждут возвращения Блэки.

- Я тоже этого жду – Макс рыгнул и перебрался через стойку обратно.

- Клубы молчат?

- Ага – кивнул Стэн – Полный штиль.

- Это ненадолго.

- Думаешь, они тоже ждут развития событий?

- Несомненно – кивнул Макс – Таковы правила этикета. Блэки дадут неделю на то чтобы справиться с проблемой лично или попросить помощи у союзников. В противном случае совет начнет действовать по своему усмотрению. Обычно это означает устранение захватчиков и разделение территории между собой.

- Значит у нас всего неделя, чтобы придумать, как действовать дальше?

- Никак не действовать. Это самый лучший план. Будем ждать Блэки и наращивать силы.

- С чего ты так уверен, что она появиться?

- Потому что знаю ее. Она мнительна, горделива, очень бережет свою репутацию. Она не позволит клубам вмешаться, и даже помощи не попросит, вот увидишь, захочет сделать все сама, чтобы в очередной раз продемонстрировать всем свою силу. А по мне так этим лишь покажет слабость. И когда я ее убью, клубы уже по-другому посмотрят на меня. Многие из местных охотно пойдут на поклон, и я думаю, мне удастся убедить совет, что я справлюсь с управлением собственного клуба. Конечно, поначалу у меня будет меньше прав и все эти болтливые гавнюки станут следить за мной так пристально, что даже посрать не удастся спокойно сходить, но все это мелочи Стэн, все это можно будет пережить. Главное, чтобы Блэки подоспела вовремя, чтобы дала мне возможность навсегда избавить город от своей персоны.  И я думаю, ждать осталось недолго.

- Складно все выходит – оценил Стэн – Кстати, у меня есть для тебя небольшой сюрприз.

 Макс вопросительно взглянул на него, и Стэн спустив ноги со стула, пнул длинный металлический ящик под собой.

- Что это?

- Сам взгляни – ухмыльнулся он – Не хочу портить сюрприз.

 Макс вытащил ящик, который оказался куда легче, чем он думал. На крышке виднелся почерневший, оплавленный метал - следы вскрытия замка лазерным резаком. На небольшом экране тускло мигала красная надпись «ОШИБКА». Макс откинул крышку. Внутри лежали две металлические плоские трубки, длинной сантиметров сорок. Каждая трубка оканчивалась цилиндрическим утолщением, и к каждой были припаяны по два толстых ремня. Так же возле каждой трубки лежала черная перчатка без пальцев, с заметным уплотнением на ладони.

- Это то, о чем я думаю? – Макс бережно достал одну из трубок.

- Ага. Тут у Блэки настоящая сокровищница. Мы еще не все комнаты открыли, но эти штуки лежали в нижнем арсенале, одном из трех. 

- Так вот кто их купил.

- Забавно да? Сколько она заплатила, чтобы перебить твою цену на аукционе?

- Много заплатила – Макс примостил трубку к своему правому предплечью, вдоль локтевой кости, и закрепил на руке ремнями, плотно затянув их.  

- А теперь они достались тебе бесплатно.

 Макс надел перчатку и поднялся. Затем вытянул руку перед собой и, сжав кулак, надавил пальцами на уплотнение на ладони. На тыльной стороне перчатки замигала красная лампочка, такая же замигала на цилиндре, которым окачивалась трубка у локтя Макса. Через несколько секунд обе лампочки стали зелеными. Тогда Макс разжал кулак и затем резко снова сжал его. Раздался вибрирующий гул, и из трубки вырвалось ярко белое пламя. Оно приняло форму тонкого прямого лезвия примерно в метр длинной, но при этом оставалось похожим на горящий огонь, дрожащий, слегка колеблющийся, словно в попытках вырваться за невидимые границы, которые удерживают его в данной форме. 

- Великолепно – проговорил Макс, медленно поворачивая руку и разглядывая лезвие.

 Затем он резко развернулся и, махнув им, рубанул по двум высоким стульям бара. Лезвие прошло сквозь металл легко и мягко, словно и не было никакой преграды. Кожаные сиденья упали, срубленные как грибные шляпки с ножек. 

- Шикарная вещь – раздался голос Касты – Тебе идет.

 Макс обернулся на голос и тут же позабыл про оружие на своей руке. Девушка предстала перед ним во всей красе, и было на что посмотреть. Облик Касты преобразился, и из забитой, испуганной заложницы, она превратилась в залихватскую бандитку. Ее длинные ножки обтягивали темно-серые штаны со множеством карманов, заправленные в черные высокие ботинки и подпоясанные ремнем с массивной пряжкой на которой был изображена морда лисицы. Правое бедро обхватывала двумя ремнями черная кобура, в которой покоился небольшой хромированный револьвер. Черная майка обтягивала ее груди, и Макса это чертовски заводило. Но более всего он оценил новую прическу девушки: рыжие волосы она зачесала на бок, и выбрила их на висках, оставив лишь пару миллиметров. В довершении агрессивного образа в ее правой брови блестело серебром небольшое колечко.

 Глядя на это преображение Макс вспомнил их утренний разговор.

 

***

- Куда ты уходишь? – спросил он сквозь сон.

- Хочу забрать кое-какие вещи – ответила Каста, стоя у двери – И привести себя в порядок.

- Ты и так в порядке. И вещи мы тебе купим новые.

- Не волнуйся – девушка прошла к кровати и опустилась к нему – Я вернусь очень скоро.

- Не безопасно сейчас бродить одной по улицам.

- Я смогу за себя постоять.

- И все же попроси Стэна выделить тебе пару человек в сопровождение.

- Хорошо, если тебе так будет спокойней.

- Будет – кивнул он.

 Каста поцеловала его в щеку и сладостно прошептала на ухо:

- Я скоро вернусь.

 

***

 И вот она вернулась, преобразившись, распустившись как цветок под солнцем. Максу нравился этот новый образ.

- Как на счет позднего завтрака? – спросила она, вдоволь насладившись реакцией Макса на свою внешность и оставшись ею полностью довольная – Я страшно голодная.

- На кухне сейчас по-моему Роб и Джексон – Стэн поднялся – Пойду, попрошу их что-нибудь приготовить вам на поздний завтрак.

- Спасибо – улыбнулась ему Каста.

Стэн спешно удалился, а Каста прошла к Максу и обняла его.

- Чудно выглядишь, малышка.

- Спасибо, я старалась. Хотела соответствовать твоему образу.

- Мне нравится.

 Их губы слились в поцелуе, долгом и страстном.

- Что это такое? – спросила Каста, проведя пальцем по гладкой трубке, прикрепленной к руке Макса – Никогда ничего подобного раньше не видела.

- Плазменные клинки – с гордостью сообщил он, снова сжав кулак и активировав лезвие.

- Игрушки предков?

- Да. Эти нашли где-то на западе и даже восстанавливать их не пришлось. Они и так-то большая редкость, а эти совсем новые. В прошлом году они продавались на аукционе, и Блэки их купила, перебив мою цену. Но, как видишь, справедливость всегда торжествует.

- Красиво – в глазах Касты плясало отражение белоснежного пламени.

- Очень – согласился Макс – Пожалуй, именно этим оружием я и убью Блэки.

 

***

 Блэки остановила байк на холме, с которого открывался прекрасный вид на стену Горизонта серой громадой высящуюся впереди и моргающую сотнями красных огоньков. Погода заметно испортилась, усилился ветер, начал накрапывать дождь и небо затянуло тяжелыми тучами, низко ползущими над землей. На их фоне город выглядел очень зловеще. «Не думал, что увижу тебя снова дружище» - поприветствовал его Фокс.

- Вот и прибыли – проговорила Блэки.

- Дом, милый дом – отозвался Фокс.

- Слезай, пойдем пешком. До входа метров триста осталось.

- Твой личный потайной ход в город? – Фокс спешился.

- Один из моих личных потайных ходов в город. Активируй невидимость.

 Костюмы Призраков, к удивлению Фокса, оказались не только очень полезными, но и весьма комфортными, подстраиваясь под каждого человека индивидуально. Встроенная в них система заботилась о своем операторе, поддерживая температуру его тела и физическое состояние в норме. Интерфейс скафандра оказался достаточно прост и интуитивно понятен. Программа предусматривала множество всяческих функций вроде встроенной медицинской системы и автонавидения, но Фокса обучили пользоваться только активацией режима невидимости, или, как он именовался в программе - «системой свето-оптического искажения».

 Убедившись, что хламида, аналогичная той, в которой недавно разгуливала по лесу Блэки, закрывает его тело полностью, Фокс активировал режим, пользуясь клавишами управления встроенными в перчатки. Блэки сделала то же самое, но для него осталась видимой через камеры шлема.

 Она просунула руку куда-то за руль байка, и тут же приборная панель замигала красным светом, а на экране пошел обратный отсчет от минуты.

- Самоуничтожение? – недоверчиво спросил Фокс.

- Не хочу, чтобы мое оборудование попало в чужие руки.

- Лучше его уничтожить?

- Ага. Пойдем отсюда, если не хочешь самоуничтожиться вместе с ним.

 Они спустились по холму вниз, по направлению к городу. Сзади раздалось шипение и треск и, обернувшись, Фокс увидел как байк вспыхнул зеленовато-оранжевым пламенем.

- И не жалко тебе его?

- У меня таких много – безразлично ответила Блэки.

 Они прошли вдоль стены и остановились возле торчащего из земли холмика, неестественной конусовидной формы. Только вблизи Фокс понял, что это не холм вовсе, а металлическая постройка. Блэки медленно обошла ее, внимательно оглядев со всех сторон.

- Нашла – наконец произнесла она, опустившись на корточки – Давно я здесь не бывала.

 Она произвела какую-то манипуляцию у самого подножья конуса, и тот раскрылся как бутон, распавшись на четыре части. Пред ними предстала лестница, ведущая под прямым  углом куда-то в темноту.

 Блэки сразу же начала спускаться, и Фокс последовал за ней. Они двигались вниз по узкой темной шахте примерно с минуту, а потом достаточно долго шли по горизонтальной шахте того же диаметра, где обоим приходилось сильно пригибаться. Здесь было сыро, в некоторых местах с потолка капала вода, из-за стен слышался какой-то вибрирующий гул а под ногами то и дело попискивая пробегала крыса. Фокс предположил, что они попали в технические тоннели старого бункера, и находятся где-то рядом с системой очистки и фильтрации воды, но уточнять свои мысли у Блэки он не стал.

 Скоро шахта начала разветвляться, извиваться и пересекаться с другими, и когда Фокс уже окончательно перестал ориентироваться в своем местоположении они, наконец, оказались у металлической двери рядом с которой виднелась древняя как мир панель с массивными кнопками. Блэки набрала шестизначный код, раздался лязг, гулким эхом прокатившийся по шахте, и дверь медленно отворилась.

 Блэки прошла за нее и, выпрямившись, скинула с головы капюшон и дезактивировала шлем. Фокс последовал ее примеру. Они стояли в тускло-освещенном, широком коридоре, уходящем далеко вперед. По обеим сторонам коридора располагались двери. 

- Где мы? – спросил Фокс.

- Я дома, а ты – Блэки повернулась и ткнула указательным пальцем ему в грудь – У меня в гостях, так что веди себя прилично.

 По всему было видно, что у Блэки заметно улучшилось настроение.

- Буду сама вежливость и аккуратность – пообещал Фокс.

- Закрой за собой дверь.

 Фокс толкнул массивную металлическую дверь, та с легкостью подалась и, встав на место, с гулким ударом захлопнулась.

- Чтоб ты знал, Фокси, здесь мало кто бывал, даже из моих приближенных в клубе. Это так, пища к размышлению о том, какой же ты все-таки везунчик.

 Блэки пошла вперед, и Фокс послушно двинулся следом. «Везунчик говоришь? Может и так. Посмотрим, чем все это закончится, и тогда поговорим. Я все еще не уверен, что ты меня не убьешь за все то, что я видел. Теперь-то мы не в лесу и тебе больше ни к чему моя компания». Но эти мысли не омрачали настроение Фокса, совсем наоборот, оно поднималось. Он чувствовал родной город. Знакомые улицы Горизонта располагались прямо над ним, мерзкие, грязные, порой даже более опасные чем те леса, из которых он вышел, и все же это были его улицы, Фокс знал их и снова мог стать хозяином положения.

Блэки быстро прошагала мимо нескольких совершенно одинаковых дверей и остановилась у одной, ничем от других не отличной. Она приложила ладонь к черной панели возле двери, послышалось тихое гудение, затем щелчок и дверь медленно отползла в сторону.

 Они вошли в большую, ярко освещенную комнату, сразу классифицированную Фоксом лабораторией. Комната изобиловала различным оборудованием, гудящими и жужжащими приборами, помаргивающими разноцветными лампочками. На столах красовалась различная химическая утварь – колбы, пробирки, чашки петри, микроскопы, шприцы, пистолеты-инъекторы, и многое другое. На первый взгляд здесь царил полнейший беспорядок и хаос, но стоило лишь присмотреться, и становилась ясно, что во всей обстановке есть своя система, ничто не брошено и лежит только там, где и должно.

- Кого ты с собой притащила? – раздался басистый, низкий голос.

 Фокс обернулся и увидел, как из-за неприметной двери сбоку вышел человек. Прежде Фокс думал, что Дуэйн был настоящим громилой, но нет, по сравнению с этим человеком он сравнялся бы со всеми остальными. Очень высокий мужчина, настолько неопределенно возраста, что Фокс мог дать ему как сорок лет так и шестьдесят, с длинными и прямыми, черными волосами ниспадающими с плеч, прошел по комнате, гулко стуча по полу тяжелыми ботинками.

- Привет пап – небрежно махнула ему рукой Блэки, что-то заинтересовано разглядывая в одной из пробирок, наполненной перламутровой жидкостью.

 «Папа?» - поразился Фокс – «Я не ослышался? Это что, действительно твой отец? Тот самый… Боже».

 Мужчина, облаченный в белый халат, который мог послужить бы Фоксу целым покрывалом, остановился прямо перед ним, глядя на него сверху вниз, как на букашку. И правда, теперь Фокс заметил сходство. Те же прямые, черные как уголь волосы, те же зеленые глаза.

- Я разве не говорил тебе, чтобы никто чужой здесь не появлялся? – он обращался к Блэки но продолжал без интереса разглядывать Фокса.

- Говорил – Блэки наконец обратила на них внимание – Но сейчас особые обстоятельства.

- Какие бы ни были обстоятельства, никто не должен сюда спускаться.

- Ты хоть знаешь, что там происходит, наверху?

- Не интересуюсь – мужчина отвернулся от Фокса, прошел в центр комнаты и сел на кресло.

- А стоило бы – Блэки облокотилась на стол перед ним – Один психованный ублюдок пытался меня прикончить.

- Издержки твоей профессии – безразлично пожал плечами мужчина – Ты знала, на что шла.

- А как же отцовская забота?

- Я дал тебе все что нужно, и вижу этого было вполне достаточно чтобы ты осталась жива, так что не жалуйся.

- Я-то жива. Но убили много моих людей, и тот груз, о котором я тебе говорила, украли.

- Сочувствую твоим трудностям, однако правила есть правила.

- Он свой – Блэки махнула головой в сторону Фокса – Не переживай.

- Свой или нет, мне плевать.

- А мне плевать на твои правила – огрызнулась Блэки – Не забывай, кто дал тебе все это.

 Фокс никогда еще не чувствовал себя настолько неуютно. Во-первых, весь разговор отца с дочерью походил на семейную потасовку, которую не стоит слышать посторонним, во-вторых, они обсуждали его персону, да так, словно его и вовсе не было в комнате, и в-третьих, зная, что это отец самой Блэки, Фокс снова перестал чувствовать себя в безопасности, ему не понравилось как этот человек говорил о нем и как на него смотрел.    

- Не наглей, дочка.

- Да и ты не забывайся, папуля.

 Фокс сглотнул. Он продолжал стоять посреди комнаты, чувствуя себя ребенком, не зная что делать и куда направить взгляд.

- Зачем ты пришла?

- Нужно передохнуть денек, выйти в сеть, собрать информацию и разобраться с парочкой проблем. Не волнуйся, надолго тебя не обременю.

- От меня что-то нужно?

- Нет, просто зашла поздороваться – Блэки ухмыльнулась.

- Ну, здравствуй – кивнул ей мужчина – У тебя новая прическа?

- Ага - Блэки оттолкнулась обеими руками от стола и пошла в сторону выхода – Решила сменить имидж.

- Тебе идет.

- Была рада повидаться папуля – махнула она рукой через плечо.

 Следом за Блэки Фокс быстро выскочил в коридор.

- Пусть не шастает тут – кинул им вслед отец Блэки, прежде чем дверь закрылась.Покинув лабораторию, Фокс почувствовал себя намного спокойнее.

- Не волнуйся по поводу него – сказала Блэки, двинувшись вперед по коридору – Он из своей лаборатории почти никогда не выходит.

- Он здесь живет?

- Ну да.

- И никогда не поднимается в город?

- Нет. Не стал бы, даже если бы мог.

- А он не может?

- Отец много всего натворил в молодости, и эксперименты с генетикой были еще не самым страшным. За это он считается преступником на территории большинства клубов и когда мне было двенадцать, он бежал в Филин. Сидел там тихо, как мышка, почти двадцать лет, но в итоге вынужден был вернуться прошлой осенью домой. И я поселила его здесь.

«Тот еще персонаж» - подумал Фокс, с трудом себе представляя, что же нужно такого совершить, чтобы стать преступником даже по меркам этого города.

- И чем он тут занимается?

- Я в его дела не лезу. Он не лезет в мои.

- Ясно – кивнул Фокс – А что будем делать дальше мы?

- Тебе, я думаю, стоило бы передохнуть.

 Блэки остановилась у очередной двери.

- Там несколько жилых комнат, душевая, есть что пожевать, так что топай.

- А ты?

- А я пойду, разведаю, что там происходит наверху, и как далеко решил зайти Макс Номад.

- У вас с ним какая-то давняя вражда?

- У меня с ним нет, но мне всегда казалось, что Максу я не очень-то нравлюсь. Никогда не придавала этому значения, мало ли таких, кому я не по душе. Не расценивала его как серьезного противника. В клубе правят его отец и старший брат, и Максу не видать власти как собственных ушей, так что он просто цепной пес.

- И все же этот пес умудрился укусить – заметил Фокс.

- Да, будет мне уроком – согласилась Блэки – Впредь буду более бдительной. Иди, отдыхай.

- Ты придешь за мной, когда все выяснишь?

 Блэки только ухмыльнулась в ответ, как-то очень снисходительно, не так холодно и хищно как обычно, а может Фоксу это только показалось, и резко развернувшись, пошла прочь.

 

***

 Фокс принял душ, переоделся в бесформенный серый комбинезон, наряду с десятком других абсолютно таких же висевший в шкафу одной из комнат. Хотел перекусить, но почувствовал вдруг такую усталость, что решил вздремнуть. Лег, закрыл глаза и проспал без малого пятнадцать часов.

 Ему снился лес, ему снился Дуйн, который что-то рассказывал, а потом вдруг Фокс с ужасом осознал, что его друг мертв, и тот тут же исчез. Ему снилась погоня, но кто за кем гонится он так и не смог понять. А еще ему снилась Блэки, и из всего прочего, именно ее образ он помнил четко и ясно, когда проснулся. 

 Сон отпускал Фокса нехотя, веки разлеплялись с трудом и сил подняться с постели предал лишь чарующий запах еды, от которого заурчало у него в желудке. Голод оказался сильнее сна, и он поднялся.

 Пройдя по коридору в сторону небольшой комнатки, исполняющей функции кухни, которую он приметил еще вчера, но был слишком измотан чтобы до нее добраться, Фокс обнаружил там Блэки, и она, облаченная в свободные черные штаны со множеством карманов и майку в широкую черно-белую полоску, готовила яичницу. Это выглядело так буднично и по-домашнему, что был бы Фокс компьютером, точно дал бы сбой и завис ко всем чертям. Увидеть нечто подобное он никак не ожидал и даже в серьез подумал, что все еще спит. Однако хриплый голос Блэки вернул ему уверенность в реальности всего происходящего.

- Я уж решила, что ты помер – да, это была она, безо всяких сомнений, все та же Блэки.

- Живой – прохрипел Фокс и кашлянул, прочищая горло.

 Блэки с подозрением оглянулась на него.

- Выглядишь хреново – констатировала она – Кофе-машина там.

- Кофе это то, что нужно - согласился с ней Фокс.

 Глоток крепкого кофе окончательно развеял сон и он, наконец, почувствовал себя отдохнувшим и очень даже бодрым. Для полного счастья оставалось лишь подкрепиться, но только он успел задаться вопросом - стоит ли рассчитывать на то, что Блэки угостит его своей стряпней, как на столе перед Фоксом образовалась тарелка с внушительным куском яичницы с беконом. 

- Спасибо – поблагодарил он хозяйку, которая устроилась за столом напротив него со своей тарелкой.

 Еда оказалась настолько вкусной, что он и не заметил, как поздний завтрак перекочевал из тарелки к нему в желудок.

- Ты хорошо готовишь.

- Это всего лишь яичница – хмыкнула Блэки – Как можно плохо приготовить яичницу?

- Наверное, я просто не думал, что ты сможешь приготовить хоть что-то. 

- Почему?

- Ты из верхнего города, глава собственного клуба, думаю тебе есть кому готовить.

- Обычно да – кивнула Блэки – Но я люблю готовить. Открыть тебе страшную тайну?

- Если только после этого тебе не придется меня убить.

Блэки ухмыльнулась.

- Когда мне было лет пятнадцать-шестнадцать, я сама работала в баре одного клуба, вроде моего. Мешала для гостей алкогольные коктейли по собственным рецептам, и они пользовались большим успехом.

- Сложно представить.

- Но это так. Я же не всегда была главой собственного клуба и не всегда жила в верхнем городе.

- Как же ты добилась всего этого?

 Блэки оскалилась:

- Может когда-нибудь Фокси, если ты будешь очень хорошо себя вести, я расскажу тебе об этом. Но точно не сегодня.

- Как угодно – ответил он, а про себя подумал: «Мне и всего уже сказанного вполне достаточно, чтобы понять, что ты совсем не такая, какой кажешься на первый взгляд».

 Теперь он действительно смотрел на Блэки совершенно иначе. Он больше не видел в ней хладнокровное чудовище. Звериная натура никуда не делась, в этом была вся суть этой женщины. «Но зверь не чудовище» - думал Фокс. «Легионеры, вот это чудовища. Рукотворные монстры, не знающие ни любви, ни жалости». Ему вспомнились глаза фенрира, полные ненависти и безумия. В них не было ничего, кроме желания убивать. Но в глазах Блэки он видел совсем другое, он видел желание жить и бороться за жизнь, во что бы то ни стало. Это желание переполняло и его самого теперь.

- Что замолчал? – спросила Блэки.

- Да так… задумался. Ты узнала что-то про этого Макса? – быстро перевел тему он, сделав большой глоток остывающего кофе.

- Узнала – кивнула Блэки – В данный момент он хозяйничает в моем клубе.

- Он захватил твой клуб?

- Он так считает.

- А что остальные клубы?

- По правилам они дают мне или моим приближенным неделю на то чтобы отбиться, а потом действуют по своему усмотрению.

- Но ты ведь собираешься вернуть свой клуб?

- А может быть иначе? Я связалась с теми из моих людей, кто остался в живых. У нас есть протоколы на такой случай. Операция запланирована на сегодня.

- Отлично – Фокс одним глотком допил свой кофе – Готов надрать им задницы.

- Ты не из моего клуба – напомнила Блэки – Ты не обязан во всем этом участвовать.

- Но я хочу участвовать.

- Почему? Так желанно членство в клубе?

- Да плевал я на это членство.

- Серьезно? – Блэки комично подняла правую бровь.

- Пару дней назад я бы убил за членство в любом из клубов – признался он – Я всю свою жизнь прожил на дне, под ногами небожителей из верхнего города, и большинство окружающих меня людей были уверены в том, что это все, на что мы можем рассчитывать. Но я никогда не верил им. Смотрел вверх и думал, что однажды обязательно попаду туда, стану членом клуба, и всего добьюсь. Потому и взялся за твою работу.

- Что изменилось?

- Да все – ответил Фокс разведя руками – Мой лучший друг погиб, я сам был на грани смерти. Это, знаешь ли, меняет мировоззрение. Но мое, в большей степени, поменялось из-за тебя.

- Из-за меня?

- Именно так.

- Как интересно. Объяснишь?

- Если настаиваешь – он подался вперед, скрестив руки на столе – Помнишь, ты спросила меня той ночью, в лесу, неужели я совсем не хочу жить?

 Блэки кивнула.

- Выходит, что так оно и было. Я еще не полностью в этом разобрался, но знаю одно, теперь я точно хочу жить. Раньше я думал, что умение выживать это главное, и гордился тем, что могу приспособиться к любым условиям, а теперь понял, что выживание это не жизнь. Тот, кто по-настоящему живет, так это ты Блэки. Где бы ты ни была, здесь или в городе, в своем клубе или в лесу, ты все равно живешь, а не выживаешь.

- И в чем, по-твоему, разница?

- Ты диктуешь миру свои условия – объяснил Фокс – Ты не приспосабливаешься к ситуации, ты заставляешь ситуацию приспособиться к тебе, заставляешь других считаться с тобой. Поначалу мне казалось, что это все благодаря твоим способностям, но я ошибался. Дай эти возможности кому-то другому, и он не станет тобой. Такой, какая ты есть, тебя делает твоя воля к жизни, а это невозможно привить генетически – он понимал, что слишком разоткровенничался, чувствовал, как щеки наливаются краской под пристальным взглядом ее зеленых глаз, но не мог остановиться, ему хотелось сказать все до конца.

- Не знаю, как объяснить тебе Блэки, но эта воля восхитила меня, и даже больше, заразила меня. Теперь, только теперь, благодаря тебе я понимаю, что хочу жить, а все цели, которые я ставил перед собой до этого, были обусловлены лишь попытками выжить.

- Мило - хмыкнула она, но Фокс понял, насколько наигранно ее безразличие. «Где-то, в глубине души тебя тронули мои слова, я знаю. Хочешь сохранить свой образ? Как угодно».

- Потому мне и неважно больше, возьмешь ли ты меня в свой клуб или нет – продолжил Фокс - Я просто хочу идти за тобой. Всегда прежде я думал только о себе, ни о ком другом. И я был уверен, что так живут все. Я не понимал, как можно слепо следовать за кем-то и ничего не требовать взамен, как можно найти цель своей жизни в ком-то другом, а не только в самом себе. Однако выходит, что именно рядом с тобой я чувствую себя живым по-настоящему.

- Ты ведь осознаешь, насколько глупо это звучит?

- Очень глупо – согласился Фокс.

- Именно – кивнула Блэки – Очень глупо. Ты знаешь меня всего два дня.

- Неважно сколько, главное, что я тебя знаю.

- С чего ты это взял?

- Ты сама мне себя показала. Возможно, ты устала быть заложницей своей репутации, может быть, тебе захотелось, чтобы кто-то, хоть кто-то, увидел тебя настоящую. И я увидел, а увидев понял, что готов следовать за тобой куда угодно.

- А может ты просто ошибся? Возможно, ты создал в своей голове образ меня, не имеющий ничего общего с реальностью?

- Даже если так, тебе не удастся меня переубедить. Я буду следовать за этим образом и верить в то, что он реален.

- Дурак ты Фокс.

- Не отрицаю – он безразлично пожал плечами – Так что, Блэки, возьмешь меня с собой на бой с захватчиками?

 Она поднялась из-за стола.

- Операция начнется через четыре часа – Блэки направилась к выходу – Приберись тут.

- Спасибо – проговорил он.

 Блэки молча покинула комнату.

«Я не ошибся, чтобы ты не говорила» - подумал Фокс, и легкая улыбка коснулась его губ. Ему стало так легко и спокойно после все сказанного, а реакция Блэки от чего-то лишь укрепила в нем уверенность в собственной правоте. «Может быть, я просто свихнулся, а может действительно дурак, но в тебе я не ошибся».

 

***

 Макс и Каста, в компании еще двоих крепких парней, разбирались со всем тем, что было найдено в закромах клуба Новолуние, в трех его арсеналах и на складах. Они занимались этим последние три часа, но ящики все продолжали проносить. Чего здесь только не было. В основном Блэки собирала разнообразное вооружение и боевые системы, и здесь были как современные модели, редкие и даже экспериментальные образцы, о которых Макс мог только слышать, так и древнее оружие предков, большинство из которого еще только предстояло заставить работать. От такого изобилия у него разбегались глаза, и Макс не знал, за что взяться, учитывая, что практически каждый принесенный агрегат требовал времени на то чтобы в нем разобраться, понять принцип действия и установить степень работоспособности. «Да на это целой жизни не хватит!» - подумал Макс, когда в комнату внесли очередной массивный ящик. 

- Эта Блэки как дракон – сказала Каста, задумчиво вертя в руках длинный магазин от какой-то винтовки.

- О чем ты?

- Ну, знаешь, в древности люди обожали придумывать всякие истории, и в них часто фигурировали драконы. Такие большие ящерицы с крыльями.

- Ага, что-то такое слышал – кивнул Макс, продолжая разбираться со сложной системой наведения автоматической турели.

- Ну, так вот эти драконы тащили к себе в пещеру все, что блестит. А потом сидели на горах золота и скалились в сторону любого кто подходили близко. Сами не пользовались и другим не давали. Громадные сволочи.

- Да, это похоже на Блэки – ухмыльнулся Макс.

- Но драконы плохо кончали в этих историях. Обязательно находился отважный рыцарь, который заходи в пещеру и вспарывал дракону брюхо здоровенным мечом.

- Это по мне – Макс поднял глаза на Касту и, встретившись с ее озорным взглядом не смог сдержать улыбки.

- Эй, Макс – в комнату зашел Стэн.

 Взоры всех присутствующих обратились к нему.

- Тут пришла информация по твоему запросу – он протянул Максу свой планшет.

 Какое-то время длилось гнетущее молчание. Каста, Стэн, и даже те двое, кто вовсе не понимал о чем речь, ждали какой-то реакции Макса на информацию, которую тот с интересом и вниманием изучал.

- Интересно – задумчиво проговорил Макс.

- Там о наших сосульках? – подала голос Каста, сгорающая от нетерпения.

- О них самых – кивнул Макс и протянул ей планшет – Оказывается, ты была права, и в прошлом они проживали в Горизонте.

- Мэдокс и Шейла Цедены – прочитала Каста – Какие странные имена. Я таких клубов не знаю.

- Потому что они родом не отсюда. В Фениксе, насколько мне известно, кроме основных имен есть фамилии, черт знает для чего. Вроде как у нас приписка к клубу. Этот Мэдокс родился в Фениксе, но обосновался в нашем городе почти на десять лет. А затем, шесть лет назад убрался обратно, прихватив с собой блондиночку и, по-видимому, сделав там ее своей женой. Но это все не важно, самое интересное для нас происходило как раз в те самые годы, когда он жил в Горизонте.

- Он командовал группой искателей – прочитала Каста с экрана – Психея.

- Взгляни на их фото – посоветовал Макс.

 Каста развернула на весь экран планшета фотографию группы Психея, датированную пятым сентября сто девяностого года.

- Никого не узнаешь? – спросил Макс с улыбкой.

 Каста пробежалась глазами по лицам. На фото в ряд стояли пять человек, двое из которых были этими самыми Медоксом и Шейлой, которых Каста видела в ящиках, еще двоих мужчин она не знала, и последней была очень высокая девушка, мрачного вида, с длинными черными волосами и резко контрастирующей с ними белой как снег кожей.

- Боже – проговорила Каста – Это же она. Блэки.

- Она самая – подтвердил Макс – Согласно списку членов группы Психея, ее зовут Геката. Но это она, никаких сомнений быть не может, за четыре года до того, как возглавила клуб Новолуние. 

 Блэки на фото совсем не изменилась, только одета была куда проще, чем в тот единственный раз когда с ней встречалась Каста. На ней был черный плащ, высокие ботинки и штаны армейского образца – вполне стандартное облачение наемников и искателей, словом тех, кто много времени проводит в открытом мире.

- Никто не знает о прошлом Блэки ровным счетом ничего, она сама постаралась, чтобы стереть себя из городских архивов, но полностью уничтожить свое прошлое невозможно. И вот теперь она попалась – Макс ликовал.

- Здесь указано, что вся группа пропала без вести в девяносто втором – прочитала Каста.

- Ну, теперь-то мы знаем, что как минимум трое выжили. Возможно, у них вышла размолвка и Блэки сама всех поубивала, а эти двое любовничков сбежали в Феникс, подальше от нее. А теперь, спустя годы Блэки их все же достала. А может, случилось что-то еще, мне плевать. Главное, что эти двое имеют для Блэки особое значение, и в купе с данной информацией могут стать еще одним козырем в нашем рукаве.

- Не понимаю – Каста вернула планшет Максу – Почему, если эти двое так важны Блэки, она не отправилась за ними сама, а послала нашу группу?

- Он не объяснила?

- Нет.

- Ну, тут все просто – Макс откинула на спинку своего кресла и поводил плечами разминая затекшую спину – Продавцы данного груза были киберами верно, из МирренТехКорпа?

 Каста кивнула. Прежде она знала об этих киберах не слишком много, только слухи, и не очень-то ими интересовалась. Но когда их группа взяла у Блэки то роковое задание, Фокс рассказал им с Дуэйном о городе на востоке от Горизонта, построенном в недрах гигантского завода предков, на котором прежде создавались кибернетические протезы и прочие технологические штуки. Собственно имя городу дали в честь названия корпорации «MirrenTechnology», которой тот завод и принадлежал, вроде как в свое время лидирующей на рынке кибернетических технологий. Это конечно не спасло корпорацию от краха вместе со всем остальным миром предков, однако обжившие завод люди смогли запустить машины и благодаря этому современный мир владеет бионическим протезированием. Встретив выходца из МирренТехКорпа, Каста воочию смогла убедиться, что их не просто так зовут киберами. У нее перед глазами вновь пронеслись воспоминания об этой встрече, очень четкие не только за счет своей свежести, но и за счет необычности всего происходящего.

 

***

 Встреча была им назначена почти в тысяче километров от Горизонта, в руинах каких-то строений, настолько изуродованных прошедшими годами, что определить их прошлую принадлежность не представлялось возможным. Собственно от зданий сохранился по большей части лишь фундамент и обломанные куски стен.

- Это здесь? – нахмурилась Каста, глядя в обзорные мониторы. Снаружи белый снег бесшумно укрывал руины и тут же таял, превращая землю в жидкую грязь.

- Точно здесь – кивнул Дуэйн – Мы на заданных координатах.

- Но здесь ничего нет. Датчики не показывают никакой активности.

- Может они еще не прибыли?

- Не забывайте, с кем мы имеем дело – задумчиво произнес Фокс – Я выйду и осмотрюсь там.

- Я с тобой – Каста поднялась с кресла.

- Что?! – воскликнула она, поймав на себе недоверчивый взгляд Фокса – Мне просто интересно. Не каждый день происходят такие встречи.

- Как угодно – пожал плечами тот. 

 Оставив за рулем броневика Дуэйна, Каста и Фокс прошли, громкая чавкая сапогами по грязи, вглубь руин и обнаружили, что их уже ожидает всего один единственный полностью обнаженный человек, не смотря на что, однако, половых признаков которого Каста так и не увидела. Он возвышался почти на три метра, за счет того, что его ноги были полностью механическими и имели дополнительный сустав, что придавало некое сходство с задними лапами животных и видимо давало своему обладателю возможность развивать большую скорость и подвижность. Механическими были и его руки, правда тут уже их владелец, видимо пожелал оставить более привычную форму. Конечности и торс были покрыты серым, матовым материалом, скорее пластиком чем металлом, однако убедиться в этом без физического контакта Каста не смогла бы. Лишь голова кибера оставалась покрыта плотью и пышной шевелюрой каштановых волос и на первый взгляд была не тронута механикой, однако все равно не выглядела привычно. На них смотрело красивое и очень молодое лицо, настолько идеальное с точки зрения форм, а так же цвета и гладкости кожи, что пол так же определить не представлялось возможным, и лишь голос этого существа дал шанс Касте предположить, что перед ними стоял мужчина, или кто-то, прежде бывший мужчиной.

- Две крио установки? – спросил он без приветствия или какой-то иной прелюдии к разговору. Его голос, словно бархат, ласкал слух, а слова были сказаны с четкостью лингвиста обучающего студентов иностранному языку. 

 «Слишком идеально» - подумала Каста – «Настолько идеально, что страшно. Человек не может быть так идеален, только машина».

- Да, мы за ними – кивнул Фокс.

 Кибер протянул руку и показал тонким длинным пальцем в сторону, где под прозрачной пленкой покоились два черных ящика.

- Мы проверим? – осторожно спросил Фокс.

 Существо кивнуло.

- Давай – обратился он к Касте, и девушка быстро направилась к ящикам.

 Под пристальным и холодным взглядом голубых глаз кибера, Каста сверила все, что ей наказали сверить – серийные номера и какие-то зашифрованные программные коды. Все совпадало.

- Все нормально – сказала она, поднимаясь – Это наш груз.

 И мысленно добавила: «Давай поскорее закончим сделку, Фокс. Этот жестяной уродец меня пугает до усрачки».

- Плата – подал голос кибер, переведя взгляд на Фокса.

- Конечно – он взялся за коммуникатор, висевший на груди – Дуэйн, неси сюда чемодан.

- Понял – раздался басистый голос – Уже несу.

 Дуэйн появился через минуту, неся в руке массивный хромированный чемодан. Фокс взял ношу из его рук и, подойдя к киберу на расстояние метра, протянул чемодан. Тот показал глазами, чтобы Фокс поставил его на землю, что он и сделал, после чего быстро попятился обратно.

 Кибер пару секунд пристально смотрел на чемодан, затем взял его в руки, развернулся и пошел прочь.

- Он не будет проверять, что там внутри? – спросил Дуэйн.

- Мне кажется, он уже проверил – отозвался Фокс.

- Я думал, их будет больше.

- Его одного вполне бы нам хватило, если вдруг завязался бы бой.

- Да, да, жуткий тип – проговорила Каста – Может, поедем уже отсюда, пока он не передумал?

- Согласен – кивнул Дуэйн.

- Вы о нашем грузе не забыли? – Фокс мотнул головой в сторону двух гробов под пленкой – Прежде чем уезжать может, затащим их в машину?

- Ах, ну да, точно – ухмыльнулся Дуэйн – Что это вообще такое?

- Какая разница? Неси лебедку, они, похоже, тяжелые. 

 

***

- Киберы сотрудничают всего с тремя клубами в Горизонте – объяснял Макс – С остальными они отказываются работать вовсе. Тому есть какая-то древняя как мир причина, но я не вдавался в подробности. Блэки не могла совершить эту сделку с ними напрямую, и послать своих людей под видом простых обывателей тоже побоялась. Даже ей хватило мозгов не пытаться обмануть киберов. Вот и пришлось обратиться к услугам вольных стрелков, вроде вас. Она и не подумала, что об этом кто-то прознается или кому-нибудь тоже понадобится этот груз.

- И что мы будем делать с этой информацией? – спросил Стэн, забирая у Макса планшет.

- Пока ничего. Такая информация как пуля в пистолете. Заряженная пушка еще не залог успеха, нужно выстрелить из нее вовремя.

- С сосульками тоже ничего делать не станем?

- В своем нынешнем состоянии они могут хорошо стоить, если найти подходящего покупателя. Когда покончим с Блэки, я займусь этим. 

 

***

- А где остальные? – спросил Фокс, оглядывая большое цилиндрическое помещение, в которое привела его Блэки.

 Фокса окружали массивные двустворчатые двери с кодовыми замками. Всего пара была открыта, демонстрируя полки с разнообразным оружием.

- Кто остальные? – спросила Блэки, подходя к одному из замков.

- Ну, все те выжившие из твоего клуба, о которых ты говорила, помнишь? Мы же не вдвоем пойдем отбивать Новолуние?

- Они будут ждать моего сигнала наверху – она приложила руку к считывателю и лампочка над замком тут же сменила цвет с красного назеленый – А мы с тобой, Фокси, пойдем в авангарде. Ты рад?

 Раздался металлический скрежет, створки дверей распахнулись, и внутри зажегся свет. Фокс не сразу понял, что именно видит перед собой. А когда понял, не поверил своим глазам.

- Это же геркулес! – воскликнул он.

 Фокс видел прежде такие меха-костюмы, только когда посещал ближайший к ним город Филин. Эту случалось всего трижды, но каждый раз его восхищали эти гуманоидные механические исполины, высотой под все четыре метра, внутри которых сидел человек пилот. Филин занимался производством почти всей техники, которую использовали в Горизонте, но в отличие от автомобилей, танков и бронетранспортеров, свои меха-костюмы Филин не продавал никому. Эти длиннорукие, безголовые фигуры, можно сказать ходячие танки, были стражами городских врат и его основными защитниками.

- Как тебе удалось заполучить его?

- Деньги, связи и немного сноровки – Блэки открыла панель примерно в паху меха, и занималось, как понял Фокс, проверкой всех систем.

- Невероятно – продолжал поражаться он, подходя ближе и внимательно разглядывая исполинскую машину, выкрашенную в черно-бурый цвет, на груди которой была нарисована мультяшная мордашка какого-то зверя.

- И он работает?

- Конечно, работает – фыркнула Блэки – Это мой медвежонок.

- Твой, кто? 

- Медвежонок – повторила Блэки.

 Корпус меха вдруг пришел в движение, броневые пластины на его груди чуть подались вперед и раскрылись, открывая место пилота.

- В мире предков – говорила Блэки, продолжая капаться в настройках меха – была такая традиция, у каждой девушки обязательно должен был быть свой медвежонок. Мягкие игрушечные зверьки пользовались большой популярностью. В архивах можно найти множество фотографий с этими медвежатами. Их дарили девушкам с самого раннего возраста и у некоторых таких медвежат были десятки. Точную их функцию я не знаю, но мне подумалось, что раз уж была такая традиция, то почему бы и мне ей не последовать, верно? Мой медвежонок, конечно, значительно отличается от тех, что были у предков, ну так ведь и времена сейчас совсем другие.

 Она убрала панель обратно в корпус и быстро забралась по меху в кабину. Развернувшись, Блэки расставила ноги, после чего на ее ляжках и щиколотках сомкнулись металлические захваты. То же произошло и с руками, когда Блэки развела их чуть в стороны от тела, захваты сомкнулись на запястье и немного выше локтей. Последние захваты сомкнулись на талии Блэки, и следом перед ее лицом выдвинулся небольшой экран. Фокс видел, как в зеленых радужках Блэки пляшут синеватые блики. Она быстро водила глазами по экрану и то и дело стучала по клавишам под пальцами, набирая некие комбинации. Затем экран убрался обратно, она устремила взгляд прямо перед собой и сделала шаг вперед. Ну, то есть Фокс увидел, как мышцы на ее правой ноге напряглись, но шаг сделала машина. Мех сдвинулся с места и, грохоча тяжелой поступью, двинулся по комнате.

 Теперь ему стало понятно, почему Блэки, собравшись на бой, оделась так легко. Ее ноги обтягивали штаны из тонкой черной ткани, подпоясанные массивным кожаным ремнем, с правой стороны на котором крепилась кобура с пистолетом, а с левой множество подсумков. Сверху была только черная майка из того же материала, который видимо позволял датчикам и сенсорам правильно считывать движения тела и мышц. «Похоже, что в таких костюмах предпочтительно находиться полностью голым, для лучшей синхронизации» - подумал Фокс. Но причина, по которой Блэки не стала оголяться, была ему вполне ясна – она, по-видимому, не рассчитывала провести в этом скафандре весь предстоящий бой. Думая об этом Фокс поймал себя на том, что пристально наблюдает за всеми движениями Блэки в ее облегающем наряде и любуется эими. С одной стороны в том не было ничего удивительно, ведь Блэки действительно, если и не красива в стандартном смысле этого слова, то однозначно сексуальна. Но Фокс чувствовал не только возбуждение, он ощущал что-то еще, нечто более глубокое, и попытка осознания этого повергла его в ужас. «Боже милостивый» - подумал Фокс – «Я ведь не мог в нее… О нет! Нет, нет, нет! Даже не думай об этом Фокс! Даже не думай!». Однако было поздно и в миг сформировавшаяся в его мозгу мысль, застряла там подобно занозе. Фоксу оставалось лишь абстрагироваться от нее, сосредоточиться на предстоящем сражении, но он четко осознал, что когда все закончится и если повезет остаться в живых, ему предстоит столкнуться со своими чувствами лицом к лицу, и искренне понадеялся, что этот момент наступит не скоро.

 Всего в несколько шагов мех управляемый Блэки преодолел расстояние до другого конца комнаты, развернулся, пошел обратно и остановился в центре. Блэки поводила руками, заключенными в оковы, и мех повторил задуманные ей движения, помахав в воздухе своими длинными конечностями, на одной из которых был установлен шестиствольный пулемет, а на другой Фокс заметил сложенный цепной меч. За спиной меха виднелся небольшой горб, и Фокс предположил, что там находится не только пулеметная лента и батареи, питающее гиганта, но и остается место для складной пусковой установки.

- Чего встал? – обратилась Блэки к Фоксу.

- Выглядишь круто – нашелся он – Глаз не оторвать. 

- Если ты все еще планируешь участвовать в бою, советую выбрать что-нибудь из оружия, и вон за той дверью подберешь себе костюмчик для вечеринки.

- Есть мэм – Фокс отдал честь, он видел как делали нечто подобное военные в каком-то старом фильме о мире предков и подумал, что такая шутка будет весьма уместной.

- Давай скорее – поторопила Блэки, но явно оценила юмор и ухмыльнулась.

 Корпус меха закрылся, пластины сошлись на груди и встали на место, скрывая Блэки в чреве машины.

 «Так вот что это за морда» - только сейчас понял Фокс, вновь увидев мордочку, нарисованную на броне – «Медвежонок. Это чертов медвежонок!».  

 

***

 Стэн быстро сбежал по лестнице в темноту цокольного этаж клуба, держа в руках свой планшетный компьютер. Выйдя в коридор, он остановился и замер. Вроде бы здесь он был один. Так и планировалось. Все остальные либо на патрулях, либо в баре, либо спят, но здесь им делать было нечего, и именно по этой причине Стэн спустился сюда, подальше от чужих ушей и глаз. Он постоял с полминуты, прислушиваясь, но не уловил ни звука. Этаж был пуст, погружен в объятья тишины и мрака

 Наконец уверившись в этом, Стэн поднял компьютер к лицу и нажал большую зеленую кнопку на экране, приняв входящий вызов.

- Господин Крюгер – проговорил он голосом полным покорности, когда на экране появился силуэт худого лица скрываемого тенью на столько, что разобрать его черты не представлялось возможным.

- Стэн, мой мальчик – поздоровался с ним скрипучий высокий голос – Давно мы не разговаривали. Но я следил за твоими успехами и невероятно горд тобой.

- Благодарю, господин Крюгер. Все пошло точно так как вы и предполагали в своем письме. Макс клюнул на информацию о грузе и организовал похищение. Внутри мы обнаружили какую-то пару из Феникса.

- Это не важно, совершенно. Как для нас, так и для Макса этот груз не представляет ценности. Главное что он был достаточно ценен для Блэки. Однако я был приятно удивлен, узнав, что младший Номад взял с боем клуб Новолуние. На подобное развитие событий я не смел и надеяться. Ты ведь приложил к этому руку?

- Не сложно было склонить Макса к такому шагу. Он действительно ненавидит Блэки.

- Эта ненависть сыграла нам на руку.

- Но, господин Крюгер, если честно, я не думаю, что он сможет ее победить.

- Я тоже так не думаю, мой мальчик.

- Значит, мы обрекаем его на смерть?

- Скорее всего, да. Не вини себе Стэн, Макс Номад шел к этому финалу уже очень давно. Его фигура на шахматной доске нашего города не ценнее пешки. Но благодаря этой самой пешке мы смогли пустить кровь ферзю. Это было необходимо, чтобы понять, на что именно способна Блэки и какими возможностями обладает. 

- Значит, Макс ошибается думая, что все слухи про нее ложь?

- Конечно. Макс Номад ошибается всю свою жизнь. Он недальновиден, импульсивен, излишне самоуверен и полагается только на свою ненависть. Ему не понять, что прежде чем открывать охоту на такого хищника как Блэки, сначала его стоит хорошенько изучить.

- Какие будут мои последующее действия?

- Твоя работа с Максом Номадом окончена, Стэн. За нее ты будешь щедро вознагражден. А сейчас тебе пора покинуть здание клуба, и чем быстрее тем лучше.

- Но Макс заметит мое отсутствие.

- Не думаю. Очень скоро у него будут совсем другие заботы.

- Блэки – догадался Стэн – Она в Горизонте?

- Да. Я тщательно следил за ее людьми в городе, и по их поведению в последние сутки стало ясно, что они готовятся атаковать, а это значит, что хозяйка вернулась. Шторм надвигается на Макса Номада и заденет всех, кто будет рядом с ним. Уходи оттуда мальчик, ты все сделал в лучшем виде. Ты молодец, Стэн.

- Спасибо господин Крюгер.

 Связь оборвалась, но Стэн еще какое-то время смотрел на экран компьютера, видя в нем свое отражение. Она работал с Максом уже третий год, и даже не желая этого, все равно привязался к нему. Не так уж и плох был Макс Номад в конце концов. Да импульсивен, да жесток и самовлюблен, и все же он был лучше многих в элите Горизонта. Он был прямолинеен, не плел интриг, не стравливал друг с другом врагов. Макс Номад всегда решал все сам, встречая любую угрозу лицом. Эти качества Стэн уважал, и теперь его немного печалила мысль о том, что работа на Макса окончена. Он вернется туда, откуда пришел, в свой мир закулисных манипуляций и теневой политики, где ему и суждено быть. Стэн не сопротивлялся этому, но все же прошедшие годы стали для него глотком свежего воздуха,скорее отдыхом чем работой, чем-то вроде отпуска, и Стэн готов быть благодарить Макса за все эти дни. Навряд ли в ближайшие годы господин Крюгер даст ему снова подобное задание. Более того, скорее всего уже больше никогда Стэну не поручат ничего такого. Пришло время двигаться дальше, идти выше, он блестяще справился со своей работой и будет щедро вознагражден, как обещал Крюгер. Но чувство тоски по тому отрезку его жизни, что прямо сейчас, у него на глазах уходит в прошлое, не давало в полной мере насладиться заслуженной похвалой.

 «Может предупредить его?» - подумал Стэн, но быстро отсек эти мысли. Нет, даже если бы он знал, что Макс Номад послушает его, а не убьет на месте, что куда вероятнее, Стэн все равно не сделал бы ничего подобного. «У каждого свой путь в этом мире» - четко осознавал он. «У каждого свой долг и своя судьба».

 Он поднялся по лестнице на второй этаж и направился прямиком в свою комнату, а спустя семь минут вышел оттуда, неся на одной лямке за спиной небольшой походный рюкзак. Он снова спустился по лестнице, теперь уже на первый этаж и направился к потайному ходу, о существовании которого из всех присутствующих сейчас в здании знал только он один.

 «Прощай Макс» - подумал Стэн, выходя из здания и направляясь в темноту – «Прости за все и знай, что как бы там ни было, я буду болеть за тебя!». 

 

***

 Обычные жители Горизонта, в секторе клуба Новолуние, конечно же знали о попытке свержения власти, перестрелке в центре и новых хозяевах в самом клубе. К этим новостям относились по-разному. Кто-то говорил: «Да и черт с ними, лишь бы нас не трогали». Другие утверждали: «Блэки так просто не сдастся, вот увидите, она им наваляет». Третьи отвечали со знанием дела: «Блэки прикончили первой, где-то за городом, так что ее возвращения не ждите». Словом, много всего говорили, правдивого и не очень но, по сути, жизнь обывателей никак не связанных с клубом нисколько не изменилась ивряд ли изменится в будущем, даже если Блэки не вернется к власти. Да, если действительно у клуба будет новый владелец, он может внести кое-какие поправки в местные законы, может изменить цены на аренду жилья, но никаких значительных и радикальных перемен не будет, первое время уж точно. Поначалу каждому новому хозяину, пришедшему к власти по средствам переворота, нужно укреплять собственные позиции, доказывать право носить статус главы клуба перед советом и подчиненными, а не наживать врагов среди жителей сектора. Так что обыватели скорее из любопытства интересовались происходящим в клубе Блэки, чем из-за опасения за собственные жизни. Но интересом дело и заканчивалось. Идти на поклон к новым хозяевам никто не собирался, равно как и хвататься за оружие, чтобы прогнать захватчиков. Они мирно и спокойно продолжали прогуливаться по украшенным клумбами и фонтанчиками аллеям, делились сплетнями и ждали новостей.

 И вот в такую мирную и спокойную жизнь верхнего Горизонта неожиданно вторглось механическое чудовище. Это произошло после заката, примерно в девять часов вечера. Все случилось очень быстро и повергло в шок немногочисленных очевидцев. Мостовая, по которой каждый день проходили десятки людей, вдруг завибрировала, затем откуда-то из глубин послышался металлический лязг и стал нарастать. В кажущимся прежде цельном бетонном покрытии вдруг четко выделился прямоугольный люк, который тут же опустился вниз примерно на пол метра, после чего с грохотом уполз в сторону обнажая черную шахту, из которой поднималось нечто. С лязгом и скрежетом из бездны выезжала платформа, а на ней стоял робот, улыбающийся, всем кто его видел, милой и добродушной мордашкой плюшевого мишки. На плече у робота сидел человек, облаченный черное, на рукаве его кожаной куртки, застегнутой под горло, красовалась эмблема клуба новолуние. На нем были одеты модные тактические очки с серебристыми полосками на дужках, а за спиной висела штурмовая винтовка с подствольным гранатометом. И всем без исключения наблюдателям происходящего стало ясно, что Блэки вернулась в город и собирается отвоевывать свой клуб обратно.

 

***

- Вот и приехали! – сказала Блэки и мех, шагнув с платформы, двинулся вперед по улице.

 Прямо перед собой Фокс увидел площадь с фонтаном, а за ней сверкающую вывеску клуба Новолуние.

- Я и не думал, что мы вылезем так близко – проговорил он. 

- Таков был план – ответил голос Блэки, звучащий из дужек очков, исполняющих функцию коммуникаторов – Они и понять ничего не успеют, как мы будем внутри. Готовься.

 Фокс стянул со спины винтовку, приняв положение, в котором мог не держаться за меха. Геркулес оказался наудивления удобен для наездника и при ходьбе его почти не трясло. «Может так и задумывалось?» - предположил Фокс.

 Он огляделся по сторонам и увидел удивленные и испуганные лица обывателей, провожающих взглядами медвежонка, тяжелой поступью наступающего на клуб.

- Круто! – прокричал он, чувствуя как входит в боевой раж – Это чертовски круто!

 

***

Граймс вбежал в комнату, где Каста уже собиралась стянуть с Макса брюки, стоя перед ним на коленях.

- Она идет! – проорал Граймс.

- Что?! – Макс бросил на него испепеляющий взор.

- Блэки! Она идет сюда, и она в долбанном мехе!

- Дерьмо! – Макс принялся второпях застегивать ремень на штанах, рубашки на нем не было.

 Каста тоже вскочила с колен.

- Сколько с ней людей?! – Макс оглядывался в поисках своего чемодана с плазменными клинками. Тот лежал в углу комнаты и Макс бросился к нему, а Каста стянула со спинки стула свой ремень с кобурой и, опоясав себя им, застегнула пряжку.

- Вроде один.

- Всего один?! - Макс поднял недоверчивый взгляд на Граймса и понял, что тот говорит серьезно.

 «Ну Блэки! Что же ты задумала, сучка?!».

- Как скоро они будут здесь?! – вновь обратился он к Граймсу, одевая перчатки для управления клинками.

- Уже на подходе.

- Как вы это, черт возьми,проворонили?! – проревел Макс.

- Она появилась изнеоткуда. Я не знаю, как такое могло…

 Раздался грохот, следом за которым все здание сотряслось.

 

***

 Фокс оказался прав на счет ракет, таковые имелись в арсенале меха. Пусковая установка выехала над правым плечом медвежонка, маленькая ракета пронеслась через площадь и разнесла в клочья двери клуба. Надпись над входом пошла рябью и замигала.

- Уоу! – воскликнул Фокс – Это и есть сигнал?!

- Она самый – подтвердила Блэки – Парни через минуту будут здесь, возьмут здание в кольцо, а мы заглянем внутрь и начнем выкуривать их оттуда как поганых крыс!

 Проем парадного входа был слишком низким, мех входил туда почти впритык, и Фоксу пришлось спрыгнуть с его плеча. Блэки зашла внутрь поливая коридор потоками свинца из пулемета. Фокс бежал следом, укрываясь за ногами робота. Он увидел, как за одной из дверей показался и тут же исчез человек и, не раздумывая выпустил в ту сторону гранату из подствольника. Грохот был не таким мощным как от ракеты Блэки, но все равно впечатляющим. Полыхнуло оранжевое пламя, дверь разлетелась в щепки.

 Проходя мимо Фокс убедился, что спрятавшийся за этой дверью человек был мертв, его одежда и кожа обуглились и,кажется не хватало конечностей.

 

***

Нацепив на обе руки генераторы плазменных лезвий, Макспромчался по коридору на звуки битвы и оказался на балконе главного зала клуба. Вслед за ним вбежала Каста. Открывшаяся им картина заставила содрогнуться даже каменное сердце Макса Номада. В двери входил четырех метровый робот. На его левой руке гудел цепной меч, а на правой в холостую вертелся пулемет, по-видимому, за секунду до появления Макса израсходовавший весь своей боезапас. С балконов по меху велась беспрерывнаястрельба, но пули отскакивали от брони, лишь царапая краску.

- Макс! – окликнул его Ларс. Этогочернобородого крепкого парня, одетого в разгрузочный жилет на голое тело, изпод которого торчало бочкообразное пузо, Макс знал еще с детства. Он единственный из офицеров клуба Номад поддержал Макса и привел сюда своих людей на помощь в удержании клуба.

-Мои парни говорят, что здание окружили. Нужно уходить через тоннель на первый уровень.

- Я никуда не побегу! – Макс обернулся в поисках Стэна и не нашел его среди тех, кто отстреливался по меху.

- Макс, черт возьми, ты что не видишь…

- Вижу! – рявкнул он на Ларса – Она пришла, и я этого ждал. Теперь я убью ее.

- Мы не удержим клуб!

 Но Макс не предал словам Ларса значения. Он видел врага прямо перед собой. «Ты там Блэки, я уверен, именно ты в этом мехе! В нем ты и подохнешь!». И Макс ринулся вперед.

- Стой! – прокричала Каста, но не успела схватить его за плечо.

 Девушке оставалось лишь с ужасом наблюдать, как Макс одним прыжком вскочила на стол и, сжав кулаки, активировал белое пламя плазменных клинков, а после кинулся вперед через перила на меха.

 Приземлитьсятак, чтобы остаться стоять на плечах робота, Максу не удалось. Он соскользнул вниз, но вовремя схватившись за какую-то выпирающую конструкцию, повис на правой руке. Недолго думая Макс размахнулся и нанес удар левой, туда, где полагал, что должна находиться кабина пилота. Лезвиевошло в броню с легкостью, и Макс услышал крик боли и гнева. «Я достал тебя! Достал тебя!» - возликовал он, но тут же был сброшен с меха массивной ладонью. Он влетел прямо в стойку бара и рухнул на пол, дыхание перехватило,перед глазами заплясали яркие вспышки.

 

***

 Фокс стрелял по балконам из-за угла, не входя в зал. Он увидел прыжок Макса, и все похолодело внутри, когда белое лезвие пробило броню медвежонка. За выстрелами он не услышал, как закричала Блэки, зато отчетливо увидел, как она сбросила с себя Номада, и тот скрылся из поля видимости. «Значит, жива!» - выдохнул он с облегчением.

 Мех перед ним махнул вверх левой рукой, из которой на метр с лишним торчал цепной меч, и Фокс увидел как несколько стрелявших, те кто не успел отпрянуть от перил, были распилены на две части. «Боже!» - завопил его разум, пока Фокс старался подавить ком тошноты подступивший к горлу. Ему показалось, что эта картина уже никогда не выйдет из его головы. Он видел многое, но даже для него за последние несколько дней вершилось слишком много насилия.

 Отвернувшись чтобы перевести дух и вернуть себе самообладание, он увидел через разнесенные взрывом двери  на площади людей одетых в куртки клуба Новолуние. «Вот и подкрепление» - констатировал он.

Воочию убедившись, что они с Блэки не одни в этом бою, Фокс окончательно уверился в победе, собственно он в ней и не сомневался. «Как вообще можно проиграть, когда на твоей стороне сама Блэки, да еще и в настоящем геркулесе?!».

 Он высунулся из укрытия и увидел, как по лестнице кто-то быстро спускается. Со своей позиции он не мог видеть кто именно бежит, но свои это быть не могли, они все на улице, а потому он не колеблясь вскинув винтовку и пустил по ним очередь.

 

***

 Они сбегали по ступеням на первый этаж, к Максу. Граймс бежал первым, а за ним Каста, и девушка увидела, как на последней ступени парня впереди поразила чья-то меткая очередь. Три или четыре пули прошли свозь грудь и Граймс как подкошенный упал лицом вперед, а Каста, которая была бы на ступень ниже тоже попала бы под пули, перемахнула через перила и села на корточки.  

Граймс лежал всего в полуметре от нее, он хрипел и булькал, а под ним расползаласьтемная лужа крови. Но самым ужасным было то, что он продолжал смотреть на нее. Тело содрогалось в предсмертных конвульсиях, а глаза взирали на Касту с мольбой. Уже второй раз за последние несколько дней она видела чью-то смерть так близко, что могла разглядеть во всех подробностях, как именно жизнь оставляет человеческое тело. Это и в первый то раз было ужасно. Но в отличие от Дуэйна, погибшего быстро, Граймс еще пытался цепляться за жизнь, которую уже никак не мог удержать, и полные ужаса, от осознания предстоящего конца глаза уставились на нее. Каста отвернулась, не вынесла этого взгляда.

- Я не могу помочь тебе – прошептала она, чувствуя как по щекам катятся горячие слезы – Прости. Прости. Я не могу.

Но, даже отвернувшись, она все равно слышала влажные хрипы, и воображение против ее воли дорисовывало картину умирающего человека. Вот только Каста уже не понимала, чьи конкретно глаза взирают на нее изнутри сознания, этого Граймса, с которым она не перекинулась и словом, или Дуйэна, которого знала много лет. В конечном счете, это не имело значения, ведь Каста поняла, что смерть выглядит одинаково в обоих случаях.

 «Они гибнут из-за тебя Блэки» - Каста дрожала, но не от страха, от ярости, которая разрывала ее сердце. Ярости к Блэки и ко всем виновным в этих смертях.

 Ярость предала ей силы, и быстро метнувшись под лестницу, чтобы атаковать стрелявшего в них человека, она увидела его бегущимчерез зал к меху итут же выстрелила.

 

***

Решив, что пристрелил спускающихся на помощь Максу людей, Фокс принял решение изменить позицию в зале, и жестоко поплатился за свою поспешность. Первая пуля прошла в сантиметре от его уха,а вторая вонзилась в плоть, и боль обожгла его левое плечо. Он вскрикнул и, пустив очередь наугад, куда-то в сторону лестницы, ринулся вперед к груде поломанной ногами медвежонка мебели, которая теперь могла послужить неплохим укрытием.

 

***

Каста, вовремя укрывшаяся от стрельбы под лестницей и оставшаяся невредимой,высунулась снова, и прежде чем беглец успел прыгнуть за поваленные столы и стулья, выстрелила в него трижды, но не могла сказать, попала ли в цель хоть раз, ее противник оказался весьма проворен.

 

***

«Зачем ты вылез, идиот?! Зачем вылез?!» - ругал себя Фокс, лежа за баррикадой и зажимая ранение в правом боку. Рана обильно кровоточила, но пуля прошла навылет и не задела жизненно важных органов. Такие ранения Фокс получал множество раз в своей жизни. Куда серьезней дело обстояло с плечом. Пуля застряла в кости и рука быстро немела. Радовала одно - боли не было, за что он мог сказатьспасибо адреналину. Фокс лежал, сжимая винтовку, боясь высунуться но во что бы то ни стало желая добраться до этого стрелка и отправить его на тот свет.

 

***

 Блэки выпустила по стрелявшим со второго этажа людям свою последнюю ракету. Прогремел взрыв и нижний зал засыпало обломками интерьера, мебели и фрагментами человеческих тел.

Вести огонь по меху перестали, и программа обнаружения целей утверждала, что балконы над залом пусты. Блэки решила, что даже если там кто-то там и остался на ногах, то предпочел убраться восвояси. Она очень надеялась на это, так как оставаться в душной кабине машины ей стало уже невыносимо. И дело было не только в том, что Макс ударом лезвия насквозь пронзил ее левую ключицу, от чего левая рука теперь слушалась очень плохо. Главное проблемой было то, что прямо за кабиной располагались батареи реактора, и лезвие там что-то повредило, от чего температура внутри меха стала стремительно подниматься, и к данному моменту Блэки чувствовала, как образовываются ожоги у нее на спине.

 Она сняла захваты, открыла кабину и спрыгнула. И тут же услышала яростный рев.

 Макс Номад уже был на ногах и полностью боеспособен. Как обезумивший бык, он ринулся на Блэки, и на его руках полыхали белые лезвия. Та быстро перекатилась вперед, давая Максу пронестись мимо. Она выхватила пистолет из кобуры и, развернувшись, выстрелила навскидку. Пуля почти попала в цель. Почти…

 Макс махнул лезвием, Блэки подалась назад, но все же не успела отвести пистолет, и его ствол было аккуратно срезан плазменным клинком.

- Я ждал тебя Блэки – прорычал Макс – Знал, что ты придешь.

 Блэки откинула остатки пистолет в сторону.

- Вижу, ты присвоил себе мои вещи.

- Ими я тебя и покромсаю – в глазах Макса плясало безумие.

 Он с ревом ринулся вперед и начал наносить удар за ударом. Уворачиваясь от них, Блэки отметила про себя насколько он быстр. Попыткам провести контратаку мешала недееспособная левая рука и неистовый натиск Макса в купе с его навыками ближнего боя не оставляющий шанса на ответный удар. И все же Блэки удалось извернуться, уйти от очередной атаки лезвием и, оперившись на правую руку нанести удар массивной подошвой своего ботинка по лицу Макса.

 Будь на его месте кто-либо другой, точно лишился бы чувств от такого удара. Но Макс лишь сделал пару шагов назад, тряхнул головой и снова был готов к бою. Из его разбитых губ и сломанного носа ручьями лилась кровь, но во взгляде пылали все те же решительность и злоба.

 Хрипя, он вновь ринулся в атаку, тесня Блэки к сцене. Не рассчитав, как быстро они окажутся у этой самой сцены, девушка уперлась в нее поясницей и, запрыгнув, убрала правую ногу слишком поздно, дав Максу возможностьполоснуть по бедру своим лезвием, глубоко прорезавшим мясо. Блэки зашипела от боли. Теперь она еще и хромала.

 Макс быстро забрался на сцену следом за ней.

- Как тебе наше удивительное представление?! – прохрипел он наступая.

- Давно так не развлекалась – парировала Блэки.

- Прости, но кажется, нам пора закругляться – и с этими словами Макс вновь бросился в атаку. Лезвия сверкали вокруг Блэки, и та только и успевала уклоняться от них, изгибаясь всем телом и чувствуя кожей жар клинков всего в каких-то миллиметрах от своей плоти.

 Но Блэки не просто уходила от атак, она ждала момента, ждала ошибки Макса и, дождавшись,не упустила свой шанс.

 

***

 Каста перезарядила револьвер и обошла лестницу с другой стороны. Глаза Граймса уже были закрыты – он, наконец, скончался.

Выглянув из-за перил, Каста удостоверилась, что некто за баррикадами сидит тихо, и не высовывается. Возможно,выжидает, а может, просто не способен больше вести бой. Дав себе пару секунд на оценку ситуации, Каста приняла решение действовать и бросилась к меху в центре зала, чтобы укрыться за его ногами, если вдруг кто-то начнет вести по ней огонь.

Ее противник, похоже, только этого и ждал, и когда Каста побежала, он выглянул из своего укрытия и пустил в ее сторону короткую очередь, забрав немного правее, а затем снова скрывшись из виду. Но этого мимолетного зрительного контакта хватило, чтобы Каста узнала его и не выстрелила, хоть и была готов.

 Присев за ногой меха она еще раз попыталась осознать увиденное. «Фокс?!» - не верила она своим собственным глазам. Да, появившаяся из-за укрытия голова была видна лишь секунду, и все же она не могла ошибиться. Кто еще из парней в Горизонте мог обладать такой же пышной шевелюрой светлых волос? «Но как?!» - недоумевала она – «Может, все-такиобозналась?!».

- Фокс! – окликнула Каста человека за баррикадами – Это ты?

 Уже произнося это она почувствовала себя полной дурой. «Конечно это не он, что за бред?!». Как же велико было ее удивление, когда в ответ прозвучал знакомый голос.

- Каста?

 Она выглянула из-за ноги меха и действительно увидела Фокса. Он был облачен в униформу клуба Новолуние, но это был он, он самый, без всяких сомнений.

- Ты жив?! – она вышла на встречу, не осознавая, что все еще держит палец на спусковом крючке пистолета.

- Жив – проговорил Фокс глядя на Касту так, словно смотрел на призрака.

 

***

В какой-то момент, нанося очередной удар, Макс оступился. Он быстро восстановил равновесие, и промедление было незначительным, но Блэки хватило и этого. Она поднырнула под руки Макса и, схватившись обеими руками за трубу, из которой росло лезвие, рванула ее на себя, срывая с ремней.

 Макс не ожидал подобного. Он настолько увлекся битвой, что совершенно не учитывал ничего прочего и как следствие этого так и не разжал кулак, оставляя лезвие включенным. На что-то подобное Блэки и надеялась, она метнулась вперед и ловким ударом отсекла ему правую руку немного ниже локтя.

 

***

 Раздался истошный вопль. Обернувшаяся на крик Каста увидела на сцене Блэки и Макса. Ее возлюбленный осел на колени, а Блэки приготовилась нанести ему решающий удар.

 «Только не это! НЕТ!!!» - завопил разум Касты. Она вскинула пистолет и прежде чем Фокс, бросившись на нее через столы и стулья, повалил девушку на пол, произвела три выстрела. Все три пулинастигли свою цель. Две вошли в спину Блэки в районе лопаток и вышли через грудь, пробив легкие. Последняя вошла в левый висок под углом и застряла в лобной кости. Блэки закашлялась кровью, ее повело, весь мир закружился перед глазами и, сделав три шага в сторону, она повалилась со сцены.

 

***

 Выбив пистолет из рук Касты, Фокс ринулся к Блэки. Каста кинулась следом, но ее целью был Макс. Она запрыгнула на сцену, когда Фокс опустился над телом Блэки.

 Та лежала на спине, жадно хватая ртом воздух и отхаркивая кровавые сгустки.

«Жива» - Фокс с ужасом смотрел на пулю, кровавым бугорком торчащую из ее лба. «Жива. Боже, все еще жива».

  Блэки посмотрел на него налитыми кровью глазами, а затем, застонав от боли и похоже прилагая к этому действию невероятные усилия воли, подняла правую руку и положила ладонь себе на лицо. Ее пальцы начали шарить в поисках пули и, наблюдая за этим, Фокс поймал себя на том, что не может пошевелиться, его, словно, парализовало. Наконец тонкие длинные пальцы нашарили пулю, и тут же острые черные коготки впились в плоть, а в следующую секунду Блэки захрипела, рванула руку и выдернула пулю из своей головы. Пальцы разжались, и кусочек свинца со звоном покатился по полу.

 

***

 Макс сидел на коленях и неотрывно смотрел на свою отрезанную конечность, будто не верил во все произошедшее.

- Любимый, родной – зашептала Каста, попытавшись повернуть его лицо на себя, но Макс продолжал смотреть на руку – Я тут, слышишь? Я с тобой.

 Она оглянулась. Зал был пуст, но где-то в глубине здания и с улицы еще слышались звуки перестрелки. Однако по всему было ясно, что они проиграли этот бой,и те, кто сейчас продолжают сражаться, бьются уже не за Макса, а за собственные жизни.

- Вставай – проговорила она, закидывая его левую руку себе за спину – Вставай, нам нужно уходить отсюда.

 Но Макс не поддался, он был тяжел как гора, и Касте никак не удавалось сдвинуть его с места.

- Ну, давай же, любимый, давай! – закричала она – Вставай Макс! Нам нужно бежать!

 Невидящим взором он оглядел помещение и затем его взгляд остановился на лице Касты.

- Пожалуйста, Макс – плакала она – Прошу тебя, помоги мне. Я не смогу одна.

 Макс опустил глаза и с усилием поднялся на ноги.

- Вот так, правильно, вот так – говорила Каста – А теперь пойдем.

 

***

 Губы Блэки зашевелились, она силилась что-то сказать.

- У..й ..х – язык слушался ее очень плохо.

- Молчи, мне кажется тебе не стоит… - в запястье Фокса впились тонкие сильные пальцы с очень острыми когтями.

-У.. б-бей.. их – прошипела сквозь зубы Блэки, из ее рта потоком лилась кровь.

 Фокс не сразу понял, кого она имеет в виду, а поняв обернулся и увидел как Каста с Максом спускаются по маленькой лесенке со сцены.

- Убей! – выдавила Блэки снова – Убей! Их!

 Фокс достал из кобуры пистолет, поднялся и направил на Макса.

- Нет, не надо! Пожалуйста! – завопила Каста пытаясь заслонить его своим телом, что конечно же не представлялось возможным, ведь девушка была вдвое меньше Макса.

- Отойди от него, Каста – проговорил Фокс – В тебя я стрелять не буду.

- В него тоже!

- Почему ты защищаешь его?

 Каста промолчала. Макс сильно давил на нее, и ей пришлось прислонить его плечом к стене, чтобы дать себе небольшую передышку. Он был очень тяжелым, невероятно тяжелым, и вдобавок никак не помогал, он, словно вообще с трудом осознавал все происходящее. Однако она готова была тащить его на себе сколько потребуется, а если не сможет больше тащить, то готова была остаться рядом с ним, чего бы это не сулило, даже смерть, которой еще недавно она так страшилась. 

- Ты знаешь, что Дуйн мертв?

- Знаю – кивнула Каста, тяжело дыша.

- И ты все равно готова защищать этого ублюдка?!

- Он тут не при чем. На нас напали из-за Блэки. Это она виновата в смерти Дуйна. А Макс, он спас меня. Выкупил у…

- Макс подстроил это нападение, Каста. Он нанял Призраков, чтобы они забрали груз Блэки.

- Это не так! – возразила Каста – Ему это ни к чему. Он даже не знал, что там за груз.

- Именно! Ты права! – продолжал настаивать Фокс - Не знал, но все равно захотел присвоить его себе. Просто потому что это груз Блэки. Это их вражда.

- Кто тебе это сказал? Она?! Она солгала тебе. Она лживая, мерзкая стерва!

 Она прижалась к Максу всем телом, одновременно не давая ему упасть или съехать по стене на пол и отдыхая сама.

- Да ты подумай, Каста! Раскрой глаза! Не просто же так Макс захватил ее клуб. Он воспользовался шансом, решил, что Призраки покончат с Блэки. И у них это почти получилось. Из всех кто там был, только мы с ней остались в живых. Мы два дня возвращались в Горизонт, шли по лесу, и если бы не она, я бы умер там.

- Если бы не она, Дуйэн был бы жив!

 С этим Фокс поспорить не мог.

- То что случилось ужасно – согласился он – Ты знаешь, как мне дорог был Дуйэн. Черт возьми, да он мой лучший друг. Вы оба были моими единственными друзьями. Как думаешь, каково мне было осознавать, что вы погибли?!

- Не проще чем мне, Фокс.

- Согласен. Но мы выжили, мы с тобой. Так не будем же наставлять оружие друг на друга.

- А что ты предлагаешь? Взяться за руки, и вернуть все как было? Не получится Фокс, сам знаешь. Слишком многое случилось за эти дни.

- Ты права – кивнул Фокс.

 Его качнуло, раны давали о себе знать, от кровопотери появилась слабость и головокружение. Он опустил пистолет.

- В память о Дуйне, Фокс, тебе бы стоило покончить с этой тварью.

- Это война – с горечью проговорил Фокс - Люди гибнут на любой войне. Таков наш сраный мир.

- Если это война, то я выбрала свою сторону.

- Почему? Почему с ним?

- А с кем? С ней? Это ты всю жизнь хотел вступить в клуб. А мы лишь шли за тобой, за твоими слепыми амбициями. И вот куда они нас завели.

- Ты права – кивнул Фокс – Это я виноват в смерти Дуйна. Ни Блэки, ни Макс, а я. И мне бы очень хотелось сказать, что я делал это ради нашего общего блага, но на самом деле я делал это ради себя самого. Мне хотелось лучшей жизни.

- Что же, вот она, твоя лучшая жизнь – Каста махнула рукой на залитый кровью зал – Доволен?

- Прости, я не могу вернуть все назад, как бы того не хотел.

- Но ты можешь отпустить нас, и тогда я приму все твои извинения.

 Фокс посмотрел в глаза Касте. Кажется, что только сейчас он заметил, как же сильно она изменилась. Прошло всего несколько дней, но внешность такой знакомой ему напарницы заметно преобразилась. «Изменился и я» - понял вдруг Фокс – «Стою здесь в куртке клуба Новолуние. Мы оба стали жертвой этих неожиданных и странных перемен, и пути назад у нас нет».

- И все же – Фокс оперся о стол и выпустил из пальцев пистолет, который глухо ударился об пол – Почему он?

- Боюсь, ты не поймешь Фокс – устало проговорила Каста – А я не смогу объяснить.

 Фокс опустил голову и посмотрел на Блэки. Она выглядело очень умиротворенной, спокойной, не смотря на залитое кровью лицо. Ее глаза были закрыта, и она тихо и ровно дышала, словно спала, но Фокс был от чего-то абсолютно уверен в том, что Блэки бодрствует и все прекрасно слышит.

- А мне кажется пойму – ответил он глядя на это лицо и вспоминая все пережитое за последние дни.

- Если так, то просто дай нам уйти.

- Не думаю, что вам удастся покинуть это здание – проговорил он.

- Потайных ходов здесь больше чем во всем Горизонте. За каждым они следить не смогут.

- Тогда уходите.

- Прощай Фокс - Каста вновь взвалила на себя Макса – Надеюсь, ты нашел то что искал.

 Как могли быстро, они направилась прочь.

- Удачи тебе, Каста – проговорил ей вслед Фокс.

 

***

 Когда они скрылись за небольшой дверью, ведущей куда-то в глубины клуба, Фокс покачиваясь прошел к бару и взял первую попавшуюся бутылку наполненную зеленой жидкостью.

- Это абсент – раздался хриплый голос у него за спиной.

 Блэки попыталась подняться, но видимо была еще слишком слаба для этого, и села привалившись спиной к сцене.

- Хорошая штука?

- Крепкая, может снести башню.

- То, что надо. Тебе налить?

 Блэки закашлялась, и Фокс воспринял это как положительный ответ. Она разлил по двум стаканам зеленый напиток и, подойдя к Блэки, протянул ей один, а когда та взяла, опустился рядом.

- Тебе бы стоило уходить отсюда, Фокс – посоветовала Блэки, сделав глоток абсента – А то я сейчас передохну немного, а потом возьму вон ту пушку – она указала на выброшенный Фоксом пистолет – И прострелю тебя голову за непослушание.

- Как угодно – пожал он плечами и тоже сделал глоток.

 Горький напиток обжег его горло, на пару секунд перехватило дыхание, а затем тепло опустилось в желудок и приятное чувство распространилось по всему телу.

- Все так же не готов бороться за свою жизнь?

- Может быть не готов. А может, я просто хочу остаться здесь. Не думала, что может быть мне не хочется никуда уходить? Мне нравится быть здесь, рядом с тобой, пусть это и сулит верную смерть.

- Дурак ты, Фокс.

- Согласен.

 
 


Комментарии (17)     Рецензии (0)

1
 


#3412780 07.02.2018 09:49 NikRed

Приветствую нового автора с объемным произведением на Главной (мерзко всхохотнул) 

Уважаемому жюристу сезонного конкурса - текст найден на ресурсе http://https://litnet.com/ru/reader/predislovie-b56442

 

я скролила и не верила и не верила и не верила и до сих пор не верю... всё это ради ссылки или в надежде, что прочтут?

 

хоть маленький синопсис, трейлер, рекламку, что бы заинтересовать....

жанр?

#3412834 07.02.2018 13:39 shilova

ответ на комментарий пользователя Алеся Ранимая : #3412828

киберпанк же, очевидно

#3412836 07.02.2018 13:43 Александр

"легионеры все живут и плодятся, изобилуя разнообразием" - разнообразием чего? Поз?

#3412837 07.02.2018 13:46 Александр

"Что же… дополнительное представление будет излишним, и так уже слишком затянул со вступлением, потому разрешите начать." Мало кто асилил эти 5-6 вордовских листов, но все же аб чем рассказ то уже? Читаем дальше

#3412838 07.02.2018 13:47 Александр

"Все это вкупе наводило на ассоциации со старым, умудренным годами охоты волком или иным хищником" - крокодилом например

#3412842 07.02.2018 13:50 Александр

"Жутковатая, звериная улыбка не сходила с лицаБлэки" - и не сойдет с моего, если буду читать дальше.

Лютая пбнь, автор, отруби пальцы по самые плечи

#3412845 07.02.2018 13:52 shilova

ответ на комментарий пользователя Александр : #3412842

когда в первых строчках все кануло в летО, дальше может быть что угодно

#3412851 07.02.2018 13:58 Александр

ответ на комментарий пользователя shilova : #3412845

Видимо автор имел в виду, что вселенский каюк случился в теплое время года)

#3412856 07.02.2018 14:12 shilova

ответ на комментарий пользователя Александр : #3412851

laugh

как человек, который в 40 лет узнал что неверно пользуется ипроизносит слово ... забыла какое, привет ранний альцгеймер, но всегда когда я его вспминаю - заново удивляюсь и радуюсь  - я могу простить лето

длинну опуса постичь сложно

 

#3412872 07.02.2018 15:33 shilova

ответ на комментарий пользователя Алеся Ранимая : #3412865

 простим ему лето!

а вот моё слово я буду вспоминать, пока не выжгу себе мозг...

 

причем мы даже с мамой поссорились из-за него.Я такая - я ты как говоришь? А она такая - это слово и неверно! А я такая ей бац и тут мы поссорились ))))

могу, конечно, позвонить маме и поссориться ещё раз

или перелопатить все сви опусы, так как про это слово мне рассказал ворд, когда я что-то писала.

но что?

#3412946 08.02.2018 00:44 Лев Рыжков

Хоть и вне конкурса, но попытался совладать с текстом.

Я всегда с пониманием отношусь к авторам таких вот колоссальных трудов. Я пытаюсь уловить тот нерв, который двигает их текст, дать его механике увлечь себя за собой.

Но завяз в предисловии. Оно как болото. Какое-то бессмысленное бульканье. Сентенции, типа "Да, я понимаю, что очень затянул". Это два раза в предисловии. Понимаешь - так почему оно такое?

И потом там же - самые читателеотпугивающие слова: "именно ему я посвящу первый том моего сборника". Первый том!!!

Если уж автор пишет многотомную нетленку, надо максимально вовлечь читателя - заинтриговать, повеселить, напугать, обрисовать суть дела. А такие вот вязкие предисловия даже в XVIII веке не делали.

Я вспомнила!

Скурпулёзно vs.Скрупулёзно

 

#3413171 09.02.2018 11:01 shilova

ответ на комментарий пользователя Алеся Ранимая : #3413149

это вообще камень преткновения ;))  еше дуршлаг-друшлаг и дерматин-дермантин;)) 

1


Чтобы оставлять комментарии вы должны авторизироваться
 

 

 

 
 
 
 
 
 
Опубликовать произведение       Сделать запись в блоге